April 22, 2018 – Only Jesus Saves

4th Sunday in Easter, Year B

Readings / Lecturas

The relevant documents from Vatican II are Lumen Gentium (#14 – 16) and all of Nostrae Aetate. (Español – Lumen Gentium (#14-16), Nostrae Aetate)

This article by Avery Cardinal Dulles is a must-read on the subject.

 

English

Today, when Peter speaks of Jesus to the Sanhedrin, he makes one of the most important statements in all of Christianity: “There is no salvation through anyone else, nor is there any other name under heaven given to the human race by which we are to be saved.”

Again, speaking about Jesus, “There is no salvation through anyone else, nor is there any other name under heaven given to the human race by which we are to be saved.”

Peter does not mince words. He does not equivocate. He speaks, according to the Scriptures, with the full authority of the Holy Spirit, and his words have been considered rock-solid dogma by faithful Christians ever since.

The problem is that we, today, in our time no longer believe Peter. We have abandoned historical Christianity. We are so afraid of being judgmental or intolerant that we try to squirm our way out of it, we try to find any way out of saying that there is only one means to salvation, and it is Jesus Christ.

Now, I am an American, raised in an already secularized society, so I have been as guilty of this as anyone else. I never wanted to have to take a stand and make a religious decision that excluded anybody, and I still, even as a priest, have a residual discomfort about it. I am not saying we are wrong or stupid or malicious for trying to find a way where everyone can be right and no one has to be wrong. But I am saying that our faith demands a decision even still. I am saying it is time to do an examination of conscience, to extricate heresy from our beliefs, and to return to the dogma of Peter.

So first, what do we think about other non-Christian religions? Have we used the mountain analogy recently, where everyone is going up the same mountain, we are just scaling different sides? Have we allowed ourselves to believe that Mohammed and Siddhartha and Vishnu and Gaia are all roughly the same and have the same power to save us? Have we become convinced that only good actions matter, and it does not really matter what someone accepts as true as long as they act well? My brothers and sisters in Christ, all of these beliefs are antithetical to historical Christianity. All of them directly contradict Peter himself: “There is no salvation through anyone else, nor is there any other name under heaven given to the human race by which we are to be saved.” Jesus matters. Jesus is important. Jesus is not interchangeable with any other god or any other believe system. If it was not Jesus who saved us, then we are not saved. If Jesus is not the one, true God, then everything we do in this church is meaningless.

Of course, as some of you may actually remember, the Second Vatican Council made very clear that those who do not believe in Christ are still offered the grace of Christ. These non-Christian religions, as Nostrae Aetate states, often reflect a ray of the Truth. And yet, grace and salvation always and only come through Jesus. When these other religions reflect a ray of truth, the truth they are reflecting is Jesus. When God uses these other religions to bring about faith and charity among people who have never heard the Gospel, it is a faith and charity nevertheless rooted in the Gospel and oriented toward it. It is not that Mohammed and Siddhartha and Vishnu and Gaia are all the same as Jesus, it is that Jesus can sometimes be glimpsed in them, and insofar as someone unites themselves to Jesus, even by a false name, they are saved. And the more we can lead others to an explicit belief in Jesus, the more secure that salvation becomes.

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Still, lest we who have been graced to know Jesus by name feel secure, there are numerous ways in which we Christians fail to genuinely believe that there is no salvation through anyone else.

The first and most damaging way is that we believe that we can find salvation through ourselves. In case it has not become obvious to us yet, we are not Jesus Christ. And yet, we act like it so often. We believe that by sheer will power and determination we can be the spouse, parent, grandparent, employee, or citizen that we want to be. But let me tell you, I hear way too many confessions to believe that lie any more. We are all flawed, we are all imperfect, and we all fall short of the standards that we set for ourselves. Our only hope of salvation is Jesus Christ. Only by his grace, by his influence, by his presence in our lives can we achieve anything. Only Jesus can save us.

Yes, of course, we have to cooperate with his grace. Yes, Jesus does expect us to make an effort, to buckle down and develop virtues, to try to be saints. But we have to remember that Jesus acts first. When we make the plan, set the rules, determine the timeline, and only then ask God to fit himself into our vision, we will always fail. Instead, our first impulse, our initial attitude must be surrender. Lord Jesus, I surrender to your will. Lord Jesus, thy will be done. Lord Jesus, only with thy grace. Then, and only then, do we straighten our backs, gird our loins, and set our minds to the task at hand. Our savior must lead, and we must follow.

Second, and I am well aware that this is a particular pet peeve of mine, second, we fail to acknowledge that salvation only comes through Jesus Christ when we convince ourselves that politics can save us. I totally get it: politics is important because politics determines the direction of our society and, ideally, allows us to establish justice and tranquility for all. I do not disagree. But Barak Obama was not our savior, and neither is Donald Trump. Salvation only comes through Jesus Christ. Yes, we should exercise our responsibility as citizens to shape our national and local societies, but unless Jesus is somehow involved in the process, we will fail. Only Jesus can save us. We have to shape ourselves according to the mind of Jesus first, and then ask ourselves what he would want us to do when we vote, when we petition, and when we protest. We have to realize that, even while we strongly advocate for very important policies, dividing into camps and throwing stones will not save us, because it is not how Jesus would do it. Jesus would be compassionate even in disagreement, Jesus would focus on people not partisanship, and Jesus would never attribute to the will of God what is merely a preference of men. And so we must do these things, too, because, again, only Jesus can save us. If we want to save the world, we should fill the churches first.

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My brothers and sisters in Christ, rejoice! We have been given the name of Jesus, the name through which the human race is saved. What a gift! What a grace! […] And what a responsibility!

Because this name does not belong to us. God wills salvation for all people, and so he wills that this name be given to all. May God then give us the grace to preach this name of Jesus, the most precious gift we have been given, and the most precious gift we can offer the rest of the world.

 

Español

Hoy, cuando Pedro habla de Jesús al sanedrín, él hace una de las declaraciones más importantes en todo el cristianismo: “Ningún otro puede salvarnos, pues en la tierra no existe ninguna otra persona a quien Dios haya constituido como salvador nuestro.”

De nuevo, hablando de Jesús, “Ningún otro puede salvarnos, pues en la tierra no existe ninguna otra persona a quien Dios haya constituido como salvador nuestro.”

Pedro no pica palabras. No equívoca. Él habla, según las escrituras, con la plena autoridad del Espíritu Santo, y sus palabras han sido consideradas dogmas roca-sólidos por cristianos fieles desde entonces.

El problema es que nosotros, hoy, en nuestro tiempo ya no creemos a Pedro. Hemos abandonado el cristianismo histórico. Tenemos tanto miedo de ser críticos o intolerantes que tratamos de esforzarnos para salir de ella, tratamos de encontrar alguna salida para decir que sólo hay un medio para la salvación, y es Jesucristo.

Ahora, soy un americano, criado en una sociedad ya secularizada, así que he sido tan culpable de esto como cualquier otra persona. Nunca quise tener que adoptar una postura y tomar una decisión religiosa que excluía a nadie, y aun como sacerdote, tengo una incomodidad residual al respecto. No estoy diciendo que estamos equivocados o estúpidos o maliciosos por tratar de encontrar una manera en la que todo el mundo puede tener razón y nadie tiene que estar equivocado. Pero estoy diciendo que nuestra fe exige una decisión aún. Estoy diciendo que es tiempo de hacer un examen de conciencia, de sacar la herejía de nuestras creencias, y de volver al dogma de Pedro.

Entonces, primero, ¿qué pensamos de otras religiones no cristianas? ¿Hemos utilizado la analogía de la montaña recientemente, donde todo el mundo va a la misma montaña, pero estamos escalando diferentes lados? ¿Nos hemos permitido creer que Mohammed y Siddharta y Vishnu y Gaia son casi iguales y tienen el mismo poder para salvarnos? ¿Nos hemos convencido de que sólo las buenas acciones importan, y en realidad no importa lo que alguien acepte como verdad mientras actúen bien? Mis hermanos y hermanas en Cristo, todas estas creencias son opuestas al cristianismo histórico. Todos ellos directamente contradicen a Pedro: “Ningún otro puede salvarnos, pues en la tierra no existe ninguna otra persona a quien Dios haya constituido como salvador nuestro.” Jesús importa. Jesús no es intercambiable con ningún otro dios o cualquier otro sistema de creencias. Si no fue Jesús quien nos salvó, entonces no somos salvos. Si Jesús no es el único Dios verdadero, entonces todo lo que hacemos en esta iglesia no tiene sentido.

Por supuesto, como algunos de ustedes pueden realmente recordar, el Concilio Vaticano Segundo hizo muy claro que aquellos que no creen en Cristo todavía se les ofrecen la gracia de Cristo. Estas religiones no cristianas, como dice Nostrae Aetate, a menudo reflejan un rayo de la verdad. Y, sin embargo, la gracia y la salvación siempre y sólo vienen a través de Jesús. Cuando estas otras religiones reflejan un rayo de verdad, la verdad que están reflexionando es Jesús. Cuando Dios usa estas otras religiones para traer fe y caridad entre las personas que nunca han escuchado el Evangelio, es una fe y una caridad sin embargo arraigadas en el Evangelio y orientadas hacia el Evangelio. No es que Mohammed y Siddharta y Vishnu y Gaia son todos iguales que Jesús, es que Jesús puede a veces ser vislumbrado en ellos, y en la medida en que alguien se une a Jesús, incluso por un nombre falso, son salvados. Y cuanto más podamos llevar a otros a una creencia explícita en Jesús, más seguro será la salvación.

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Sin embargo, para que nosotros, que hemos sido agraciados para conocer a Jesús por su nombre, nos sintamos seguros, hay muchas maneras en que los cristianos no creemos sinceramente que no hay salvación a través de nadie más.

La primera y más perjudicial manera es que creemos que podemos encontrar la salvación a través de nosotros mismos. En caso de que no se haya vuelto obvio para nosotros todavía, no somos Jesucristo. Y sin embargo, actuamos como si tan a menudo. Creemos que por pura voluntad, el poder, y la determinación podemos ser el cónyuge, padre, abuelo, empleado, o ciudadano que queremos ser. Pero déjenme decirles, oigo demasiadas confesiones para creer esta mentira ahora. Todos somos defectuosos, todos somos imperfectos, y ningunos estamos a la altura de los estándares que fijamos para nosotros mismos. Nuestra única esperanza de salvación es Jesucristo. Sólo por su gracia, por su influencia, por su presencia en nuestras vidas podemos lograr cualquier cosa. Sólo Jesús nos puede salvar.

Sí, por supuesto, tenemos que cooperar con su gracia. Sí, Jesús espera que hagamos un esfuerzo, que nos abrochemos y desarrollemos virtudes, que tratemos de ser santos. Pero tenemos que recordar que Jesús actúa primero. Cuando hacemos el plan, establecemos las reglas, determinamos la cronología, y sólo entonces pedimos a Dios que se adapte a nuestra visión, siempre fallaremos. En cambio, nuestro primer impulso, nuestra actitud inicial debe ser la rendición. Señor Jesús, me entrego a tu voluntad. Señor Jesús, hágase tu voluntad. Señor Jesús, sólo con tu gracia. Entonces, y sólo entonces, nos enderezamos nuestras espaldas, ceñir nuestros lomos, y poner nuestras mentes a la tarea en cuestión. Nuestro Salvador debe liderar, y debemos seguirlo.

En segundo lugar, no reconocemos que la salvación sólo viene a través de Jesucristo cuando nos convencimos de que la política puede salvarnos. Lo entiendo totalmente: la política es importante porque la política determina la dirección de nuestra sociedad y, idealmente, nos permite establecer la justicia y la tranquilidad para todos. No estoy en desacuerdo. Pero Barak Obama no era nuestro Salvador, y tampoco lo es Donald Trump, y tampoco lo será el próximo. La salvación sólo viene a través de Jesucristo. Sí, debemos ejercer nuestra responsabilidad como miembros de la sociedad para dar forma a nuestras sociedades nacionales y locales, pero a menos que Jesús esté de alguna manera involucrado en el proceso, fracasaremos. Sólo Jesús nos puede salvar. Tenemos que modelarnos de acuerdo con la mente de Jesús primero, y luego preguntarnos qué es lo que él querría que hagamos cuando votemos, cuando pedimos, y cuando protestamos. Tenemos que darnos cuenta de que, aun cuando abogamos enérgicamente por políticas muy importantes, dividirnos en campamentos y lanzar piedras no nos salvará, porque no es como Jesús lo haría. Jesús sería compasivo incluso en desacuerdo, Jesús se enfocaría en la gente no partidismo, y Jesús nunca atribuiría a la voluntad de Dios lo que es meramente una preferencia de los hombres. Y así debemos hacer estas cosas también, porque, de nuevo, sólo Jesús puede salvarnos. Si queremos salvar el mundo, debemos llenar las iglesias primero.

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Mis hermanos y hermanas en Cristo, ¡Alegrarse! Se nos ha dado el nombre de Jesús, el nombre a través del cual se salva la raza humana. ¡Qué regalo! ¡Qué gracia! […] ¡Y qué responsabilidad!

Porque este nombre no nos pertenece. Dios quiere la salvación para todas las personas, y así él quiere que este nombre sea dado a todos. Que Dios nos dé entonces la gracia de predicar este nombre de Jesús, el regalo más preciado que nos han dado, y el regalo más preciado que podemos ofrecer al resto del mundo.

 

Sources

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