July 28, 2018 – United in Christ

17th Sunday in Ordinary Time, Year B

Readings / Lecturas

Recording

Preached at St. Charles, Burlington (5:00pm, 7:00pm, 7:45am) and Immaculate Heart of Mary, Sedro-Woolley (9:30am, 11:15am)

 

English

Last week, we spoke about the fact that the Church is rife with divisions, and that the only thing that can heal these divisions is if we all begin, together, a common focus on and search for Jesus Christ.

Well, one thing that I glossed over last week was that a divided Church is a very old problem. In fact, division is something that the Church has constantly struggled with since her inception, which is why our second reading features Saint Paul urging the church in Ephesus to remain united. Saint Paul, however, is much smarter and much holier than I am, and so is easily able to provide a succinct list of all the different ways in which we might be united with each other. Today, we will explore his list together, but we will go in backwards order. Saint Paul moves from the most intimate to the most expansive sources of unity, but I am going to start with the big picture and get smaller.

The final and most expansive item on Saint Paul’s list is the “one God and Father of all, who is over all and through all and in all.” This is the unity of creation, our most basic unity. The one thing that everything in the universe shares is that it was created by the Father and continues to be held in existence by the Father. This is how God is “over all and through all and in all.” The implication of this is that every person, animal, plant, rock, atom, and quark maintains a relationship with every other person, animal, plant, rock, atom, and quark because we are all in relationship with God the Father and, through him, with each other. Our first unity is our common contingency, our shared creation.

Getting more specific, Saint Paul offers the unity found in “one Lord, one faith, one baptism.” Here we move from the realm of nature to the realm of grace. Yes, we are united by our common creation to everything in the universe, but the old creation is corrupted and falling away. As Christians, we know that we were also made a new creation. When? In baptism. The one baptism is both the entrance into and the result of our one faith in the one Lord. And by being recreated in Jesus, the one Lord, we now live in permanent relationship to him and, through him, to every single other baptized person. Our second unity is our unity in Christ.

Note well, this Christian unity goes so much deeper than the earlier natural unity. Our unity with the animals and plants and quarks is flawed because creation itself has been corrupted. But our unity with the Body of Christ through baptism is perfect because it comes about through Jesus Christ, who recreated the world free of sin through his Resurrection. Notice also the source of unity in Christ is baptism, which means that this unity exists between all Christians, regardless of their denomination. We have an obligation to our Orthodox and Lutheran and Methodist and non-denomination brothers and sisters in Christ, because we have been united to them in the one Lord, in the one faith, through the one baptism.

Now, up until this point, the unity that St. Paul is talking about feels very mechanical and impersonal. We are automatically united to creation at the moment of our conception. Most of us are automatically united to the Body of Christ and its members when we are baptized as infants. And yet, each of us knows all too well that unity is never automatic: it always requires work. Unity must be sustained through our actions and our choices, otherwise it will fall apart through sin or plain negligence. This is why the next item on Saint Paul’s list is more active: he speaks of “the one hope of your call”.

What is the “one hope of [our] call?” The one hope of the Christian life is unity with God, in this life and in the next. In other words, it is holiness. Sure, it is well and good to be baptized into Christ, but that baptism is meaningless if we continue to distance ourselves from him through sin. Instead, the unity of our baptism must be expressed by seeking holiness together, through worship, though prayer, and through service. The more we carry out our mission in Christ, the more the promise of our baptism becomes the reality of our lives. The more we seek holiness together, the more unified we become in Christ. Our third unity is our unity in mission.

Finally, Saint Paul speaks of one body and one Spirit., in order to remind us that unity in creation, Christ, and mission does not comes from our own efforts. No, anything the relies solely on our own efforts is always destined to fail. Instead, true and lasting unity must come from the Spirit of God working through us. It is this animating Spirit, the Holy Spirit, who actually brings about he unity of the one body. Just as the human body cannot work together without the animating force of the soul, so the Body of Christ cannot work together without the animating force of the Holy Spirit. The more we allow the Spirit to work through us, the more effortlessly the Body of Christ can work in harmony. Our four unity is our unity in the Spirit.

Now – and remember that we are working backwards here –before he lists creation, Christ, mission, or Spirit, Saint Paul gives the Ephesians a list of virtues: humility and gentleness, patience, bearing with one another through love, and preserving the bond of peace. St. Paul believes that these are the necessary virtues to allow the Spirit to work in us, and he is so, so right. The Christian life is so much more than being kind, but being kind is an important aid in the Christian life. When we are humble and gentle, not seeking to dominate or control, then we create a space for our fellow Christians and follow human beings to grow and blossom. When we are patient, we take the often-brittle bond of unity and allow it to stretch, rather than break at the first sign of tension. When we bear with one another through love and preserve the bond of peace, we express that our unity is something that we are willing to fight for, even when that means putting aside our selfish needs or opinions.

So what has Saint Paul told us? He has told us that we are united in our common creation, united far more profoundly in our recreation in Christ, and held in unity through the action of the Spirit. He has told us that this trinitarian unity must find expression through our common mission of holiness, and that this unity is best preserved through patience, humbleness, gentleness, and self-sacrifice.

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However, as a final note, we must never allow this deep, profound unity of God to become the shallow unity of the world. In society today, unity is achieved by uncritically accepting everything: every opinion, every lifestyle, every self-expression. This is called being non-judgmental. But this is a flawed unity that will ultimately collapse. Why? Because it asks us to commit intellectual suicide by refusing to evaluate the world around us and the choices that people make. And it will collapse because it asks us to ignore and bury any disagreements or differences we might have, unless they are differences specifically celebrated by the greater society. The principle of non-judgment says unity at all costs, no matter what must be swept under the rug.

But our unity, the unity of the Church, is not a forced endeavor born of our own efforts. Our unity naturally develops because of our common focus on Jesus Christ. The mystery and the power of Jesus are so profound that even our most significant differences and disagreements seem inconsequential next to him. Why does Saint Paul say in another place that there is neither Jew nor Greek, slave nor free person, male nor female? He says it because these differences are of no importance in the light of Christ.

Unlike the unity of non-judgement, our unity in Christ does not require us to pretend like our differences do not matter. Instead, such a deep and profound unity allows us to discuss our differences and disagreements, to explore them together, and to be honest about our discomforts and even our judgements. The unity we have in Christ is so powerful that it is not threatened by our differences, but instead can purify them and turn them into assets instead of liabilities. When we are united in Christ, we have nothing to fear.

“One body and one Spirit, as you were also called to the one hope of your call; one Lord, one faith, one baptism; one God and Father of all, who is over all and through all and in all.”

We are united in creation, united in baptism, united in mission, united in Spirit, and united in Christ.

 

Español

La semana pasada, hablamos sobre el hecho de que la iglesia está llena de divisiones, y que lo único que puede curar estas divisiones es si todos comenzamos, juntos, un enfoque común en y la búsqueda de Jesucristo.

Sin embargo, una cosa que he glosado la semana pasada fue que una iglesia dividida es un problema muy antiguo. De hecho, la división es algo con lo que la iglesia ha luchado constantemente desde su inicio, por lo que nuestra segunda lectura presenta a San Pablo instando a la iglesia en Éfeso a permanecer unida. San Pablo, sin embargo, es mucho más inteligente y mucho más santo que yo, y así es fácilmente capaz de proporcionar una lista sucinta de todas las diferentes maneras en que podríamos estar unidos entre sí. Hoy, vamos a explorar su lista juntos, pero vamos a ir en orden hacia atrás. San Pablo se mueve de las fuentes de la unidad más íntimas a las más expansivas, pero voy a empezar con el panorama general y volver a los más específicos.

El artículo final y más expansivo en la lista de San Pablo es el “un solo Dios y Padre de todos, que reina sobre todos, actúa a través de todos y vive en todos.” Esta es la unidad de la creación, nuestra unidad más básica. La única cosa que todo en el universo comparte es que fue creada por el Padre y continúa siendo sostenida en existencia por el Padre. Así es como Dios es “sobre todos, actúa a través de todos y vive en todos.” La implicación de esto es que cada persona, animal, planta, roca, átomo, y cuarc mantiene una relación con cada otra persona, animal, planta, roca, átomo, y cuarc porque todos estamos en la relación con Dios el Padre y, a través de él, el uno con el otro. Nuestra primera unidad es nuestra contingencia común, nuestra creación compartida.

Cada vez más específico, San Pablo ofrece la unidad encontrada en “un solo Señor, una sola fe, un solo bautismo.” Aquí nos movemos del reino de la naturaleza al reino de la gracia. Sí, estamos unidos por nuestra creación común a todo en el universo, pero la vieja creación está corrompida y cayendo. Como cristianos, sabemos que también fuimos hechos una nueva creación. ¿Cuando? En el bautismo. El único bautismo es tanto la entrada como el resultado de nuestra única fe en el único Señor. Y al ser recreados en Jesús, el único Señor, ahora vivimos en relación permanente con él y, por medio de él, a cada persona bautizada. Nuestra segunda unidad es nuestra unidad en Cristo.

Notad bien, esta unidad cristiana va mucho más profunda que la unidad natural anterior. Nuestra unidad con los animales y las plantas y los cuarcs es defectuosa porque la propia creación ha sido corrompida. Pero nuestra unidad con el cuerpo de Cristo a través del bautismo es perfecta porque viene a través de Jesucristo, quien recreó el mundo libre de pecado a través de su resurrección. Nótese también que la fuente de la unidad en Cristo es el bautismo, lo que significa que esta unidad existe entre todos los cristianos, independientemente de su denominación. Tenemos una obligación para con nuestros hermanos y hermanas ortodoxos, luteranos y metodistas y no-confesionales en Cristo, porque hemos estado unidos a ellos en el solo Señor, en la sola fe, a través del solo bautismo.

Bien. Hasta este punto, la unidad que San Pablo está hablando se siente muy mecánica e impersonal. Estamos unidos automáticamente a la creación en el momento de nuestra concepción. La mayoría de nosotros se une automáticamente al cuerpo de Cristo y a sus miembros cuando somos bautizados como infantes. Y, sin embargo, cada uno de nosotros sabe muy bien que la unidad nunca es automática: siempre requiere trabajo. La unidad debe ser sostenida a través de nuestras acciones y nuestras elecciones, de lo contrario se desmoronará a través del pecado o la negligencia simple. Esta es la razón por la que el siguiente punto en la lista de San Pablo es más activo: dice que “una sola es la esperanza del llamamiento que ustedes han recibido”.

¿Cuál es la “esperanza del llamamiento que [nosotros] hemos recibido?” La única esperanza de la vida cristiana es la unidad con Dios, en esta vida y en la siguiente. En otras palabras, es santidad. Claro, está bien y es bueno ser bautizado en Cristo, pero ese bautismo no tiene sentido si continuamos distanciarnos de él a través del pecado. En cambio, la unidad de nuestro bautismo debe ser expresada a través de buscando la santidad juntos, de la adoración, de la oración, y del servicio. Cuanto más llevemos a cabo nuestra misión en Cristo, más la promesa de nuestro bautismo se convierte en la realidad de nuestras vidas. Cuanto más buscamos juntos la santidad, más unificados nos volvemos en Cristo. Nuestra tercera unidad es nuestra unidad en misión.

Finalmente, San Pablo habla de un solo cuerpo y de un solo Espíritu, para recordarnos que la unidad en la creación, Cristo, y misión no proviene de nuestros propios esfuerzos. No, todo lo que depende solamente de nuestros propios esfuerzos siempre está destinado a fracasar. En cambio, la unidad verdadera y duradera debe venir del Espíritu de Dios que trabaja a través de nosotros. Es este Espíritu animador, el Espíritu Santo, quien realmente trae consigo la unidad del solo cuerpo. Así como el cuerpo humano no puede trabajar en conjunto sin la fuerza de la animación del alma, así el cuerpo de Cristo no puede trabajar juntos sin la fuerza de animación del Espíritu Santo. Cuanto más permitamos que el espíritu trabaje a través de nosotros, más el cuerpo de Cristo puede trabajar en armonía. Nuestra cuarto unidad es nuestra unidad en el Espíritu.

Ahora – y recuerden que estamos trabajando hacia atrás – antes de que él enumere la creación, Cristo, misión o Espíritu, San Pablo da a los Efesios una lista de virtudes: humildad y amabilidad, ser comprensivo y soportar mutuamente con amor, y mantener el vínculo de la paz. San Pablo cree que estas son las virtudes necesarias para permitir que el Espíritu trabaje en nosotros, y él es tan, tan correcto. La vida cristiana es mucho más que ser amable, pero ser amable es una ayuda importante en la vida cristiana. Cuando somos humildes y amables, no buscamos dominar o controlar, entonces creamos un espacio para nuestros compañeros cristianos y seres humanos para crecer y florecer. Cuando somos comprensivos, tomamos el vínculo a menudo frágil de la unidad y le permitimos estirarse, en lugar de romper con la primera señal de tensión. Cuando nos soportemos unos con otros a través del amor y mantenemos el vínculo de la paz, expresamos que nuestra unidad es una cosa por lo que estamos dispuestos a luchar, aun cuando eso signifique apartar nuestras necesidades u opiniones egoístas.

Entonces, ¿qué nos ha dicho San Pablo? Él nos ha dicho que estamos unidos en nuestra creación común, unidos mucho más profundamente en nuestra recreación en Cristo, y mantenidos en unidad a través de la acción del Espíritu. Él nos ha dicho que esta unidad trinitaria debe encontrar expresión a través de nuestra misión común de santidad, y que esta unidad es mejor preservada a través de la virtudes de comprensión, la humildad, la mansedumbre y el autosacrificio.

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Sin embargo, como nota final, nunca debemos permitir que esta unidad profunda de Dios se convierta en la unidad poco profunda del mundo. En la sociedad actual, la unidad se logra al aceptar todo acríticamente: cada opinión, cada estilo de vida, cada auto-expresión. Esto se llama “no juzgar.” Pero esta es una unidad defectuosa que en última instancia se derrumbará. ¿Por qué? Porque nos pide que cometamos suicidio intelectual negándonos a evaluar el mundo que nos rodea y las elecciones que la gente hace. Y se derrumbará porque nos pide que ignoremos y entierremos cualquier desacuerdo o diferencia que podamos tener, a menos que sean diferencias específicamente celebradas por la sociedad mayor. El principio de no juzgar dice “Unidad a toda costa,” no importa lo que debe ser barrido bajo la alfombra.

Pero nuestra unidad, la unidad de la Iglesia, no es un esfuerzo forzado nacido de nuestros propios esfuerzos. Nuestra unidad se desarrolla naturalmente debido a nuestro enfoque común en Jesucristo. El misterio y el poder de Jesús son tan profundos que incluso nuestras diferencias y desacuerdos más significativos parecen inconsecuentes a su lado. Es para que dice San Pablo en otro lugar que no hay ni judío ni griego, esclavo ni persona libre, varón ni hembra. Lo dice porque estas diferencias no son de importancia a la luz de Cristo.

A diferencia de la unidad de no juzgar, nuestra unidad en Cristo no nos obliga a fingir que nuestras diferencias no importan. En cambio, una unidad tan profunda nos permite discutir nuestras diferencias y desacuerdos, explorarlos juntos, y ser honestos acerca de nuestras incomodidades e incluso nuestros juicios. La unidad que tenemos en Cristo es tan poderosa que no está amenazada por nuestras diferencias, sino que puede purificarlas y convertirlas en activos en lugar de pasivos. Cuando estamos unidos en Cristo, no tenemos nada que temer.

“Un solo cuerpo y un solo Espíritu, como también una sola es la esperanza del llamamiento que ustedes han recibido. Un solo Señor, una sola fe, un solo bautismo, un solo Dios y Padre de todos, que reina sobre todos, actúa a través de todos y vive en todos.”

Estamos unidos en la creación, unidos en el bautismo, unidos en misión, unidos en espíritu, y unidos en Cristo.

 

End Notes

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