March 11, 2018 – Believing in Jesus is a life-long undertaking

4th Sunday in Lent, Year B

Readings – English / Español

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NB: I include here some key passaged on justification from the Council of Trent, in order to keep myself honest. If anything I say should somehow go against this Council of the Church, the council should obviously be favored. // Incluyo aquí algunas pasajeras importantes sobre la justificación del Concilio de Trento, para mantenerme honesto. Si algo de lo que digo podría ir en contra de este concilio de la iglesia, el concilio obviamente debería ser favorecido.

English

“If any one saith, that man may be justified before God by his own works, whether done through the teaching of human nature, or that of the law, without the grace of God through Jesus Christ; let him be anathema.”[1]

“If any one saith, that the man who is justified and how perfect soever, is not bound to observe the commandments of God and of the Church, but only to believe; as if indeed the Gospel were a bare and absolute promise of eternal life, without the condition of observing the commandments; let him be anathema.”[2]

“If any one saith, that Christ Jesus was given of God to men, as a redeemer in whom to trust, and not also as a legislator whom to obey; let him be anathema.”[3]

“If any one saith, that the justice received is not preserved and also increased before God through good works; but that the said works are merely the fruits and signs of Justification obtained, but not a cause of the increase thereof; let him be anathema.”[4]

Español

“Si alguno dijere, que el hombre se puede justificar para con Dios por sus propias obras, hechas o con solas las fuerzas de la naturaleza, o por la doctrina de la ley, sin la divina gracia adquirida por Jesucristo; sea excomulgado.”[5]

“Si alguno dijere, que el hombre justificado, por perfecto que sea, no está obligado a observar los mandamientos de Dios y de la Iglesia, sino sólo a creer; como si el Evangelio fuese una mera y absoluta promesa de la salvación eterna sin la condición de guardar los mandamientos; sea excomulgado.”[6]

“Si alguno dijere, que Jesucristo fue enviado por Dios a los hombres como redentor en quien confíen, pero no como legislador a quien obedezcan; sea excomulgado.”[7]

“Si alguno dijere, que la santidad recibida no se conserva, ni tampoco se aumenta en la presencia de Dios, por las buenas obras; sino que estas son únicamente frutos y señales de la justificación que se alcanzó, pero no causa de que se aumente; sea excomulgado.”[8]

[1] Council of Trent, Session 6, Decree on Justification, Canon I

[2] Ibid., Canon XX

[3] Ibid., Canon XXI

[4] Ibid., Canon XXIV

[5] Concilo de Trento, Sesión VI, Decreto sobre la justificación, Cap. I

[6] Ibid., Cap. XX

[7] Ibid., Cap. XXI

[8] Ibid., Cap. XXIV

 

English

My friends, how are we saved? By what mechanism are we restored to right relationship with God, as our first parents experienced in Eden? What must we do to share in Jesus Christ’s victory over sin and death? Only one answer can be found in our readings today, and it is that we must have faith. We must believe.

Now I know that in a post-Reformation world, this sounds like a Protestant answer. We Catholics are supposed to say that we achieve salvation by avoiding sin and doing words of charity. But this is wrong! Or at least, it is wrong when placed somehow in opposition to faith. No, our readings today are exceedingly clear: salvation comes through faith.

Look to St. Paul: “For by grace you have been saved through faith, and this is not from you; it is the gift of God; it is not from works, so no one may boast.” Or look to the Gospel: “Whoever believes in him will not be condemned, but whoever does not believe has already been condemned, because he has not believed in the name of the only Son of God.”

We cannot escape it: salvation comes through believing in Jesus Christ. But what, then, does it mean to believe in Jesus Christ?

It does not mean acknowledging his existence. As St. James says, even the demons do that. And the historical evidence for Jesus is strong enough that even an honest atheist could be compelled to say that a guy named Jesus did live in Palestine about two thousand years ago and he generated a sizable following.

Maybe it means to believe that Jesus rose from the dead, a position most atheist historians would not take as it requires belief in the miraculous or divine. We are getting warmer, but even still we are left with mere acknowledgement: if the Resurrection occurred (and it most certainly did), then even the demons would acknowledge it.

Okay, so maybe we have to go beyond mere acknowledgement and somehow “choosing Jesus’s side”, to ally ourselves with him. After all, that’s not something the demons could do. But how do we do this? Do we merely need to say out loud “I choose Jesus”? And what is the difference between saying “I choose Jesus” and “I choose a double cheeseburger with fries and a coke?”

Maybe the difference is that choosing Jesus has to be a grave choice, something more than just putting a fish sticker on our car. Maybe we have to prove somehow that we have some skin in the game, that we are serious about this choice, that is means something. But this is what the pagans and Jews did when they sacrificed animals in their temples: An animal was expensive, like lighting a month’s worth of groceries on fire, so to sacrifice an animal signified considerable dedication. And yet, over time these sacrifices became transactional rather than meaningful, not to mention that Jesus ended the need for sacrifice by becoming himself the ultimate and final sacrifice on the cross.

So what in the world can it possibly mean to believe in Jesus Christ and have faith in him if it is not intellectual acknowledgement or mere choice or offering sacrifice?

My friends, the answer is that believing in Jesus Christ means nothing more and nothing less than giving our entire lives over to him. This is the nature of Christian faith.

See, what Jesus did was give himself up entirely for us, first by emptying himself and taking the form of a slave and then by offering the perfect sacrifice of himself on the cross. But this is not a truth that can be merely acknowledged. To understand the saving actions of Jesus, to truly understand them, is to realize the infinite love of God for each of us. And this infinite love cannot be shrugged off – it demands a response. Faced with the unfathomable act of Christ’s offering, we can, and we must, accept this gift and respond in kind. If God gave himself up for us, we must give ourselves up to him. And in this interplay of accepting his gift and giving ourselves in return, we are united to God through his son Jesus Christ.

In other words, to believe in Jesus is to participate in the mystery of Jesus by being united to him in his incarnation, passion, and resurrection. To believe in Jesus of course presumes baptism as the foundation of this unity, of course presumes works of charity as an expression of this unity, of course presumes a life in unity with the Church as the primordial sacrament of Christ. Belief in Jesus is not a one-time event, but the continual unfolding of a relationship with the Lord. We cannot express belief in Jesus once and then assume our salvation; we must express our belief in Jesus at every moment in every action with every fiber of our being. God is infinite, so belief in God must also be infinite, all-consuming, and absolute. Belief in God demands our entire lives.

So yes, our salvation does come through belief in Jesus Christ. But that belief is so much more than intellectual acknowledgement or a simple choice. Belief in Jesus Christ is a life-long enterprise that touches every aspect of our existence. Salvation would be shallow if it demanded anything less.

 

Español

 

Amigos míos, ¿cómo nos salvamos? ¿Con qué mecanismo restauramos la relación correcta con Dios, como nuestros primeros padres vivieron en el Edén? ¿Qué debemos hacer para compartir la victoria de Jesucristo sobre el pecado y la muerte? Sólo una respuesta se puede encontrar en nuestras lecturas de hoy, y es que debemos tener fe. Debemos creer.

Yo sé que en un mundo de post-reforma, esto suena como una respuesta protestante. Se supone que los católicos debemos decir que logramos la salvación evitando el pecado y haciendo palabras de caridad. ¡Pero esto está mal! O al menos, está mal cuando se coloca de alguna manera en oposición a la fe. No, nuestras lecturas de hoy son sumamente claras: la salvación viene a través de la fe.

Mirad a San Pablo: “Ustedes han sido salvados por la gracia, mediante la fe; y esto no se debe a ustedes mismos, sino que es un don de Dios. Tampoco se debe a las obras, para que nadie pueda presumir.” O mirad al Evangelio: “El que cree en él no será condenado; pero el que no cree ya está condenado, por no haber creído en el Hijo único de Dios.”

No podemos escapar del hecho: la salvación viene a través de creer en Jesucristo. ¿Pero qué significa entonces creer en Jesucristo?

No significa reconocer su existencia. Como dice Santiago, hasta los demonios hacen eso. Y la evidencia histórica de Jesús es lo suficientemente fuerte que incluso un ateo honesto podría ser obligado a decir que un tipo llamado Jesús vivió en Palestina hace dos mil años y generó un seguimiento considerable.

Tal vez signifique creer que Jesús resucitó de entre los muertos, una posición que la mayoría de los historiadores ateos no tomaría, ya que requiere creencia en lo milagroso o divino. Nos estamos calentando, pero aún así nos quedamos con el mero reconocimiento: Si la resurrección ocurrió (y ciertamente lo hizo), entonces incluso los demonios lo reconocerían.

Bueno, tal vez tengamos que ir más allá del mero reconocimiento y de alguna manera “eligiendo el lado de Jesús”, para aliarnos con él. Después de todo, eso no es algo que los demonios puedan hacer. Pero, ¿cómo lo hacemos? ¿Sólo necesitamos decir en voz alta “Elijo a Jesús”? ¿Y cuál es la diferencia entre decir “Elijo a Jesús” y “Elijo una hamburguesa doble con patatas fritas y una Coca-Cola”?

Tal vez la diferencia es que elegir a Jesús tiene que ser una elección grave, algo más que simplemente poner una pegatina de pescado en nuestro coche. Tal vez tenemos que demostrar de alguna manera que tenemos algo de piel en el juego, que estamos en serio sobre esta elección, que significa algo. Pero esto es lo que los paganos y los judíos hacían cuando sacrificaban animales en sus templos: un animal era caro, como la quema de un mes de comestibles, por lo que sacrificar un animal significaba una considerable dedicación. Y sin embargo, con el tiempo estos sacrificios se volvieron transaccionales más que significativos, sin mencionar que Jesús puso fin a la necesidad de sacrificio convirtiéndose en el sacrificio final y último en la Cruz.

Entonces, ¿qué puede significar en el mundo para creer en Jesucristo y tener fe en él si no es reconocimiento intelectual o mera elección u ofrenda de sacrificio?

Mis amigos, la respuesta es que creer en Jesucristo no significa nada más y nada menos que darle toda nuestra vida a él. Esta es la naturaleza de la fe cristiana.

Mira, lo que Jesús hizo fue entregarse enteramente por nosotros, primero vaciando a sí mismo y tomando la forma de un esclavo y luego ofreciendo el sacrificio perfecto de sí mismo en la Cruz. Pero esta no es una verdad que puede ser simplemente reconocida. Entender las acciones salvadoras de Jesús, para entenderlas verdaderamente, es realizar el amor infinito de Dios por cada uno de nosotros. Y este amor infinito no se puede quitar de hombros – exige una respuesta. Ante el incomprensible acto de la ofrenda de Cristo, podemos, y debemos, aceptar este don y responder en especie. Si Dios se entregó por nosotros, debemos entregarnos a él. Y en esta interacción de aceptar su don y entregarnos a cambio, estamos unidos a Dios a través de su hijo Jesucristo.

En otras palabras, creer en Jesús es participar en el misterio de Jesús al estar unidos a él en su encarnación, pasión y resurrección. Creer en Jesús, por supuesto presupone el bautismo como fundamento de esta unidad, por supuesto supone las obras de caridad como expresión de esta unidad, por supuesto presume una vida en unidad con la iglesia como el Sacramento primordial de Cristo. La creencia en Jesús no es un acontecimiento de una sola vez, sino el continuo despliegue de una relación con el Señor. No podemos expresar la creencia en Jesús una vez y entonces asumir nuestra salvación; debemos expresar nuestra creencia en Jesús en cada momento en cada acción con cada fibra de nuestro ser. Dios es infinito, así que la creencia en Dios también debe ser infinita, consumida y absoluta. La creencia en Dios exige toda nuestra vida.

Así que, sí, nuestra salvación viene a través de la creencia en Jesucristo. Pero esa creencia es mucho más que un reconocimiento intelectual o una elección simple. La creencia en Jesucristo es una empresa de toda la vida que toca todos los aspectos de nuestra existencia. La salvación sería superficial si exigía algo menos.

 

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