March 18, 2018 – Heaven begins here on Earth

5th Sunday in Lent, Year A (Scrutinies)

Readings – English / Español

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Good theology: “God, infinitely perfect and blessed in himself, in a plan of sheer goodness freely created man to make him share in his own blessed life. For this reason, at every time and in every place, God draws close to man. He calls man to seek him, to know him, to love him with all his strength. He calls together all men, scattered and divided by sin, into the unity of his family, the Church. To accomplish this, when the fullness of time had come, God sent his Son as Redeemer and Savior. In his Son and through him, he invites men to become, in the Holy Spirit, his adopted children and thus heirs of his blessed life.”
[Catechism of the Catholic Church, #1]

Flawed theology: “Why did God make us? God made us to show forth His goodness and to share with us His everlasting happiness in heaven.
[Baltimore Catechism, Vol. 2, Question 3]

This diagram illustrating Inaugurated Eschatology

This paper about St. Thomas Aquinas’s struggles with the separation of body and soul

 

English

What is the purpose of the Christian life? Why were we put here? What is the goal of faith and religion and prayer and moral living?

Many of us were given a very simple answer: to get to Heaven. To get to Heaven. Simple, easy, straightforward. And flawed. Very, very flawed.

I know this answer is flawed because whenever I offer this answer to children, they always come up with two rebuttals: “Well, then shouldn’t we be trying to die so that we can get into Heaven?” and “Why didn’t God just put us in Heaven to start with?” Again, punk kids. Never teach children if you want to feel secure in your beliefs.

But these questions demand a response. Why should we live if the entire purpose is just to die?

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We can make progress on this question if we realize that the true and full teaching of the Church is that the purpose of life is unity with God. Yes, Heaven allows us to see God as He is, giving us an increased unity with God, BUT HEAVEN IS NOT THE ONLY PLACE WE CAN BE UNITED TO GOD!! In fact, unity with God always begins here on Earth, and, in a sense we will discuss in a moment, unity with God can actually be more complete before death than after death.

So first, what does unity with God look like here on Earth? Primarily, it looks like our baptism. When we were baptized, we were united to Christ in his death and resurrection. And it also looks like the Holy Spirit, which we were given at our baptism and whose presence was strengthened at our Confirmation. And it looks like the Eucharist, in which we receive the bodily presence of Jesus into ourselves. Unity with God on Earth looks like prayer and worship, where we offer our hearts and souls up to God; it looks like virtue, where we conform ourselves to Spirit living within us; and it looks like Christian community where we bring about locally the mystical body of Christ. Of course, unity with God on Earth is hard, because we are still marked by sin, we still face temptations, we still struggle to live up to the challenge of our baptism. But anything worth doing is difficult, and this difficulty only serves to increase our unity with the Lord because it forces us to rely on his grace and to all him to carry our crosses. And here is what is most amazing about our sacramental Christian lives: they actually bring Heaven down to Earth. When we were baptized, we were given citizenship in Heaven, and that citizenship does not begin at death. In so far as we conform ourselves to Christ, we are already living in Heaven now, at this very moment. In so far as we conform our worship to the Heavenly liturgy, we actually experience Heaven now, at this Mass, in this church.

But I also said that our unity with God might actually be better on Earth than in Heaven. How can this be? Well, it depends how we understand the term “Heaven”.

In fact, there are two different ways we spend our time after death. The final way, the way we will spend eternity, happens at Christ’s second coming, when Christ will raise our bodies from the dead, so that we can live in the recreated New Heavens and New Earth. We will, once again, be a body-soul unity, as we were created to be, and we will remain this way forever. Before that, however, between our personal death and the Christ’s second coming, our souls exist in an odd, imperfect state, apart from our bodies, awaiting their resurrection.

It is this imperfect, intermediate state that I am referencing when I say that our unity with God on Earth may be stronger than our unity with God in Heaven. Because our souls were designed to have bodies, and to experience God through and with our bodies, meaning that even though after death we will be able to know God more fully, it will still be imperfect until Jesus comes again. So we should value and glory our time on Earth, because we can begin to know God as he intended to be known, and as we will eventually know him for all of eternity.

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Now, all of that theology was necessary so that we can understand today’s readings.

The first reading speaks of God raising people from their graves and breathing his spirit into them. What is this other than a description of our ultimate end, that is, bodily resurrection and perfect unity with God? But it also speaks of God’s action, now, in this present life, where Heaven begins. Even now God is raising us from the graves of our sinfulness and resurrecting us with the Holy Spirit through our baptism into his son. We begin to live, and to be united with God, when we unite ourselves to the Resurrection of Jesus Christ.

The Gospel tells the story of Jesus raising Lazarus from the dead. This would be an incredibly cruel action if the purpose of life was to abandon our body so that we could simply get to “Heaven”. Can you image Lazarus if this were true? He would have been joyfully united with God for four whole days, finally having completed the purpose of his life. And then he looks on in horror as Jesus approaches his tomb and tells him to come back down to difficult, sinful Earth. This would be absolute cruelty! This is how we know there is more to the story. This is why we remember that the body and the soul are meant to be united and that, by living on Earth, Lazarus can actually make even more progress towards unity with God than he did before his first death. Lazarus’s temporary resurrection was a gift, not a curse, because it resembled the final and definitive resurrection that will occur on the last day.

Finally, we have the reading from Paul, which is can be misleading if we take the wrong perspective. On the surface, it looks like Paul is talking about the flesh and the spirit being in conflict, which leads many people back to the conclusion that the purpose of life is to abandon the body for the sake of a spirit Heaven full of clouds. But this is a heresy called dualism! Our faith is very clear that bodies and souls were created together and are meant for each other, and that our final end is a bodily resurrection. Which means we cannot read St. Paul as referring to body against soul.

Instead, we have to realize that St. Paul is addressing a tension that is unique to human beings in all of creation. God and the angels are pure spirit. The animals and plants are pure flesh. Human beings are the only entity in the entire universe that unites spirit and flesh. This uniqueness means that we are constantly split between the two impulses: the spiritual and the carnal. So what St. Paul is saying is that, if you can be like God or be like the animals, choose to be like God. This is why he says “But you are not in the flesh; on the contrary, you are in the spirit, if only the Spirit of God dwells in you.” Being “in the flesh” and “in the spirit” cannot meaning having a body or not having a body, since we obviously have both as God intended. No, St. Paul is talking about our influences, and he is demanding that we allow ourselves to be influenced primarily by the Spirit of God dwelling in us. If we act out of our divine nature, both our souls and our bodies will be divine; but if we choose to act like animals, both our bodies and our souls will become corrupted and depraved.

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So given all of this, let’s stop waiting around for Heaven. Let’s rededicate ourselves to pursuing unity with God now, in this life, in this moment. The unity that God wishes to have with us, the unity that began with our baptism, is so rich, so profound, and so life-giving that nothing else matters in comparison. This unity with God is the purpose of my life, and I hope it is the purpose of yours as well.

 

Español

¿Cuál es el propósito de la vida cristiana? ¿Por qué nos pusieron aquí? ¿Cuál es el objetivo de la fe y la religión, la oración y la vida moral?

A muchos de nosotros nos dieron una respuesta muy simple: llegar al cielo. Para llegar al cielo. Simple, fácil, sencillo. Y defectuoso. Muy, muy defectuoso.

Yo sé que esta respuesta es defectuosa porque cada vez que ofrezco esta respuesta a los niños, ellos siempre vienen con dos refutaciones: “Entonces no deberíamos estar tratando de morir para que podamos entrar en el cielo?” y “¿Por qué Dios no nos puso en el cielo para empezar?” De nuevo, mocosos. Nunca enseñe a los niños si quiere sentirse seguro en sus creencias.

Pero estas preguntas exigen una respuesta. ¿Por qué debemos vivir si todo el propósito es sólo para morir?

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Podemos progresar en esta cuestión si nos damos cuenta de que la verdadera y plena enseñanza de la Iglesia es que el propósito de la vida es la unidad con Dios. Sí, el cielo nos permite ver a Dios como es, dándonos una unidad creciente con Dios, ¡Pero el cielo no es el único lugar donde podemos estar Unidos a Dios! De hecho, la unidad con Dios siempre comienza aquí en la tierra, y, en un sentido discutiremos en un momento, la unidad con Dios puede realmente ser más completa antes de la muerte que después de la muerte.

Entonces, primero, ¿qué aspecto tiene la unidad con Dios aquí en la tierra? Principalmente, se parece a nuestro bautismo. Cuando fuimos bautizados, nos unieron a Cristo en su muerte y resurrección. Y también se parece al Espíritu Santo, que se nos dio en nuestro bautismo y cuya presencia se fortaleció en nuestra confirmación. Y se parece a la Eucaristía, en la cual recibimos la presencia corporal de Jesús en nosotros mismos. La unidad con Dios en la tierra se parece a la oración y a la adoración, donde ofrecemos nuestros corazones y almas a Dios; se parece a la virtud, donde nos amoldamos al espíritu que vive dentro de nosotros; y se parece a la comunidad cristiana donde traemos localmente el cuerpo místico de Cristo. Por supuesto, la unidad con Dios en la tierra es difícil, porque todavía estamos marcados por el pecado, todavía nos enfrentamos a las tentaciones, todavía luchamos para cumplir con el desafío de nuestro bautismo. Pero todo lo que vale la pena hacer es difícil, y esta dificultad sólo sirve para aumentar nuestra unidad con el Señor porque nos obliga a depender de su gracia y de todos él para llevar nuestras cruces. Y esto es lo más asombroso de nuestras vidas cristianas sacramentales: en realidad traen el cielo a la tierra. Cuando fuimos bautizados, nos dieron la ciudadanía en el cielo, y esa ciudadanía no comienza en la muerte. En la medida en que nos amoldamos a Cristo, ya estamos viviendo en el cielo ahora, en este mismo momento. En la medida en que conformamos nuestra adoración a la liturgia celestial, realmente experimentamos el cielo ahora, en esta Misa, en esta iglesia.

Pero también dije que nuestra unidad con Dios en realidad podría ser mejor en la tierra que en el cielo. ¿Cómo puede ser? Depende de cómo entendamos el término “cielo”.

De hecho, hay dos maneras diferentes de pasar nuestro tiempo después de la muerte. La manera final, la manera en que pasaremos la eternidad, sucede en la segunda venida de Cristo, cuando Cristo resucitará nuestros cuerpos de entre los muertos, para que podamos vivir en los nuevos cielos y la nueva tierra recreados. Una vez más, seremos una unidad de cuerpo y alma, como fuimos creados para ser, y seguiremos así para siempre. Antes de eso, sin embargo, entre nuestra muerte personal y la segunda venida de Cristo, nuestras almas existen en un estado impar, imperfecto, aparte de nuestros cuerpos, esperando su resurrección.

Es este estado imperfecto e intermedio al que estoy haciendo referencia cuando digo que nuestra unidad con Dios en la tierra puede ser más fuerte que nuestra unidad con Dios en el cielo. Porque nuestras almas fueron diseñadas para tener cuerpos, y para experimentar a Dios a través de y con nuestros cuerpos, significando que aun cuando después de la muerte podamos conocer a Dios más plenamente, seguirá siendo imperfecto hasta que Jesús venga de nuevo. Así que debemos valorar y glorificar nuestro tiempo en la tierra, porque podemos comenzar a conocer a Dios como él pretendió ser conocido, y como eventualmente lo conoceremos por toda la eternidad.

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Ahora, toda esa teología era necesaria para que podamos entender las lecturas de hoy.

La primera lectura habla de Dios levantando a la gente de sus tumbas y respirando su espíritu en ellos. ¿Qué es esto que no es una descripción de nuestro último fin, es decir, la resurrección corporal y la unidad perfecta con Dios? Pero también habla de la acción de Dios, ahora, en esta vida presente, donde el cielo comienza. Incluso ahora Dios nos está levantando de las tumbas de nuestro pecado y resucitando a nosotros con el Espíritu Santo a través de nuestro bautismo en su hijo. Empezamos a vivir, y a estar Unidos con Dios, cuando nos unimos a la resurrección de Jesucristo.

El Evangelio relata la historia de Jesús resucitando a Lázaro de entre los muertos. Esto sería una acción increíblemente cruel si el propósito de la vida era abandonar nuestro cuerpo para que pudiéramos simplemente llegar al “cielo”. ¿Puedes imaginar a Lázaro si esto fuera verdad? Él habría estado felizmente unido con Dios durante cuatro días enteros, finalmente habiendo completado el propósito de su vida. Y luego mira con horror mientras Jesús se acerca a su tumba y le dice que vuelva a la tierra difícil y pecaminosa. ¡Esto sería una crueldad absoluta! Así es como sabemos que hay más en la historia. Por eso recordamos que el cuerpo y el alma están destinados a estar unidos y que, al vivir en la tierra, Lázaro puede hacer aún más progreso hacia la unidad con Dios que antes de su primera muerte. La resurrección temporal de Lázaro fue un don, no una maldición, porque se asemejaba a la resurrección final y definitiva que ocurrirá en el último día.

Por último, tenemos la lectura de Pablo, que es puede ser engañoso si tomamos la perspectiva equivocada. En la superficie, parece que Pablo está hablando de la carne y el espíritu en conflicto, lo que lleva a muchas personas de vuelta a la conclusión de que el propósito de la vida es abandonar el cuerpo por el bien de un cielo de espíritu lleno de nubes. ¡Pero esta es una herejía llamada dualismo! Nuestra fe es muy clara de que los cuerpos y las almas fueron creados juntos y que están hechos el uno para el otro, y que nuestro fin es una resurrección corporal. Lo que significa que no podemos leer a San Pablo como refiriéndose al cuerpo contra el alma.

En cambio, tenemos que darnos cuenta de que San Pablo está abordando una tensión que es única para los seres humanos en toda la creación. Dios y los ángeles son puro espíritu. Los animales y las plantas son de carne pura. Los seres humanos son la única entidad en todo el universo que une el espíritu y la carne. Esta singularidad significa que estamos constantemente divididos entre los dos impulsos: el espiritual y el carnal. Así que lo que San Pablo está diciendo es que, si puedes ser como Dios o ser como los animales, elige ser como Dios. Es por eso que dice: ” Pero ustedes no viven según las intenciones de la carne, sino según el Espíritu, si es que el Espíritu de Dios habita en ustedes.”[1] Ser “en la carne” y “en el espíritu” no puede significar tener un cuerpo o no tener un cuerpo, ya que obviamente tenemos tanto como Dios quería. No, San Pablo está hablando de nuestras influencias, y él está exigiendo que nos permitamos ser influenciados principalmente por el espíritu de Dios morando en nosotros. Si actuamos fuera de nuestra naturaleza divina, nuestras almas y nuestros cuerpos serán divinos; pero si elegimos actuar como animales, nuestros cuerpos y nuestras almas se corromperán y depravarán.

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Así que, dado todo esto, dejemos de esperar por el cielo. Volvamos a dedicarnos a perseguir la unidad con Dios ahora, en esta vida, en este momento. La unidad que Dios desea tener con nosotros, la unidad que comenzó con nuestro bautismo es tan rica, tan profunda, y tan llena de vida que nada más importa en comparación. Esta unidad con Dios es el propósito de mi vida, y espero que sea el propósito de la suya también.

 

 

[1]Necesitaba una traducción más literal para expresar mi punto aquí, así que utilicé: https://www.biblegateway.com/passage/?search=romans+8%3A8-11&version=RVC

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