March 31, 2019 – The Ever-Loving Father

4th Sunday in Lent, Year C

Readings / Lecturas

Recording

Preached at St. Charles in Burlington (5:00pm, 7:00pm, 7:45am) and Immaculate Heart of Mary in Sedro Woolley (9:30am, 11:15am)

English

Some of you may have picked up on the fact that I rarely preach about the Gospel. I think this is because I am, deep in my soul, a hipster priest. Everyone preaches about the Gospel, making it way too mainstream.

Okay, that was a joke, but there is some truth to it. Every word of Scripture, in both Testaments, is so rich and deep and meaningful, that I could preach on any of it. In my experience growing up, I heard a lot of preaching about the different Gospels, which I assume has been most people’s experience, so now that I am a priest, I feel a particular obligation to bring forth the different insights that I learned in seminary about the Old Testament and Epistles.

Except for today. While our other two readings are profound and filled with theological truths, I just cannot get away from the Gospel of the Prodigal Son, which seems to say everything possible about sin, redemption, and the loving nature of God.


The key to understanding this Gospel is to realize that our default state as Christians, our primary identity, is as beloved sons and daughters of God. (Now, I am going to use “sons” for much of the rest of this homily to make it flow better, but please understand that I mean everyone, men and women.) Our primary identity is as sons of God. When we are baptized, we are united to Jesus in all things, including in his identity as the Son of God. We ourselves become sons of God, and that identity becomes our first and most important identity. Always.

So when we are analyzing this parable, we should think about inheritance as the physical manifestation of sonship. The father owns all of this land, and he has promised it to his sons as heirs, so the land itself represents their connection to their father. When the younger son demands his inheritance now, and then leaves with it, he is taking the very representation of his sonship and exhausting it. Afterwards, nothing remains of his connection to this father.

Which is what makes the return of the younger son and his reception so surprising. This prodigal returns with nothing left of his sonship, which is why he expects his father to treat him like a hired servant. Not because of the offense, which is what we would think about today. Because of the lack of inheritance. Maybe had he returned with half of his inheritance, he could ask to be treated like half of a son, but returning with nothing means that nothing remains of his status as an heir. He had exhausted his sonship when he left his father, and that sonship was still exhausted when he returned.

But the father receives him as a son anyway. The embrace and the kiss were a sign of an intimate relationship. The robe and the ring and the sandals were signs of the father’s authority, and this son’s status as an heir, and the fattened calf was reserved only for the most joyful of occasions. This prodigal son returns to his father empty-handed, but the father acts as though nothing has happened.

What does this teach us? From the Gospel of the Prodigal Son, we learn that nothing can ever change our status as beloved sons and daughters of God. No sin, no offense against God, no attitude, no lifestyle. Nothing. Our status as beloved sons and daughters of God is permanent and irrevocable. Certainly, in the logic of this story, we have to return to our Father with repentance and humility in order to live as sons, but this return does not change our identity. It simply gives God the opportunity to demonstrate and honor our identity once again. Our status never changes, only our distance from the Father who wishes to love us unconditionally.


Now, the fact that the younger son has returned does not change the fact that his inheritance has been lost. He will work for his father for the rest of his life, and still receive nothing upon the father’s death; not because his father does not love him, but because the inheritance has already been spent and that cannot be undone.

It seems to me that this reflects, in our own lives, the reality and effect of sin on the world. Sin never changes our status as beloved sons and daughters of God. But is does change our relationships with family and friends, with coworkers, and with ourselves. Even though the son has returned and been treated as a son, he cannot undo the sins of the past.

I have heard a lot of confessions in the last week, and many confessions involve things which people regret, which they wish they could go back and do over. From a human perspective, I will admit that it is incredibly frustrating to bring them the forgiveness and acceptance of God, while knowing that they will have to return to a world where their relationships are still broken and their life is not entirely in order.

What this parable is telling us, though, is that the lasting effects of sin do not ultimately matter in the face of the love of God. Yes, the inheritance might be gone. Yes, our relationships may still be a dumpster fire. But the most important thing in the entire world is that we are loved by God as his sons and daughters. Once we accept our status as sons, once we receive the infinite and unchanging love of our father in heaven, everything else fades into the background. We may still feel hurt by the continuing effects of our sins, but that hurt no longer dominates our lives or our hearts, because God’s love dominates them instead. We may still have to deal with the fall-out of our bad decisions, but we will have the strength to do so because we have accepted the infinite love of our Father. When we appreciate our status as sons and daughters of God, even the bad stuff will fall into place.


Of course, there are two sons. What can we learn from the older son? He, too, is infinitely and immutably loved by his father. And, in addition, he still possesses his full inheritance. And yet, he resents the fact that his father loves both of his sons the same, even though one committed horrible sins.

Once again, the message here is that it is our status as sons and daughters of God that matters above all. What does the father reply? “My son, you are here with me always.” The reward of the older son is not that he will receive a monetary reward, but that he has never had to question or doubt his status as a son and an heir.

For those of us who have lived a blessed life, and do not have any major regrets or major sins whose effects still linger, our reward is not to have a blessed and carefree life. Our reward is the same as the worst of sinners: that we are beloved sons and daughters of our father in heaven, and that his love for us is unfailing. This is our reward. The fact that we do not have to deal with fall-out from past sins is a bonus and a blessing, but it is tiny and unimportant when compared to the infinite love that our Father has for us.


My brothers and sisters in Christ, the one thing we all have in common is that we are sons, daughters, and heirs of God, our infinitely loving father. No matter where we have been, no matter what is in our past, we all retain the status given to us in baptism, and we can return to it whenever we would like with humility and repentance. And once we have returned, and especially when we are gathered together in worship, we ought to rejoice together in gratitude that we have received such an incomprehensible gift. All of us who were lost have been found. All of us who were dead have been given new life.

Español

Algunos de ustedes pueden haber notado el hecho de que rara vez predico sobre el Evangelio. Cada palabra de las Escrituras, en ambos Testamentos, es tan rica, profunda y significativa, que podría predicar sobre cualquiera de ellas. En mi experiencia de crecimiento, escuché muchas predicaciones sobre los diferentes Evangelios, que supongo que ha sido la experiencia de la mayoría de las personas, así que ahora que soy sacerdote, siento la obligación particular de presentar las diferentes ideas que aprendí en el seminario sobre el Antiguo Testamento y las epístolas.

A excepción de hoy. Mientras que nuestras otras dos lecturas son profundas y están llenas de verdades teológicas, simplemente no puedo alejarme del Evangelio del Hijo Pródigo, que parece decir todo lo posible sobre el pecado, la redención y la naturaleza amorosa de Dios.


La clave para entender este Evangelio es comprender que nuestro estado predeterminado como cristianos, nuestra identidad principal, es como hijos e hijas amados de Dios. Cuando nos bautizamos, nos unimos a Jesús en todas las cosas, incluso en su identidad como el Hijo de Dios. Nosotros mismos nos convertimos en hijos de Dios, y esa identidad se convierte en nuestra primera y más importante identidad. Siempre.

Entonces, cuando estamos analizando esta parábola, deberíamos pensar en la herencia como la manifestación física de la filiación. El padre es dueño de toda esta tierra, y se la ha prometido a sus hijos como herederos, por lo que la tierra misma representa su conexión con su padre. Cuando el hijo menor exige su herencia ahora, y luego se va con ella, está tomando la representación misma de su filiación y la está agotando. Después, nada queda de su conexión con su padre.

Que es lo que hace tan sorprendente el regreso del hijo menor y su recepción. Este pródigo regresa sin poseer nada de su filiación, por lo que espera que su padre lo trate como a un sirviente contratado. No por la ofensa, que es lo que pensaríamos hoy. Por la falta de herencia. Tal vez si hubiera regresado con la mitad de su herencia, podría pedir que lo trataran como a la mitad de un hijo, pero regresar sin nada significa que no queda nada de su estatus como heredero. Había agotado su filiación cuando dejó a su padre, y esa filiación todavía estaba agotada cuando regresó.

Pero el padre lo recibe como hijo de todos modos. El abrazo y el beso eran unos signos de una relación íntima. La túnica y el anillo y las sandalias eran signos de la autoridad del padre, y el estatus de este hijo como heredero, y el becerro gordo estaba reservado solo para las ocasiones más felices. Este hijo pródigo regresa con su padre con las manos vacías, pero el padre actúa como si nada hubiera sucedido.

¿Qué nos enseña esto? Del Evangelio del Hijo Pródigo, aprendemos que nada puede cambiar nuestro estatus como hijos e hijas amados de Dios. Ningún pecado, ninguna ofensa contra Dios, ninguna actitud, ningún estilo de vida. Nada. Nuestro estatus como amados hijos e hijas de Dios es permanente e irrevocable. Ciertamente, en la lógica de esta historia, debemos regresar a nuestro Padre con arrepentimiento y humildad para vivir como hijos, pero este regreso no cambia nuestra identidad. Simplemente le da a Dios la oportunidad de demostrar y honrar nuestra identidad una vez más. Nuestro estado nunca cambia, solo nuestra distancia del Padre que desea amarnos incondicionalmente.


Ahora, el hecho de que el hijo menor haya regresado no cambia el hecho de que su herencia se ha perdido. Trabajará para su padre por el resto de su vida, y aún no recibirá nada sobre la muerte del padre; No porque su padre no lo ame, sino porque la herencia ya se ha gastado y eso no se puede deshacer.

Me parece que esto refleja, en nuestras propias vidas, la realidad y el efecto del pecado en el mundo. El pecado nunca cambia nuestro estado como amados hijos e hijas de Dios. Pero sí cambia nuestras relaciones con la familia y los amigos, con los compañeros de trabajo y con nosotros mismos. A pesar de que el hijo ha regresado y ha sido tratado como un hijo, no puede deshacer los pecados del pasado.

He escuchado muchas confesiones en la última semana, y muchas confesiones involucran cosas que la gente lamenta, que desearían poder regresar y hacer otra vez. Desde una perspectiva humana, admitiré que es increíblemente frustrante traerles el perdón y la aceptación de Dios, sabiendo que tendrán que regresar a un mundo donde sus relaciones todavía están rotas y su vida no está del todo en orden.

Sin embargo, lo que nos dice esta parábola es que los efectos duraderos del pecado no son importantes en última instancia frente al amor de Dios. Sí, la herencia podría haber desaparecido. Sí, nuestras relaciones aún pueden ser un incendio de basurero. Pero lo más importante en todo el mundo es que somos amados por Dios como sus hijos e hijas. Una vez que aceptamos nuestro estatus como hijos, una vez que recibimos el amor infinito e inmutable de nuestro padre en el cielo, todo lo demás se desvanece en el fondo. Es posible que todavía nos sintamos heridos por los efectos continuos de nuestros pecados, pero ese dolor ya no domina nuestras vidas ni nuestros corazones, porque el amor de Dios los domina en su lugar. Es posible que aún tengamos que lidiar con las consecuencias de nuestras malas decisiones, pero tendremos la fuerza para hacerlo porque hemos aceptado el amor infinito de nuestro Padre. Cuando apreciamos nuestro estatus como hijos e hijas de Dios, incluso las cosas malas caerán en su lugar.


Por supuesto, hay dos hijos. ¿Qué podemos aprender del hijo mayor? Él también es amado infinitamente e inmutablemente por su padre. Y, además, todavía posee su herencia completa. Y, sin embargo, le molesta el hecho de que su padre ame a sus dos hijos por igual, aunque uno haya cometido pecados horribles.

Una vez más, el mensaje aquí es que es nuestro estatus como hijos e hijas de Dios lo que importa sobre todo. ¿Qué responde el padre? “Hijo, tú siempre estás conmigo”. La recompensa del hijo mayor no es que reciba una recompensa monetaria, sino que nunca ha tenido que cuestionar o dudar de su condición de hijo y heredero.

Para aquellos de nosotros que hemos vivido una vida bendecida, y no tenemos grandes remordimientos ni pecados mayores cuyos efectos aún perduren, nuestra recompensa no es tener una vida bendecida y despreocupada. Nuestra recompensa es la misma que la del peor de los pecadores: que somos amados hijos e hijas de nuestro padre en el cielo, y que su amor por nosotros es infalible. Esta es nuestra recompensa. El hecho de que no tengamos que lidiar con las consecuencias de los pecados pasados ​​es una ventaja y una bendición, pero es pequeño y sin importancia en comparación con el amor infinito que nuestro Padre tiene para nosotros.


Mis hermanos y hermanas en Cristo, lo único que todos tenemos en común es que somos hijos, hijas y herederas de Dios, nuestro padre que ama infinitamente. No importa dónde hayamos estado, sin importar lo que haya pasado en el pasado, todos conservamos el estado que se nos ha otorgado en el bautismo, y podemos regresar a él cada vez que nos gustaría con humildad y arrepentimiento. Y cuando que hemos regresado, y especialmente cuando nos reunimos en adoración, debemos alegrarnos juntos en gratitud por haber recibido un regalo tan incomprensible. Todos los que estábamos perdidos han sido encontrados. Todos los que estábamos muertos hemos vuelto a la vida.

Featured Image

Rembrandt Harmensz van Rijn - Return of the Prodigal Son - Google Art Project

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