July 22, 2018 – Focusing on Jesus Brings Unity

16th Sunday in Ordinary Time, Year B

Readings / Lecturas

Recording

Preached at: St. Charles, Burlington (5:00pm, 7:00pm, 7:45am) and Immaculate Heart, Sedro-Woolley (9:30am, 11:15am)

 

English

“When he disembarked and saw the vast crowd, his heart was moved with pity for them, for they were like sheep without a shepherd…”

My friends, despite Jesus’ life and teachings, and his sending of the Holy Spirit, and his establishment of the Church, we continue to be like sheep without a shepherd. Jesus did not want this, Jesus did everything he could to avoid this, and yet we are no different than that crowd two millennia ago.

Why do I say this? Because we, the sheep of God’s flock, are divided.

The shepherd has three primary roles. The first is to protect the sheep from wolves and robbers. The second is to continually lead the sheep to verdant pastures where they can find food and nourishment. But these tasks both depend on the third responsibility of the shepherd: to keep the flock together. If the flock is not unified, if they are all heading in different directions, then they cannot be protected and they cannot be led.

So, if the flock of God is divided, if unity, the most important work of the shepherd, is not being accomplished, then then what can we possible conclude other than the fact that we must be without a shepherd?

I do not intend to use this homily to condemn or to shame, but in order to address this issue, we have to understand the breadth of the problem, so please bear with me as I describe just how divided we are.

In the English-speaking Catholic Church of North America and Europe, the primary and most scandalous division is political. Rather than follow Jesus, the Church, and the bishops on matters like abortion, birth-control, same-sex marriage, the death penalty, immigration, human trafficking, climate-change, and war, we have divided into camps based on our political parties. For some inexplicable reason, we have decided that we would much rather give our full confidence and trust to our politicians than our bishops. Yes, good and faithful Catholics can disagree on how to properly implement the teachings of the Church through political means, but that requires starting with a common acceptance of the teachings of the Church. Instead, we are so beholden to our political tribes that we prefer the Democratic National Platform to the Bible and the opinions of Fox News to those of the United States Bishops.

In our immigrant communities, the divisions are usually far more personal. It is always an open secret who is mad at whom, which family is fighting with which family, who has been kicked out of which group. We end up using the Church, our parish, and our ministries as tools to exclude, to gossip, to exile, and to humiliate. How horrible! The Church is supposed to be a place of healing and welcome. The Church is supposed to be a home for all nations and all people. And our ministries are supposed to preach Jesus Christ, without exception and without compromise. But how can we preach Jesus when ministry becomes about power and control? I understand that forgiveness is hard. The Lord understand that forgiveness is hard. But we know we have hurt someone, when we struggle to forgive them, we should at least be ashamed of our lack of forgiveness. We should never give into our pride and be proud that we have created a division within the Church.

Finally, both of our communities struggle with selfishness and lack of trust. We are most selfish when we put our own opinions above the teachings of the Church or the needs of the community, and this often gets expressed in liturgy. Sometimes we frame this as a division between theological liberals and theological conservatives, but both sides are just yelling about their opinions. Very, very few people bother to understand the teachings of the Church and the direction of the bishops, and instead talk only about what they want for this, that, or the other thing. Here is a heart test for us: if we ran into a situation where we had to cut a Mass, what would we talk about in that discussion? Would we talk about the mental health of the priests, the available resources of the community, and the ability of our parish to be strong moving forward? Or would we talk about the fact that we have been going to that Mass for years and we really like the ability to go to dinner or brunch afterwards? Which approach would develop a common vision, and which would result in di-vision?

We also lack trust in one another. One of the most heartbreaking things to me about St. Charles parish is how many locked cabinets we have in our storage areas and classrooms. Whenever I bring up the topic, I am always told that this group or that group kept stealing things from us, so we needed our own cabinet with our own lock. Of course, I do not dispute that common areas and common resources are often difficult to manage, and that sometimes people have less respect for these resources than they ought to. But… but… do we solve this problem with a lock or do we solve this problem by bringing ministry leaders together and having a conversation? [I do not know Immaculate Heart well enough to know whether this problem exists here, but I have no doubt that it does in some form or another.]

—-

Yes, my friends, our Church is rife with divisions. We do not possess the unity that Christ desires for us. But again, why? It is because we lack a shepherd. This situation develops in one of two ways.

First, it can be the shepherds’ fault, something that our first reading goes after with zeal. Jeremiah accuses the shepherds of his day of misleading and scattering, of driving the sheep away, and of not caring for the flock. This has absolutely happened in the American Church. Obviously, the greatest betrayal of the people has been the sex abuse crisis. But even closer to home, priests have been mean, uncharitable, harsh, and without understanding. They themselves have given into the political divides or have enforced their own beliefs or opinions instead of staying rooted in the teachings of the Church. Sometimes priests have even caused the divisions in our ministries or groups, to the detriment of all. These sins of the priesthood are always tremendously detrimental to the People of God, and I am so deeply sorry if any of you have ever experienced them. If I ever drive you away from the Church or become a source of division in your family or friends, please tell me! It is obvious from the first reading that God wants me to feel the weight of my ministry, especially if my personal flaws are hurting his flock.

The way our Church becomes shepherd-less is when the people stop listening to the leaders. Some people resent the authority given to the bishops by Christ, and the authority given to the priests by the bishops. Some people are so attached to their politics or their opinions that they will ignore anyone who disagrees with them, including the bishops and priests. And some people will use the personal flaws and failings of the leaders as an excuse to ignore them entirely, even when they are legitimately exercising their God-given office.

And yet, regardless of what has caused our divisions, regardless of what has left us without a shepherd, the solution is the same, and it comes to us in our second reading: “In Christ Jesus you who once were far off have become near by the blood of Christ. For he is our peace, he who […] broke down the dividing wall of enmity, through his flesh…”

Jesus is our ultimate shepherd. Jesus is our source of unity. Jesus is the one who heals every division and who forms every nation into one flock under the one shepherd.

When we focus on Jesus, we realize that our politics, our opinions, and our interpersonal conflicts must be subservient to Jesus. When we focus on Jesus, we will not feel threatened by a hierarchical Church, but will see it as necessary for fidelity to the Lord and unity amongst his people. When the clergy focus on Jesus, we will realize that leadership is never about power and always about service, service that must be carried out with the profound care, understanding, and respect that Jesus would expect of those who stand in his place.

But – and this is possibly the most important “but” in the history of “but”s – but, if we are going to focus on Jesus and find healing and unity in him, then we must approach him as he really is, not as we want him to be. We must abandon a Jesus made in our own image, a Jesus who is a non-judgmental, come-as-you-are progressive or a Jesus who is an angry, unrelenting judge, whose sole focus is how much pain we cause him with each little sin. No, we all have to rededicate ourselves to discovering the Jesus of the Bible, the Jesus of the Church, the Jesus who is always fresh and new and surprising.

Abandoning ourselves and our biases in order to seek Jesus together is very, very difficult. It is work that is accomplished in millions of little steps spread over decades. But it is absolutely worth it. Imagine a parish where we all share in common that most important thing: a desire to find Jesus together. Imagine a parish that is unified by the one shepherd. Let us all commit ourselves, here and now, to seeking Jesus together, so that by the grace of God our parish can be such a place.

 

Español

“Cuando Jesús desembarcó, vio una numerosa multitud que lo estaba esperando y se compadeció de ellos, porque andaban como ovejas sin pastor…”

Mis amigos, a pesar de la vida y las enseñanzas de Jesús, y su envío del Espíritu Santo, y su establecimiento de la Iglesia, seguimos siendo como ovejas sin un pastor. Jesús no quería esto, Jesús hizo todo lo que pudo para evitar esto, y sin embargo no somos diferentes a esa multitud hace dos milenios.

¿Por qué digo esto? Porque nosotros, las ovejas del rebaño de Dios, estamos divididos.

El pastor tiene tres papeles principales. La primera es proteger a las ovejas de los lobos y los ladrones. El segundo es llevar continuamente a las ovejas a pastos verdes donde pueden encontrar alimento sano. Pero estas tareas dependen de la tercera responsabilidad del pastor: mantener el rebaño unido. Si el rebaño no está unificado, si todos se dirigen en diferentes direcciones, entonces no pueden ser protegidos y no pueden ser conducidos.

Entonces, si el rebaño de Dios está dividido, si la unidad, la obra más importante del pastor, no se está cumpliendo, entonces ¿qué podemos concluir excepto que estamos sin un pastor?

No es mi intención de utilizar esta homilía para condenar o avergonzar, pero para abordar esta cuestión, tenemos que entender la amplitud del problema, así que por favor, tengan paciencia conmigo al describir cuán divididos somos.

En la iglesia católica de ingleses de Norteamérica y Europa, la división primaria y más escandalosa es política. En lugar de seguir a Jesús, la iglesia, y los obispos en asuntos como el aborto, el control de la natalidad, el matrimonio homosexual, la pena de muerte, la inmigración, la trata de personas, el cambio climático, y la guerra, hemos dividido en campamentos basados en nuestros partidos políticos. Por alguna razón inexplicable, hemos decidido que preferiríamos dar toda nuestra confianza a nuestros políticos en lugar de a nuestros propios obispos. Sí, los católicos buenos y fieles pueden discrepar sobre cómo implementar adecuadamente las enseñanzas de la iglesia a través de medios políticos, pero eso requiere comenzar con una aceptación común de las enseñanzas de la iglesia. En vez de eso, estamos tan unidos a nuestras tribus políticas que preferimos la plataforma nacional de la partida democrática a la Biblia y las opiniones de Fox News a las de los obispos de los Estados Unidos.

En nuestras comunidades de inmigrantes, las divisiones suelen ser mucho más personales. Es siempre un secreto abierto quién está enojado con quién, qué familia está luchando con qué familia, a quién se le ha expulsado de qué grupo. Terminamos usando la iglesia, nuestra parroquia y nuestros ministerios como herramientas para excluir, chismear, exiliar y humillar. ¡Qué horror! Se supone que la iglesia es un lugar de curación y bienvenida. Se supone que la iglesia es un hogar para todas las naciones y todas las personas. Y nuestros ministerios deben predicar a Jesucristo, sin excepción y sin compromiso. Pero, ¿cómo podemos predicar a Jesús cuando el ministerio se convierte en poder y control? Entiendo que el perdón es difícil. El Señor entiende que el perdón es difícil. Pero incluso cuando sabemos que hemos herido a alguien, cuando luchamos por perdonarlos, al menos deberíamos avergonzarnos de nuestra falta de perdón. Nunca debemos ceder en nuestro orgullo y estar orgullosos de haber creado una división dentro de la iglesia.

Finalmente, nuestras dos comunidades luchan con el egoísmo y la falta de confianza. Somos más egoístas cuando ponemos nuestras propias opiniones por encima de las enseñanzas de la iglesia o de las necesidades de la comunidad, y esto a menudo se expresa en la liturgia. A veces enmarcamos esto como una división entre los liberales teológicos y los conservadores teológicos, pero ambos bandos sólo gritan sobre sus opiniones. Muy, muy pocas personas intenten entender las enseñanzas de la iglesia y la dirección de los obispos, y en su lugar hablar sólo de lo que quieren para esto, aquello, o la otra cosa. Aquí hay una prueba de corazón para nosotros: si nos topamos con una situación en la que tuvimos que terminar una misa, ¿de qué hablaríamos en esa discusión? ¿Hablaremos de la salud mental de los sacerdotes, de los recursos disponibles de la comunidad y de la capacidad de nuestra parroquia de ser fuertes para avanzar? ¿O podríamos hablar del hecho de que hemos estado yendo a esa misa durante años y nos gusta mucho la posibilidad de ir a cenar o almorzar después? ¿Qué enfoque desarrollaría una visión común, y que daría lugar a la di-visión?

También nos falta confianza el uno en el otro. Una de las cosas más desgarradoras para mí acerca de la parroquia de San Carlos es cuántos armarios cerrados tenemos en nuestras áreas de almacenamiento y aulas. Cada vez que traigo el tema, siempre me dicen que este grupo o ese grupo nos robaban cosas, así que necesitábamos nuestro propio gabinete con nuestra propia cerradura. Por supuesto, no discuto que las áreas comunes y los recursos comunes son a menudo difíciles de manejar, y que a veces las personas tienen menos respeto por estos recursos de lo que deberían. Pero… pero… ¿resolvemos este problema con una cerradura o resolvemos este problema trayendo a líderes del ministerio juntos y teniendo una conversación? [No conozco Inmaculado Corazón lo suficientemente bien como para saber si este problema existe aquí, pero no tengo ninguna duda de que lo hace de alguna forma u otra.]

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Sí, amigos míos, nuestra Iglesia está plagada de divisiones. No poseemos la unidad que Cristo desea para nosotros. Pero de nuevo, ¿por qué? Es porque nos falta un pastor. Esta situación se desarrolla de una de dos maneras.

En primer lugar, puede ser la culpa de los pastores, algo que nuestra primera lectura va después con celo. Jeremías acusa a los pastores de su día de despistar y esparcir, de ahuyentar a las ovejas, y de no cuidar del rebaño. Esto ha sucedido absolutamente en la Iglesia Americana. Obviamente, la mayor traición del pueblo ha sido la crisis del abuso sexual. Pero aún más cerca de casa, los sacerdotes han sido malos, poco caritativos, ásperos, y sin comprensión. Ellos mismos han dado en las divisiones políticas o han aplicado sus propias creencias u opiniones en lugar de permanecer arraigadas en las enseñanzas de la Iglesia. A veces los sacerdotes incluso han causado las divisiones en nuestros ministerios o grupos, en detrimento de todos. Estos pecados del sacerdocio son siempre tremendamente perjudiciales para el pueblo de Dios, y estoy tan profundamente apenado si alguno de ustedes alguna vez los ha experimentado. Si alguna vez te alejo de la Iglesia o me convierto en una fuente de división en tu familia o amigos, ¡por favor dímelo! Es obvio desde la primera lectura que Dios quiere que sienta el peso de mi ministerio, especialmente si mis defectos personales están hiriendo a su rebaño.

La otra forma en que nuestra Iglesia se vuelve menos pastor es cuando la gente deja de escuchar a los líderes. Algunas personas resienten la autoridad dada a los obispos por Cristo, y la autoridad dada a los sacerdotes por los obispos. Algunas personas están tan apegadas a su política o sus opiniones que ignorarán a cualquiera que no esté de acuerdo con ellos, incluyendo a los obispos y sacerdotes. Y algunas personas usarán los defectos personales y los fracasos de los líderes como una excusa para ignorarlos por completo, incluso cuando están ejerciendo legítimamente su oficina dada por Dios.

Y sin embargo, sin importar lo que haya causado nuestras divisiones, sin importar lo que nos haya dejado sin pastor, la solución es la misma, y viene a nosotros en nuestra segunda lectura: “Unidos a Cristo Jesús, ustedes, que antes estaban lejos, están cerca, en virtud de la sangre de Cristo. Porque él es nuestra paz; […] él destruyó, en su propio cuerpo, la barrera que los separaba: […]”

Jesús es nuestro último Pastor. Jesús es nuestra fuente de unidad. Jesús es el que sana cada división y que forma cada nación en un rebaño bajo el único pastor.

Cuando nos enfocamos en Jesús, nos damos cuenta de que nuestra política, nuestras opiniones y nuestros conflictos interpersonales deben ser subordinados a Jesús. Cuando nos enfocamos en Jesús, no nos sentiremos amenazados por una iglesia jerárquica, sino que lo veremos cómo necesario para la fidelidad al Señor y la unidad entre su pueblo. Cuando el clero se enfoca en Jesús, nos damos cuenta de que el liderazgo nunca es sobre el poder y siempre sobre el servicio, el servicio que debe ser llevado a cabo con el cuidado, la comprensión y el respeto profundo que Jesús esperaría de aquellos que están en su lugar.

Pero – y esto es posiblemente el más importante “pero” en la historia de “pero”s – pero, si vamos a enfocarnos en Jesús y encontrar la sanación y la unidad en él, entonces debemos acercarnos a él como realmente es, no como queremos que sea. Debemos abandonar un Jesús hecho a nuestra propia imagen, como un Jesús que es un no-juzgador, venga-como-usted-es progresista o como un Jesús que es un juez enojado, implacable, cuyo único foco es cuánto dolor le causamos con cada pequeño pecado. No, todos tenemos que rededicarnos a descubrir el Jesús de la Biblia, el Jesús de la Iglesia, el Jesús que es siempre fresco y nuevo y sorprendente.

Abandonarnos a nosotros mismos y nuestros sesgos para buscar a Jesús juntos es muy, muy difícil. Es un trabajo que se logra en millones de pequeños pasos extendidos durante décadas. Pero es absolutamente vale la pena. Imaginemos una parroquia donde todos compartimos en común lo más importante: un deseo de encontrar a Jesús juntos. Imaginen una parroquia que es unificada por el único pastor. Vamos todos a comprometernos, aquí y ahora, a buscar a Jesús juntos, para que por la gracia de Dios nuestra parroquia pueda ser un lugar de unidad.

 

End Notes

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