June 03, 2018 – The Blood of Christ

Solemnity of the Most Holy Body and Blood of Christ (Corpus Christi), Year B

Readings / Lecturas

Preached in Burlington (5pm, 7pm, 7:45am, 11:15am) and La Conner (9:30am)

I forgot to record this homily.

 

English

“Then he took the blood and sprinkled it on the people…”

Now, be honest, how many of you are disgusted by that idea? He bled out a bunch of animals and poured animal blood all over the people. I hope after hearing this, you will never complain about the sprinkling rite in Easter ever again.

One of the reasons we are disgusted by the idea of blood is because we have all learned about germ theory and blood-borne pathogens. Those of us who have taken a first aid class know NEVER TOUCH THE BLOOD. Always wear gloves. Blood is the enemy.

But if we are going to understand our readings today, we have to think less like nurses and more like ancient Jews. How did the Jews understand blood? Why does blood show up so prominently in all of our readings?

For the Jews, and for many ancient peoples, blood was the life of a creature. Everyone knew that when the blood left the body, the creature was dead, so blood must be life itself. In the context of sacrifice and temple worship, blood was not a sign of disease and death, but a sign of rejuvenation and life. It was a sign of cleansing, not of corruption.

Since God is the sole author of life, blood, the source of life, belonged to God and was to be returned to God. This is why in Jewish sacrifice rituals, they were never supposed to consume the blood: it belonged to God alone.

So when Moses sprinkles the blood of the animals on the altar, he is cleansing the altar and making it godly. He is sanctifying the material nature of the altar and returning it, in a sense, to God. The same is true of the people: they are sprinkled with blood to cleanse them, to make them holy. If the covenant with God brings life, and it does, then the blood represents the life that comes from fidelity to God. And by sprinkling them both, the people, the blood, and the altar are all bound together. The practice of holiness through sacrifice becomes firmly established.

Of course, there is a reason Moses used blood, not water. Water is free and easy to obtain. Blood, however, always comes with a cost, and that cost is important. See, ancient people understood clearly that the worship of almighty God was a grave, heavy, important action, and if this worship was going to mean anything, it could not be carried out with something cheap or meaningless. It had to cost something. For the rich, it would cost their prize bull. For the middle class, their spotless, unblemished lamb. For the poor, a pair of turtledoves. By offering up the first grain of the harvest, the first animal of the herd, the first return on an investment, these ancient people showed through meaningful actions that God came first, that all things came from him, and that he must be worshipped with the most important, most costly offerings.

So you can see how the blood of these offerings sanctifies: in the blood of the animals was all of the dedication, all of the adoration, all of the sacrifice of God’s people. And in the blood they offered everything up to him. The blood was holy.

—-

And yet, the sacrifice of bulls and goats was not enough. And I do not mean “not enough for God”. God has enough whether we make sacrifice to him or not. No, these sacrifices were not enough for us. Modern theologians, most prominently Josepf Ratzinger, have observed that the human impulse to sacrifice to God originates in our deeply seated desire to return to our creator. We know that God made us, and our hearts long to return to him. But how can we possibly do so when God is infinitely transcendent? We cannot, and so the practice of sacrificing animals came about. If we cannot return to God ourselves, then we want to offer him something meaningful, something that stands in place of ourselves. So we offer him our most valuable possessions. Our first fruits. But, again, this is not enough for us. It does not satisfy our hearts because it is imperfect and incomplete.

Which brings us to the reading from Hebrews. “For if the blood of goats and bulls and the sprinkling of a heifer’s ashes can sanctify those who are defiled so that their flesh is cleansed, how much more will the blood of Christ, who through the eternal Spirit offered himself unblemished to God, cleanse our consciences from dead works to worship the living God.” How much more, indeed! Our desire is to return to God, to offer our very selves to God, but we feel incapable of doing so, so Christ does so in our place. He offers himself to God on the Cross, as the greatest and the final sacrifice. And not only is the perfect man offering himself to God on behalf of us all, but miracle of miracles!, God the Son is offering himself back to God the Father. The perfect human sacrifice is made infinitely more perfect because the God-man is offering both his divinity and humanity on the Cross.

So the point from Hebrews is well received: the blood of bulls and goats was seen as holy, as sanctifying, as cleansing. HOW MUCH MORE SO IS THE BLOOD OF CHRIST?!? If the people were sanctified when Moses sprinkled them with blood, HOW MUCH MORE SO ARE WE WHEN WE RECEIVE THE BLOOD OF CHRIST?!?

Note well that sacrifice is a natural and necessary part of human religion and worship. So when Christ performed the final and definitive sacrifice on the Cross, he did not intend for that sacrifice to remain on Calvary, in centuries long past. He intended his sacrifice to be our sacrifice, his offering to be our offering. He intended that we should unite ourselves to him on the Cross so that we can fulfill our hearts’ desires to reunite with God.

This is why Jesus gave us the Eucharist: so that the blood of the perfect, unblemished lamb could be sprinkled on us weekly, or even daily. So that we could be united with him in his sacrifice as often as we “do this in memory of him”. So that our contact with the holy, with the worship of almighty God, is no longer an external sprinkling, but an internal washing of our bodies and our souls.

When the ancient Hebrews were sprinkled by the blood of the sacrificial animals, they were cleansed, sanctified, and united to God in a new covenant relationship. When we received the body of Christ in the host and the blood of Christ in the chalice, HOW MUCH MORE are we cleansed, sanctified, and united to God in a new and everlasting covenant?

Infinitely more. Infinitely more.

Español

“Luego Moisés roció al pueblo con la sangre…”

Ahora, sean sinceros, ¿a cuántos de ustedes les disgusta esa idea? Desangró a un puñado de animales y derramó sangre animal por toda la gente. Espero que después de escuchar esto, nunca se quejará sobre el ritual de aspersión en Tiempo Pascual nunca más.

Una de las razones por las que estamos indignados por la idea de la sangre es porque todos hemos aprendido acerca de la teoría de gérmenes y patógenos transmitidos por la sangre. Aquellos de nosotros que hemos tomado una clase de primeros auxilios saben nunca tocar la sangre. Siempre use guantes. La sangre es el enemigo.

Pero si vamos a entender nuestras lecturas hoy, tenemos que pensar menos como las enfermeras y más como los judíos antiguos. ¿Cómo entendieron los judíos la sangre? ¿Por qué aparece la sangre tan prominente en todas nuestras lecturas?

Para los judíos, y para muchos pueblos antiguos, la sangre era la vida de una criatura. Todo el mundo sabía que cuando la sangre dejaba el cuerpo, la criatura estaba muerta, así que la sangre debe ser la vida misma. En el contexto del sacrificio y la adoración en el templo, la sangre no era un signo de enfermedad y muerte, sino un signo de rejuvenecimiento y vida. Era un signo de limpieza, no de corrupción.

Dado que Dios es el único autor de la vida, la sangre, la fuente de la vida, pertenecía a Dios y debía ser devuelta a Dios. Esta es la razón por la que en los rituales de sacrificio judíos, nunca se suponía que consumían la sangre: sólo pertenecía a Dios.

Así que cuando Moisés rocía la sangre de los animales en el altar, está limpiando el altar y haciéndolo piadoso. Él está santificando la naturaleza material del altar y devolviéndolo, en un sentido, a Dios. Lo mismo es válido para el pueblo: son rociados con sangre para purificarlos, para santificarlos. Si la alianza con Dios trae vida, y lo hace, entonces la sangre representa la vida que viene de la fidelidad a Dios. Y rociando ambos, la gente, la sangre y el altar están todos unidos. La práctica de la santidad a través del sacrificio se establece firmemente.

Por supuesto, hay una razón por la que Moisés usó sangre, no agua. El agua es libre y fácil de obtener. La sangre, sin embargo, siempre viene con un costo, y ese costo es importante. Los ancianos entendían claramente que la adoración de Dios Todopoderoso era una acción grave, pesada e importante, y si esta adoración iba a significar algo, no podía llevarse a cabo con algo barato o sin sentido. Tenía que costar algo. Para los ricos, costaría su premio toro. Para la clase media, su cordero impecable y intachable. Para los pobres, un par de tórtolas. Al ofrecer el primer grano de la cosecha, el primer animal de la manada, el primer retorno de una inversión, estas personas antiguas mostraron a través de acciones significativas que Dios vino primero, que todas las cosas vinieron de él, y que él debe ser adorado con las más ofertas importantes, más costosas.

Así que pueden ver cómo santifica la sangre de estas ofrendas: en la sangre de los animales estaba toda la dedicación, toda la adoración, todo el sacrificio del pueblo de Dios. Y en la sangre le ofrecieron todo a él. La sangre era santa.

—-

Y sin embargo, el sacrificio de toros y cabras no fue suficiente. Y no quiero decir “no es suficiente para Dios”. Dios tiene suficiente si le hacemos sacrificio o no. No, estos sacrificios no fueron suficientes para nosotros. Los teólogos modernos, el más prominente Josepf Ratzinger, han observado que el impulso humano de sacrificar a Dios se origina en nuestro deseo profundamente asentado de volver a nuestro creador. Sabemos que Dios nos hizo, y nuestros corazones anhelan volver a él. Pero, ¿cómo podemos hacerlo cuando Dios es infinitamente trascendente? No podemos, y así se produjo la práctica de sacrificar animales. Si no podemos volver a Dios nosotros mismos, entonces queremos ofrecerle algo significativo, algo que se encuentra en el lugar de nosotros mismos. Así que le ofrecemos nuestras posesiones más valiosas. Nuestras primeras frutas. Pero, de nuevo, esto no es suficiente para nosotros. No satisface nuestros corazones porque es imperfecto e incompleto.

Lo que nos lleva a la lectura de Hebreos. “Porque si la sangre de los machos cabríos y de los becerros y las cenizas de una ternera, cuando se esparcían sobre los impuros, eran capaces de conferir a los israelitas una pureza legal, meramente exterior, ¡cuánto más la sangre de Cristo purificará nuestra conciencia de todo pecado, a fin de que demos culto al Dios vivo!” ¡Cuánto más, de hecho! Nuestro deseo es regresar a Dios, ofrecer nuestros propios seres a Dios, pero nos sentimos incapaces de hacerlo, así que Cristo lo hace en nuestro lugar. Se ofrece a Dios en la Cruz, como el sacrificio más grande y final. ¡Y no sólo es el hombre perfecto ofreciéndose a Dios en nombre de todos nosotros, sino milagro de milagros!, Dios el Hijo se está ofreciendo de nuevo a Dios el Padre. El sacrificio humano perfecto se hace infinitamente más perfecto porque el Dios-hombre está ofreciendo tanto su divinidad y humanidad en la Cruz.

Así que el punto de Hebreos es bien recibido: la sangre de toros y cabras fue vista como santa, como santificadora, como purificadora. ¿Cuánto más es la sangre de Cristo?!? Si el pueblo fue santificado cuando Moisés les roció con sangre, ¿cuánto más estamos cuando recibimos la sangre de Cristo?!?

Note bien que el sacrificio es una parte natural y necesaria de la religión y la adoración humanas. Así que cuando Cristo realizó el sacrificio final y definitivo en la Cruz, no tuvo la intención de que ese sacrificio permaneciera en el Calvario, en siglos pasados. Él tenía la intención de que su sacrificio fuera nuestro sacrificio, su ofrenda fuera nuestra ofrenda. Tenía la intención de que nos unamos a él en la Cruz para que podamos cumplir los deseos de nuestros corazones de reunirse con Dios.

Esta es la razón por la cual Jesús nos dio la Eucaristía: para que la sangre del cordero perfecto, impecable, pudiera ser rociada en nosotros semanalmente, o incluso diariamente. Para que pudiéramos estar unidos con él en su sacrificio tan a menudo como “hacer esto en memoria de él”. Para que nuestro contacto con el santo, con la adoración de Dios Todopoderoso, ya no sea una aspersión externa, sino un lavado interno de nuestros cuerpos y nuestras almas.

Cuando los antiguos hebreos fueron rociados por la sangre de los animales sacrificados, fueron limpiados, santificados y unidos a Dios en una nueva alianza. Cuando recibimos el cuerpo de Cristo en hostia y la sangre de Cristo en el cáliz, ¿cuánto más somos limpios, santificados y unidos a Dios en una alianza nueva y eterna?

Infinitamente más. Infinitamente más.

Sources

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