November 11, 2018 – A Generous Heart

32nd Sunday in Ordinary Time, Year B

Readings / Lecturas

Recording will be at jhm718.podbean.com

Preached at Immaculate Conception, Mount Vernon (5:00pm, 9:00am, 11:00am, 1:00pm)

 

English

The thing I hate most about being a priest is that I have to live off of the charity of others. My parents taught me to be independent and self-sufficient. They taught me to work hard for a living. And I did work hard. I worked hard to get into a good college and I worked hard to get a difficult engineering degree, one that would set me up to make a lot of money right away. I made sure that after I graduated I would not have to rely on my parents or anyone else.

And then I became a priest. Yes, the Archdiocese determines what my income should be, but that entire income now comes from the Sunday collection plates. Every time I turn on my heat or make an improvement to my house, our parishes have to pay for it. And when I buy a plane ticket to go on a trip, that money started in the pockets of our parishioners.

And I hate it! It is humiliating. I hate the idea that I am not self-sufficient, that I can only live because others are generous to me. I want to be independent and free, but I never will be. A minister of the Gospel must always rely on his people.

This system can, at times, lead to temptations. Independent preachers, who do not have an Archdiocesan policy to limit their income, sometimes use the Gospel to enrich themselves, promising miracles and blessings for every dollar given to them. Or, far more often, preachers (including Catholic ones), are tempted to shy away from controversial topics or controversial actions because they worry about the collection plate drying up. Believe me, people constantly threatening to pull their donations is a very quick way to create do-nothing priests and do-nothing bishops. But for the most part, living off of charity is a source of virtue, because it forces me, and every preacher, to confront daily the reality that we live in radical dependency, dependent on the graces of God and the generosity of the People of God.

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There is, however, another aspect of the church’s income model that I struggle with, and it is neatly encapsulated in the story about Elijah. Elijah is a prophet of God who just won an important victory over the prophets of Ba’al and is now running from the pagan queen Jezebel. He arrives at this town Zarephath, far outside the queen’s territory, and asks a complete stranger to feed him. When this stranger tells him that she and her son are only one meal away from starving, he asks her to feed him anyway. And this is where the struggle comes. Sure, Elijah is a prophet of God, but he seems to be acting like his life is more important than the life of the widow and her son; that he should be fed before her.

And this is what I feel like every time I have to get up in front of the congregation and ask for money. I am painfully aware that we have many parishioners who do live meal to meal, bill to bill, and paycheck to paycheck. And yet these parishioners do what they can, still trying to give $5 or $10 each week to the church.

And I think about these parishioners every time I have to make a decision about money for our parishes. Is this repair, or this new technology, or this program cost really worth the sacrifices made by the people in the pews? If I have to spend a thousand dollars on something, do I understand how many small sacrifices had to be made to bring in that money? But spending money on the parish never feels as bad as spending money on myself. I know that I am comfortable, that I do not have debt, that I can budget for trips and electronics and other things that I want, and I know that so many of my parishioners are not in this same position, and yet it is their generosity that keeps me comfortable.

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I have been struggling with this problem since I became a parish priest a year and a half ago. Is this system just? Does is accord with the will of God?

Thankfully, the Gospel for today has been a great help to me. Notice that, when Jesus sees the widow put her two coins into the Temple, he does not stop her. He does not say, “Ma’am, you need those coins more than the Temple does. The Temple is corrupt anyway; just keep those coins for yourself.” Why? Why would the Lord let her give away so much of her livelihood? And why would he allow the rich Temple to accept it?

I think it is because this Gospel is not about the Temple, it is about the woman. The very center of this Gospel is the extreme generosity of the widow, and the recognition of this generosity by the Lord. In a sense, it does not matter where she gave her coins, only the fact that she gave them away.

And this, I think, is where I go astray in my thinking. I am not the center of this story, and neither is the church. The center of this story is you, the people in the pews, who continually make deep and beautiful sacrifices to God from your time and your treasure. The Lord wants you to know that he sees your sacrifices, he recognizes them, and he honors them. It does not really matter if those sacrifices are made for the church (though we are so grateful to receive them) or if they are made for other worthy causes and charities. What the Lord values and honors is the act of the sacrifice itself, because it shows such a radical trust in and dependence on God; it reveals a deep attitude of selflessness.

So as your preacher, it would appear that my job is not to raise money for the church. In fact, I ought to learn to trust God more for the material needs of our parishes, so that I never begin to treat the church like a business. Instead, it seems that my job as your preacher is to call all of us, continually, to that selfless giving that our Lord showed on the cross and that this widow showed at the Temple. And then we all must trust that God will direct this generosity to the places where it is most needed by the church and by the world.

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And yet, even though the Lord points to this widow as a model of generosity, we still worry about her. We still worry that, after this Gospel story, she returned to a home with no food.

This is why the Church in her wisdom pairs this story with the first reading, which shows that God does take care of the generous widows, even when things seems precarious. But in addition to this pairing, I also want to leave you with a perplexing line from Psalm 37, which says “Neither in my youth, nor now in old age have I seen the righteous one abandoned or his offspring begging for bread. All day long he is gracious and lends, and his offspring become a blessing.”

I do not think this passage from the Psalms means that no good person will ever struggle, or that every struggling person was first a sinner. But there does seem to be a deep truth to this statement. Think about the most generous, selfless, loving people that you know. Even when they seem to be struggling, even when they are living the most modest of lives, they always seem to be at peace. They always seem to be blessed by the Lord, including in their adversities. Though people are sometimes hurt or betrayed by those they help, especially addicted or immoral family members who take advantage of their generosity, still, I have never seen someone with a generous spirit abandoned by the Lord. He always seems to find a way to take care of them.

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My friends, I will never, ever be able to repay the extreme generosity shown to our parishes, and to me personally, by you, our parishioners. And I am so grateful for and humbled by everything you have given. But please, do not be generous for my sake or the church’s sake; I have to believe that God will find a way to take care of us no matter what. Instead, be generous for your own sake. Give to your neighbors, your communities, and your parishes because you know that everything you have is a gift, and you want to respond to these gifts with a giving heart. The Lord looks upon your sacrifices with great love, and he will be with you all the days of your life.

 

Español

Lo que más odio de ser sacerdote es que tengo que vivir de la caridad de otros. Mis padres me enseñaron a ser independiente y autosuficiente. Me enseñaron a trabajar firme por mi sustento. Y yo trabajaba firme. Trabajé firme para entrar en una buena universidad y trabajé firme para conseguir un grado difícil de la ingeniería, uno que me fijaría para hacer un montón de dinero enseguida. Me aseguré de que después de graduarme no tuviera que depender de mis padres ni de nadie más.

Y luego me convertí en sacerdote. Sí, la Arquidiócesis determina cuáles deberían ser mis ingresos, pero ahora todo el ingreso viene de los platos de la colecta dominical. Cada vez que enciende mi horno o hago una mejora a mi casa, nuestras parroquias tienen que pagar por ello. Y cuando compro un billete de avión para ir de viaje, ese dinero empezó en los bolsillos de nuestros feligreses.

¡Y lo odio! Es humillante. Odio la idea de que no soy autosuficiente, que sólo puedo vivir porque otros son generosos conmigo. Quiero ser independiente y libre, pero nunca lo seré. Un ministro del evangelio debe confiar siempre en su pueblo.

Este sistema puede, a veces, conducir a tentaciones. Los predicadores independientes, que no tienen una política de la Arquidiócesis para limitar sus ingresos, a veces usan el evangelio para enriquecerse, prometiendo milagros y bendiciones por cada dólar que se les da. O, mucho más a menudo, los predicadores (incluyendo los católicos), se sienten tentados a alejarse de temas difíciles o de acciones controvertidas porque se preocupan por el secado del plato de la colecta. Créeme, tener personas que constantemente amenazan con sacar sus donaciones es una manera muy rápida de crear hacer-nada sacerdotes y hacer-nada obispos. Pero en su mayor parte, vivir de la caridad es una fuente de virtud, porque obliga a mí y a cada predicador, a confrontar diariamente la realidad de que vivimos en una dependencia radical, dependiente de las gracias de Dios y de la generosidad del Pueblo de Dios.

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Sin embargo, hay otro aspecto del modelo de ingresos de la iglesia con el que lucho, y está perfectamente encapsulado en la historia de Elías. Elías es un profeta de Dios que acaba de ganar una importante victoria sobre los profetas de Ba’al y ahora está huyendo de la reina pagana Jezabel. Él llega a este pueblo Sarepta, lejos del territorio de la reina, y le pide a un completo desconocido que le alimente. Cuando este extraño le dice que ella y su hijo son sólo una comida lejos de morir de hambre, él le pide que le alimente de todos modos. Y aquí es donde viene la lucha. Claro, Elías es un profeta de Dios, pero parece estar actuando como si su vida fuera más importante que la vida de la viuda y su hijo; que debe ser alimentado antes que ella.

Y esto es lo que siento como cada vez que tengo que levantarme frente a la congregación y pedir dinero. Soy dolorosamente consciente de que tenemos muchos feligreses que viven comida a comida, factura a factura, y cheque a cheque. Y sin embargo, estos feligreses hacen lo que pueden, aun tratando de dar cinco o diez dólares cada semana a la iglesia.

Y pienso en estos feligreses cada vez que tengo que tomar una decisión sobre el dinero para nuestras parroquias. ¿Es esta reparación, o esta nueva tecnología, o este costo del programa realmente vale la pena los sacrificios hechos por la gente en las bancas? Si tengo que gastar mil dólares en algo, ¿entiendo cuántos pequeños sacrificios tuvieron que hacer para traer ese dinero? Pero gastar dinero en la parroquia nunca se siente tan mal como gastar dinero en mí mismo. Yo sé que estoy cómodo, que no tengo deudas, que puedo presupuestar para viajes y electrónica y otras cosas que quiero, y yo sé que muchos de mis feligreses no están en esta misma posición, y sin embargo es su generosidad lo que me mantiene cómodo.

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He estado luchando con este problema desde que me convertí en párroco hace un año y medio. ¿Es este sistema justo? ¿Es de acuerdo con la voluntad de Dios?

Afortunadamente, el Evangelio de hoy ha sido de gran ayuda para mí. Noten que, cuando Jesús ve a la viuda poner sus dos moneditas en el templo, él no la detiene. No dice, “Señora, necesita esas moneditas más que el templo. El templo está corrupto de todos modos; sólo tienes que guardar las moneditas para ti mismo.” ¿Porqué? ¿Por qué el Señor la dejaría dar tanto de su sustento? ¿Y por qué permitiría que el templo rico lo aceptara?

Creo que es porque este evangelio no es sobre el templo, sino sobre la mujer. El centro mismo de este evangelio es la generosidad extrema de la viuda, y el reconocimiento de esta generosidad por el Señor. En cierto sentido, no importa dónde ella dio sus moneditas, sólo el hecho de que ella los entregó.

Y esto, creo yo, es donde voy por mal camino en mi pensamiento. Yo no soy el centro de esta historia, y tampoco la iglesia. El centro de esta historia es ustedes, la gente en los bancos, que continuamente hacen sacrificios profundos y hermosos a Dios de su tiempo y de su tesoro. El Señor quiere que sepan que él ve sus sacrificios, los reconoce, y los honra. Realmente no importa si esos sacrificios se hacen para la iglesia (aunque estamos muy agradecidos de recibirlos) o si están hechos para otras causas dignas y caridades. Lo que el Señor valora y honra es el acto del sacrificio mismo, porque muestra una confianza tan radical en la dependencia de Dios; revela una profunda actitud de abnegación.

Así que, como su predicador, parecería que mi trabajo no es recaudar dinero para la iglesia. De hecho, debería aprender a confiar más en Dios por las necesidades materiales de nuestras parroquias, para que nunca empiece a tratar a la iglesia como una empresa. En cambio, parece que mi trabajo como su predicador es llamarnos a todos, continuamente, a esa entrega abnegada que nuestro Señor mostró en la Cruz y que esta viuda mostró en el templo. Y entonces todos debemos confiar en que Dios dirigirá esta generosidad a los lugares donde más lo necesita la iglesia y el mundo.

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Y sin embargo, aunque el Señor señala a esta viuda como un modelo de generosidad, todavía nos preocupamos por ella. Todavía nos preocupa que, después de esta historia del Evangelio, ella regresó a un hogar sin comida.

Esta es la razón por la que la iglesia en su sabiduría aparea esta historia con la primera lectura, lo que demuestra que Dios cuida de las viudas generosas, incluso cuando las cosas parecen precarias. Pero además de este emparejamiento, también quiero dejarles con una línea desconcertante del Salmo treinta y síes, que dice “Yo fui joven, y ya soy viejo, y no he visto al justo desamparado, ni a su descendencia mendigando pan. Todo el día es compasivo y presta, y su descendencia es para bendición.”

No creo que este pasaje de los Salmos signifique que ninguna persona buena luchará jamás, o que cada persona que lucha era primero un pecador. Pero parece que hay una verdad profunda en esta afirmación. Piensa en la gente más generosa, desinteresada y amorosa que conoces. Incluso cuando parecen estar luchando, incluso cuando están viviendo la más modesta de las vidas, siempre parecen estar en paz. Siempre parecen ser bendecidos por el Señor, incluso en sus adversidades. Aunque a veces las personas son lastimadas o traicionadas por aquellos que ayudan, especialmente los miembros de la familia adictos o inmorales que se aprovechan de su generosidad, aun así, nunca he visto a alguien con un espíritu generoso abandonado por el Señor. Él siempre parece encontrar una manera de cuidar de ellos.

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Mis amigos, nunca, jamás podré repagar la extrema generosidad mostrada a nuestras parroquias, y a mí personalmente, por ustedes, nuestros feligreses. Y estoy muy agradecida y humillada por todo lo que han dado. Pero por favor, no sean generosos por mi bien o por el bien de la iglesia; tengo que creer que Dios encontrará una manera de cuidar de nosotros sin importar lo que pase. En cambio, sean generosos por su propio bien. Dales a sus vecinos, a sus comunidades y a sus parroquias porque saben que todo lo que tienen es un don, y quieren responder a estos dones con un corazón que da. El Señor contempla sus sacrificios con gran amor, y él estará con ustedes todos los días de sus vidas.

 

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