October 28, 2018 – Praying for a Miracle

30th Sunday in Ordinary Time, Year B

Readings / Lecturas

Preached at St. Charles, Burlington (5:00pm, 7:45am) and Immaculate Heart of Mary, Sedro-Woolley (9:30am, 11:15am)

Recording

 

English

I really hate the miracle stories in the Gospels. It is not because I do not believe in miracles. I am not like Thomas Jefferson who cut every instance of the supernatural out of his Bible. I absolutely believe in miracles and I absolutely believe in the literal occurrence of the miracles described in the New Testament.

The problem is that, because I believe in these miracles and because they are so enticing, so interesting, so on display in the Gospels, it is hard to figure out why Jesus isn’t still doing all these miracles today. Sure, miracles do continue to happen from time to time, but we all know or know of blind Christians and deaf Christians and crippled Christians and Christians with hemorrhages and even Christians who have died of leprosy, even though Jesus healed all of these things in the Gospels. And, of course, Christians still die, even though there are three different stories of Jesus bringing the dead back to life. If all Bartimaeus had to do was yell out a few times “Jesus, Son of David, have pity on me,” why does that not work for us? It seems that either Jesus cannot actually do miracles and did not do the miracles in the Gospels, which I reject, or that Jesus actually did die and is not present to us today, which I reject, or that Jesus does not actually care about us enough to heal us, which I doubly reject!

So what is going on?

The short answer is that God never performs miracles for their own sake. God always uses miracles to prove his presence and his doctrine. In the case of Bartimaeus, the most important line of the Gospel is not “immediately he received his sight;” no, the most important line is, “and [he] followed him on the way.”

Let me give you a long quote from St. Thomas Aquinas that helped me here. St. Thomas says:

“God enables man to work miracles for two reasons. First and principally, in confirmation of the doctrine that a man teaches. For since those things which are of faith surpass human reason, they cannot be proved by human arguments, but need to be proved by the argument of Divine power: so that when a man does works that God alone can do, we may believe that what he says is from God: just as when a man is the bearer of letters sealed with the king’s ring, it is to be believed that what they contain expresses the king’s will.

Secondly, [God enables man to work miracles] in order to make known God’s presence in a man by the grace of the Holy Ghost: so that when a man does the works of God we may believe that God dwells in him by His grace. […]

Now both these things were to be made known to men concerning Christ—namely, that God dwelt in Him by grace […] and that His supernatural doctrine was from God. [1]

—-

In other words, according to St. Thomas Aquinas, miracles only exist to prove that a doctrine or a person is from God, so Jesus only worked miracles in order to prove that he was the Messiah and Son of God.

I cannot disagree with St. Thomas Aquinas here. I cannot think of any miracles in the Gospels that are not explicitly connected to faith, that are not intended to confirm belief in the divinity of Jesus. In fact, the Gospel of St. John makes this far more explicit than the other Gospels. In John’s Gospel, Jesus constantly berates the Scribes and the Pharisees for seeing his many signs and refusing to believe in him. Jesus makes clear that the purpose of his miracles was so that people would believe that he was the Messiah and Son of God.

—-

Now, does this mean that Jesus does not want to perform miracles to help us and heal us?

Yes and no. We should always remember that God’s ultimately goal is our salvation through belief in and unity with him. Sometimes performing a miracle will help this goal, but many times it will not. God is like any parent of crying children who has to evaluate whether the request of the child is good for them or not. Crying out for food could be good or bad. Good at dinner time. Bad at bedtime, especially if we didn’t eat our dinner. Really bad if we are just crying for candy at the grocery store. God knows what is best for us, and he is always going to give us whatever we need to have a deep and sustaining relationship with him, because that is his goal. But he is not going to give us everything we ask for, because not everything we ask for is actually going to confirm our faith and help us grow closer to God.

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Now that we understand that miracles exist primarily to confirm our faith in God, there are two very common and very dangerous prayer practices that we have to talk about.

First, it is very common to think that God only loves us if he gives us what we want. But again, think of parents with their children. A parent’s love is not measured in toys or sweets or yielded demands. A parent’s love is measured in the sacrifices made out of love for the child. If we ever need to remember how much God loves us, we should not look to miracles, we should look to the Cross. God became man and took upon himself our death so that we could be free of sin and death and join him for eternity in heaven. The Cross is the only sign we need of the infinite love of God.

Second, it is very common to treat prayer like magic or an ATM, where if we say the right words or do the right things, we will get what we want. I know so many Catholics who believe that if they do a specific novena or promise some penitential practice or pray for multiple hours a day, their prayers will be answered. And I know so many Catholics who believe that they can bargain with God, that if they give money to the Church or promise to go on a certain pilgrimage then their prayers will be answered. But this is paganism! This is a belief that God can be controlled, that prayer is a magic formula, that we can force God do what we want.

Of course our devotions and penitential practices and gifts to the Church are important, but they are important because they help us grow closer and closer to God every day. They confirm our faith in and unity with God. And the closer we grow to God, the more we can authentically pray “they will be done” rather than “my will be done.”

—-

My brothers and sisters in Christ, I do not want to turn you away from prayer, I just want you to pray for the right things. The things of this world will pass away, but our unity with God, that will last forever. So pray for unity with God! Pray in order that you might grow closer and closer to God, now and every day of your life.

Our closeness to God requires that we bring him everything on our hearts, so it is perfectly appropriate to tell him about our worries, our finances, our heath, and our family. It is perfectly appropriate to pray for a miracle. But when we pray for that miracle, we have to trust God. We have to trust that he is always working for our salvation, that he is always working to bring us closer to him. And we have to trust that, in him, we can overcome any obstacle, and that he will always bring us happiness, even if that happiness looks different than what we were expecting.

God does love us. God is close to us. And Jesus is still working miracles. It is just that most of the time these miracles happen in the interior of our hearts and souls. But we trust God, and we always pray that his will be done, whatever that will might be.

 

Español

Realmente odio las historias de milagros en los Evangelios. No es porque no creo en los milagros. No soy como Thomas Jefferson que cortó cada caso de lo sobrenatural de su Biblia. Creo absolutamente en los milagros y creo absolutamente en la ocurrencia literal de los milagros descritos en el nuevo testamento.

El problema es que, porque creo en estos milagros y porque son tan tentadores, tan interesantes, tan expuestos en los evangelios, es difícil averiguar por qué Jesús todavía no está haciendo todos estos milagros hoy. Claro, los milagros siguen sucediendo de vez en cuando, pero todos conocemos o conocemos acerca de cristianos ciegos y cristianos sordos y cristianos lisiados y cristianos con hemorragias o incluso cristianos que han muerto de lepra, a pesar de que Jesús sanó todas estas cosas en los Evangelios. Y, por supuesto, los cristianos todavía mueren, a pesar de que hay tres historias diferentes de Jesús trayendo a los muertos de nuevo a la vida. Si todo lo que Bartimeo tenía que hacer era gritar un par de veces “¡Jesús, hijo de David, ten compasión de mí!” ¿por qué eso no funciona para nosotros? Parece que o Jesús no puede realmente hacer milagros y no hizo los milagros en los evangelios, que yo rechazo, o que Jesús realmente murió y no está presente a nosotros hoy, que yo rechazo, o que Jesús realmente no se preocupan por nosotros lo suficiente para sanarnos , que rechazo doblemente!

Entonces, ¿qué está pasando?

La respuesta corta es que Dios nunca realiza milagros por su propio bien. Dios siempre usa milagros para demostrar su presencia y su doctrina. En el caso de Bartimeo, la línea más importante del evangelio no es “Al momento recobró la vista;” no, la línea más importante es, “comenzó a seguirlo por el camino.”

Permítanme darles una larga cita de Santo Tomás de Aquino que me ayudó aquí. Santo Tomás dice:

Dios concede al hombre el poder de hacer milagros por dos motivos. Primero, y principalmente, para confirmar la verdad que uno enseña. Porque, al exceder las cosas de la fe la capacidad humana, no pueden probarse con razones humanas, sino que es necesario probarlas con argumentos del poder divino, a fin de que, haciendo uno las obras que solamente puede hacer Dios, crean que viene de Dios lo que se enseña; así como, cuando uno presenta una carta sellada con el sello del rey, se cree que el contenido de la misma ha emanado de la voluntad real.

Segundo, para mostrar la presencia de Dios en el hombre por la gracia del Espíritu Santo, de modo que, al realizar el hombre las obras de Dios, se crea que el propio Dios habita en él por la gracia. […]

Y ambas cosas debían ser manifestadas a los hombres acerca de Cristo, a saber: Que Dios estaba en El por la gracia […], y que su doctrina sobrenatural provenía de Dios. Y por estos motivos fue convenientísimo que hiciera milagros. [2]

—-

En otras palabras, según Santo Tomás de Aquino, sólo existen milagros para demostrar que una doctrina o una persona es de Dios, así que Jesús sólo hizo milagros para probar que él era el Mesías y el hijo de Dios.

Aquí no puedo discrepar con Santo Tomás de Aquino. No puedo pensar en ningún milagro en los evangelios que no estén explícitamente conectados a la fe, que no tengan la intención de confirmar la creencia en la divinidad de Jesús. De hecho, el Evangelio de San Juan hace esto mucho más explícito que los otros evangelios. En el Evangelio de Juan, Jesús constantemente reniega a los escribas y a los fariseos por ver sus muchos signos y negarse a creer en él. Jesús deja claro que el propósito de sus milagros era para que la gente creyera que él era el Mesías y el hijo de Dios.

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Pues, ¿significa esto que Jesús no quiere realizar milagros para ayudarnos y sanarnos?

Sí y no. Siempre debemos recordar que el objetivo final de Dios es nuestra salvación a través de la creencia en y la unidad con él. A veces realizar un milagro ayudará a este objetivo, pero muchas veces no lo hará. Dios es como cualquier padre de niños que están llorando que tiene que evaluar si la petición del niño es buena para ellos o no. Gritar por la comida podría ser bueno o malo. Bueno a la hora de la cena. Malo a la hora de acostarse, especialmente si no comimos nuestra cena. Realmente malo si sólo estamos llorando por dulces en la tienda de comestibles. Dios sabe lo que es mejor para nosotros, y él siempre nos va a dar lo que necesitamos para tener una relación profunda y sostenida con él, porque ese es su objetivo. Pero él no nos va a dar todo lo que pedimos, porque no todo lo que pedimos realmente va a confirmar nuestra fe y nos ayudará a acercarnos a Dios.

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Ahora que comprendemos que los milagros existen principalmente para confirmar nuestra fe en Dios, hay dos prácticas de oración muy comunes y muy peligrosas de las que tenemos que hablar.

En primer lugar, es muy común pensar que Dios sólo nos ama si nos da lo que queremos. Pero de nuevo, piensa en los padres con sus hijos. El amor de un padre no se mide en juguetes o dulces o demandas rendidas. El amor de un padre se mide en los sacrificios hechos por amor al niño. Si alguna vez necesitamos recordar lo mucho que Dios nos ama, no debemos mirar a los milagros, debemos mirar a la Cruz. Dios se hizo hombre y tomó sobre sí mismo nuestra muerte para que pudiéramos estar libres del pecado y la muerte y unirnos a él por la eternidad en el cielo. La Cruz es la única señal que necesitamos del amor infinito de Dios.

En segundo lugar, es muy común tratar la oración como la magia o un cajero automático, donde si decimos las palabras correctas o hacemos las cosas correctas, conseguiremos lo que queremos. Conozco a tantos católicos que creen que si hacen una novena específica o prometen alguna práctica penitencial o oran por varias horas diarias, sus oraciones serán contestadas. Y conozco a tantos católicos que creen que pueden negociar con Dios, que si dan dinero a la iglesia o prometen ir a cierta peregrinación, entonces sus oraciones serán contestadas. ¡Pero esto es paganismo! Esta es la creencia de que Dios puede ser controlado, que la oración es una fórmula mágica, que podemos forzar a Dios a hacer lo que queremos.

Por supuesto, nuestras devociones y prácticas penitenciales y dones a la iglesia son importantes, pero son importantes porque nos ayudan a crecer cada día más cerca de Dios. Confirman nuestra fe y unidad con Dios. Y cuanto más nos acerquemos a Dios, más podremos orar auténticamente “hágase tu voluntad” en lugar de “hágase mi voluntad”.

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Mis hermanos y hermanas en Cristo, no quiero apartarlos ustedes de la oración, sólo quiero que oren por las cosas correctas. Las cosas de este mundo se van a pasar, pero nuestra unidad con Dios va a durar para siempre. ¡Así que oren por la unidad con Dios! Oren para que puedan acercarse y acercarse más a Dios, ahora y cada día de su vida.

Nuestra cercanía a Dios requiere que le traigamos todo en nuestros corazones, así que es perfectamente apropiado decirle acerca de nuestras preocupaciones, nuestras finanzas, nuestra salud y nuestra familia. Es perfectamente apropiado pedir un milagro. Pero cuando pidamos ese milagro, tenemos que confiar en Dios. Tenemos que confiar en que él siempre está trabajando para nuestra salvación, que él siempre está trabajando para acercarnos a él. Y tenemos que confiar en que, en él, podemos vencer cualquier obstáculo, y que él siempre nos traerá la felicidad, incluso si esa felicidad se ve muy diferente de lo que esperábamos.

Dios nos ama. Dios está cerca de nosotros. Y Jesús sigue haciendo milagros. Es sólo que la mayor parte del tiempo estos milagros ocurren en el interior de nuestros corazones y almas. Pero confiamos en Dios, y siempre oramos para que se haga su voluntad, sea cual fuere el que pueda ser.

 

End Notes

[1] Summa Theologicae, III. Q43.1, http://www.newadvent.org/summa/4043.htm
[2] Summa Theologicae, III. Q43.1, http://hjg.com.ar/sumat/d/c43.html

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