March 11, 2018 – We must hold nothing sacred except Jesus

4th Sunday in Lent, Year A (Scrutinies)

Readings – English / Español

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English

Have you ever had an argument with someone who did not want to be convinced? With a person who always had a canned response to whatever point you were trying to make, or who kept shifting the standard of truth it would take for them to admit that you were right? Or someone who, right when you thought you were making progress, brought back an earlier point that you thought you had already resolved? Someone where, eventually, you had to give up in frustration, because there just did not seem to be any point in continuing?

Well, that’s the Pharisees in today’s Gospel passage. No matter what argument the blind man or his parents or anyone else makes, the Pharisees refuse to be convinced.

But there are two types of people who refused to be convinced. The first type are insecure and lack enough confidence in themselves to be okay with dissent or compromise. These people also tend to be overly aggressive or narcissistic, so they do not keep friends for very long. But I do not think this describes the Pharisees. The Pharisees, though often misguided, were authentically seeking holiness, and spent much of their time in dialogue with each other about the teachings of Moses. They were used to disagreement. Instead, I think the Pharisees were the second type of inconvincible person. This type of person can be kind, interesting, and reasonable, willing to listen to others and adjust their opinions when wrong. That is, until you hit their trigger issue, at which time these otherwise open-minded people suddenly become unreasonable and uncompromising. I have seen this shift triggered by religion, politics, sexuality, guns, government, the President, and everything in between, and I have seen it happen with liberals, conservatives, and independents alike. Yes, I think this is a much fairer description of the Pharisees.

So why is it that some topics trigger this behavior in some people and not others? What is special about these topics? In my experience, everyone has certain core beliefs, that is, beliefs to which we have a strong emotional attachment, or which are foundational to our worldview. When these core beliefs are threatened, some people react emotionally, getting angry or defensive very suddenly, because these beliefs are so core to who they are that they feel personally attacked. But interestingly enough, other people have an analogous intellectual reaction, where they maintain emotional balance, but allow their reason to be overcome by their biases. In other words, these people are so convinced, consciously and subconsciously, that they are right that no argument will be able to get through to them, no matter how seemingly logical or rational. They will always find a reason to ignore the dissent and believe what they want, because to do otherwise would require abandoning a core belief, and that would cause their world to crumble.

I do not want to come off a judgmental here: this is all very natural, and it takes years of practice and introspection to develop a habit of not reacting this way. We should expect someone to act defensively if their world foundations are being threatened. And, we should be clear, it is not like humans can live without core beliefs. All of us need to build our lives around something, and at a conscious or subconscious level, we have to decide what that something should be.

The problem with the Pharisees is that they chose to make the wrong things their core beliefs. In the case of our Gospel passage today, it is clear that the most fundamental, crucial belief of the Pharisees is that Sabbath rest precludes doing any work at all for any reason; that includes mixing spit with clay, which was prohibited because it was the first step in brick making. And this belief about the rectitude of their particular interpretation of Sabbath rest was so strong amongst the Pharisees that they refused to admit that a miracle had happened, or that Jesus could possibly be from God.

Think about it: Given their belief that one cannot even mix spit and clay on the Sabbath, the Pharisee’s conclusions are correct: Jesus must be a sinner. And God does not perform miracles at the request of sinners, so there must be some other explanation for a blind man regaining his sight. The progression is logical, but the starting point is not. Because the Pharisees were unwilling to admit they might be wrong about their interpretation of the Sabbath, they were unable to see the miracle and the Messiah that were right in front of them. This is why Jesus calls them blind, because their unwillingness to budge on a belief that was merely an overzealous personal interpretation prevented them from being able to see God’s action in their midst.

Instead, had the Pharisees only made God’s love for his people their central belief, rather than their particular interpretation of the Sabbath, they would have been able to see that Jesus’ modicum of work on the Sabbath to heal the blind man stemmed from the same love of God that instituted the Sabbath in the first place. In other words, God instituted the Sabbath to lighten the burdens of his people, and Jesus was merely trying to lighten the burdens of the blind man.

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So how do we purify our core beliefs? How do we make sure that we are not becoming so attached to one thing or another that we become blind to God’s actions in our midst? The answer is at the end of our second reading: “Christ will give you light.” If we are looking to purify ourselves, and ensure that we are following the will of God, we should look no further than Jesus.

In other words, we ought to make Jesus our core belief. We ought to make Jesus the foundation of our entire worldview. We ought to ensure that if we are going to be attached to anything, that it is Jesus Christ, and that we can then let go of any belief that does not accord with him.

This is why it pains me so much to see people get so angry about politics, to the point of alienating their friends and family. Gun control is not Jesus. Abortion is not Jesus. Donald Trump is not Jesus. And because these things are not Jesus, they should not be the nearest and dearest things to our hearts. We should not feel do defensive or so attacked when these topics come up that we become angry or irrational. Yes, maybe Jesus and our faith have some things to say about political issues, but these political issues are not the centers of our lives. Only our love for Jesus does not admit of compromise, and everything else we do or believe must flow from that.

Of course, this is not to say that we should be irrational about Jesus and just accept him blindly without reflection. We should know the arguments against Jesus, against the Bible, against our faith. We should engage with these arguments, and honestly assess what in them might have merit or be convincing. But then, once we have determined that belief in Jesus as God is a rational proposition, we should clamp down on that belief like a steel trap. We should work every day to purify ourselves of all attachments that are not Jesus.

So yes, putting Jesus as the center of our lives puts everything else on the table. If our politics do not align with Jesus, we must compromise our politics. If we are harboring an old grudge, we must instead take seriously Jesus’ call to forgiveness. If we only use our money and time for ourselves, we must instead work toward the self-giving attitude of Jesus.

We cannot hold anything sacred except Jesus. But, really, why would we want to?

 

Español

¿Alguna vez has tenido una discusión con alguien que no quería ser convencido? Con una persona que siempre tuvo una respuesta enlatada a cualquier punto que estabas tratando de hacer, o que siguió cambiando el estándar de la verdad que se necesita para que admita que tenías razón? ¿O alguien que, justo cuando pensaste que estabas progresando, trajo un punto anterior que pensaste que ya habías resuelto? Alguien donde, eventualmente, tuviste que renunciar en frustración, porque no parecía haber ningún punto en continuar?

Bueno, esos son los fariseos en el evangelio de hoy. No importa el argumento que el hombre ciego o sus padres o cualquier otra persona haga, los fariseos se niegan a ser convencidos.

Pero hay dos tipos de personas que se negaron a convencerse. El primer tipo son inseguros y carecen de suficiente confianza en sí mismos para estar bien con el disenso o el compromiso. Estas personas también tienden a ser demasiado agresivos o narcisistas, por lo que no mantener amigos por mucho tiempo. Pero no creo que esto describe a los fariseos. Los fariseos, aunque a menudo equivocados, estaban buscando la santidad auténticamente, y pasaron gran parte de su tiempo en diálogos entre ellos acerca de las enseñanzas de Moisés. Estaban acostumbrados al desacuerdo. En cambio, creo que los fariseos eran el segundo tipo de persona inconvencible. Este tipo de persona puede ser amable, interesante, y razonable, dispuesto a escuchar a los demás y ajustar sus opiniones cuando se equivoca. Esto es, hasta que se golpeó su problema provocando, en cuyo momento estas personas de otra manera abierta de mente se vuelven intransigentes y poco razonables. He visto este cambio provocando por la religión, la política, la sexualidad, las armas de fuego, el gobierno, el presidente, y todo lo que hay en el medio, y he visto que sucede con los liberales, los conservadores, y los independientes por igual. Sí, creo que esta es una descripción mucho más justa de los fariseos.

Entonces, ¿por qué algunos temas provocan este comportamiento en algunas personas y no en otras? ¿Qué hay de especial en estos temas? En mi experiencia, cada persona en el mundo tiene ciertas creencias fundamentales, esto es, creencias a las que tenemos un fuerte apego emocional, o que son fundamentales para nuestra cosmovisión. Cuando estas creencias centrales están amenazadas, algunas personas reaccionan emocionalmente, enojadas o defensivas muy repentinamente, porque estas creencias son tan esenciales para quienes son que se sienten atacadas personalmente. Pero curiosamente, otras personas tienen una reacción intelectual no emocional, donde mantienen el equilibrio emocional, pero permiten que su razón sea superada por sus sesgos. En otras palabras, estas personas están tan convencidas, consciente y subconscientemente, que tienen razón en que ningún argumento será capaz de llegar a ellos, no importa cuán aparentemente lógicos o racionales. Siempre encontrarán una razón para ignorar el disenso y creer lo que quieren, porque de lo contrario requeriría abandonar una creencia central, y eso haría que su mundo se desmoronara.

No quiero estar critico aquí: todo esto es muy natural, y se necesitan años de práctica e introspección para desarrollar un hábito de no reaccionar de esta manera. Deberíamos suponer que alguien actúe defensivamente si sus cimientos mundiales están siendo amenazados. Y, debemos ser claros, no es como los humanos pueden vivir sin creencias básicas. Todos nosotros necesitamos construir nuestras vidas alrededor de algo, y en un nivel consciente o subconsciente, tenemos que decidir qué debe ser ese algo.

El problema con los fariseos es que eligieron hacer las cosas equivocadas sus creencias fundamentales. En el caso de nuestro evangelio de hoy, está claro que la creencia más fundamental y crucial de los fariseos es que el descanso del sábado impide hacer cualquier trabajo por cualquier razón; que incluye escupir en el suelo para hacer lodo, que estaba prohibido porque era el primer paso en la fabricación de ladrillos. Y esta creencia acerca de la rectitud de su interpretación particular del reposo del sábado fue tan fuerte entre los fariseos que se negaron a admitir que había sucedido un milagro, o que Jesús posiblemente podría ser de Dios.

Piénsenlo: dada su creencia de que ni siquiera se puede hacer lodo en el día de reposo, las conclusiones del fariseo son correctas: Jesús debe ser un pecador. Y Dios no realiza milagros a petición de los pecadores, así que debe haber alguna otra explicación para un hombre ciego que recupere su vista. La progresión es lógica, pero el punto de partida no lo es. Debido a que los fariseos no estaban deseando admitir que podrían estar equivocados acerca de su interpretación del sábado, no pudieron ver el milagro y el Mesías que estaban justo delante de ellos. Esta es la razón por la cual Jesús los llama ciegos, porque su falta de voluntad de ceder sobre una creencia que era meramente una interpretación personal demasiado entusiasta les impedía ser capaces de ver la acción de Dios en medio de ellos.

En cambio, si los fariseos sólo hubieran hecho del amor de Dios por su pueblo su creencia central, en lugar de su particular interpretación del sábado, habrían podido ver que el mínimo de trabajo de Jesús en el día de reposo para curar al ciego provenía del mismo amor de Dios que instituyó el sábado en primer lugar. En otras palabras, Dios instituyó el sábado para aligerar las cargas de su pueblo, y Jesús sólo estaba tratando de aligerar las cargas del hombre ciego.

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Entonces, ¿cómo purificamos nuestras creencias fundamentales? ¿Cómo nos aseguramos de que no estamos tan apegados a una cosa u otra que nos volvemos ciegos a las acciones de Dios en medio de nosotros? La respuesta está al final de nuestra segunda lectura: “Cristo será tu luz”. Si buscamos purificarnos, y asegurarnos de que estamos siguiendo la voluntad de Dios, no debemos buscar más allá de Jesús.

En otras palabras, debemos hacer de Jesús nuestra creencia central. Debemos hacer de Jesús el fundamento de toda nuestra cosmovisión. Debemos asegurarnos de que si vamos a estar apegados a algo, que es Jesucristo, y que podemos entonces dejar ir cualquier creencia que no esté de acuerdo con él.

Por eso me duele mucho ver a la gente enojarse tanto por la política, hasta el punto de alienar a sus amigos y familiares. El control de armas no es Jesús. El aborto no es Jesús. Donald Trump no es Jesús. Y porque estas cosas no son Jesús, no deben ser las cosas más cercanas y queridas a nuestros corazones. No debemos sentirnos a la defensiva o tan atacados cuando estos temas se acercan y nos volvemos enojados o irracionales. Sí, tal vez Jesús y nuestra fe tienen algunas cosas que decir sobre asuntos políticos, pero estos asuntos políticos no son los centros de nuestras vidas. Sólo nuestro amor por Jesús no admite el compromiso, y todo lo demás que hacemos o creemos debe fluir de eso.

Por supuesto, esto no quiere decir que debemos ser irracionales acerca de Jesús y simplemente aceptarlo ciegamente sin reflexión. Debemos conocer los argumentos contra Jesús, contra la Biblia, contra nuestra fe. Debemos comprometernos con estos argumentos y evaluar honestamente lo que en ellos podría tener mérito o ser convincente. Pero entonces, una vez que hemos determinado que la creencia en Jesús como Dios es una proposición racional, debemos afianzar esa creencia como una trampa de acero. Debemos trabajar todos los días para purificarnos de todos los apegos que no son Jesús.

Así que sí, poner a Jesús como el centro de nuestras vidas pone todo lo demás sobre la mesa. Si nuestra política no se alinea con Jesús, debemos comprometer nuestra política. Si estamos abrigando un viejo rencor, debemos en cambio tomar seriamente el llamado de Jesús al perdón. Si utilizamos solamente nuestro dinero y tiempo para nosotros mismos, debemos en lugar de otro trabajar hacia la actitud de autosacrificio de Jesús.

No podemos guardar nada sagrado excepto Jesús. Pero, en serio, ¿por qué querríamos hacerlo?

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