January 21, 2018 – Priesthood Requires Discipleship First

3rd Sunday in Ordinary Time, Year B

Readings – English / Español

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English

I am a young priest who has been given the “fishers of men” Gospel. Of course I am going to preach on vocations to the priesthood. If you thought I was going to do anything else, you either over-estimated my creativity, or under-estimated my desire to live in a world where I do not have to say five Masses each weekend.

So here is a very brief summary of my own vocation story: I became Catholic at the age of ten, after my parents divorced and my mom started going back to Mass. But, as with all of us, the question of why I am Catholic is less important than the question of why I remain Catholic. Once I got to high school I remained Catholic because I was exposed to the Church’s teachings on sex and on life issues, and I thought they were beautiful. The Church had a system. Everything the Church taught was backed by reason, by logic, and by thousands of years of very intelligent people thinking about very hard problems. And preaching that every human person had a right to life at every stage of their life, and that sex was most safe and sacred and holy in the context of marriage, immediately struck me as right and just and true. The Catholic faith was smart, it was wise, and I was hooked.

This attraction continued through college, where I began to put my faith into action. I got involved with the Catholic club on campus, first leading the choir, then leading the club itself. I began to put more and more effort into trying to bring people to belief in Jesus Christ and solid participation in the Catholic Church. I even went beyond my own campus and began networking with other colleges in the Boston area. Eventually I co-led a retreat for student campus ministry leaders of the Boston area universities, which remains one of my proudest accomplishments.

Now, I need to stop here. Have I spoken about priesthood yet? No. Yes, I loved the Church. Yes, by halfway though college I had determined to live my life for Jesus. Yes, I was trying to bring people to faith. But these are not characteristics of a priest, they are characteristics of a disciple, of a person authentically trying to live out their baptism. They should be characteristics of every single child and youth in this congregation, and of every other person, too, be they single, married, widowed, or otherwise. See, priests are not hatched from eggs, they do not grow on trees, and they are not somehow set apart or special from birth. Priests are real people, from real parishes, who went to normal schools, and had normal lives. We are amazed at priests because they give up family and career, but we should not be. Any true disciple of Jesus Christ would give up family and career if the Lord asked. Priests are simply the ones that the Lord has asked.

But here’s the thing: the Lord cannot ask a man to be a priest if that man is not already a disciple, living his life for Jesus. For that matter, the Lord cannot call someone to a religious vocation or the fullness of the sacrament of marriage unless they are already living their life for Jesus. Really, the Lord cannot call anyone to anything today if that person is not willing to abandon the lies of the sexual revolution and the temptations of crass materialism, and live for something deeper. Few are, which is why we have so few religious vocations. My brothers and sisters in Christ, I can say without hesitation that our country does not have a priest crisis, it has a discipleship crisis, of which our lack of priests is merely a symptom.

The call to priesthood happened quickly for me. I went on a retreat my junior year of college where God helped me see that I was focusing too much on girls, and not enough on him. In response, I swore off dating for a year-and-a-half until after college graduation. If you ever wonder if God has a sense of humor, yes, he does: he got me to commit to celibacy before he even spoke to me about priesthood. This was also a charismatic retreat, my first one, and it helped me see that God was so much greater and more personally active than I had previously imagined. Only then, a full month after this retreat, having given me the best and most natural prayer life I had ever experienced, only then did God put the idea of priesthood on my heart. Within six months of praying about it, daydreaming about it, and trying to rationalize my way out of it, I applied to seminary, because I could not shake the idea of priesthood, and I needed to resolve this burning question. I did not commit to become a priest, I committed to praying about it deeply while at seminary. And then at seminary, with that deep prayer, the call to priesthood never faded. Six years into the process, by the time I had to make a decision about ordination, God had worked on me enough that I could honestly say I was ready to give my whole life to him as a priest.

But notice again, none of this would have been possible had I not already been pursuing holiness, had I not already ardently desired to carry out the will of God, had I not had a relationship of prayer with him where I could hear his voice and follow his call. Priesthood is not possible without discipleship. Neither is religious life. Neither is a sacramental and fulfilling marriage.

There is a reason that our Gospel today begins with the Kingdom proclamation. First Jesus has to make clear what is happening in the world, what is at stake, what we are all called to do. Repent and believe in the Gospel. We should not imagine that Simon and Andrew and James and John had not heard these words, had not been hearing these words, and had not already been reflecting on them in their hearts. These men were already faithful and devout Jews, who were being formed anew by the words of this roaming preacher of Galilee, so when Jesus ends up calling them by name, their hearts were already prepared to say yes.

So let’s stop praying for priests, and let’s start praying for disciples who choose to follow Jesus before anything else. I promise you, if we can all become ardent disciples of our Lord Jesus Christ, and convince others to do the same, the priest problem will take care of itself.

 

Español

Soy un joven sacerdote que ha recibido el Evangelio de los “pescadores de hombres”. Por supuesto que voy a predicar sobre las vocaciones al sacerdocio. Si pensabas que iba a hacer otra cosa, sobrestimaste mi creatividad, o subestimaste mi deseo de vivir en un mundo donde no tengo que decir cinco Misas cada fin de semana.

Así que aquí es un resumen muy breve de mi propia historia de la vocación: me convertí en católico a la edad de diez años, después de que mis padres se divorciaron y mi madre comenzó a volver a la Misa. Pero, como con todos nosotros, la pregunta de por qué soy católico es menos importante que la pregunta de por qué sigo siendo católico. Una vez que llegué a la escuela secundaria permanecía católico porque estaba expuesto a las enseñanzas de la iglesia sobre el sexo y sobre temas de la vida, y pensé que eran hermosos. La iglesia tenía un sistema. Todo lo que la iglesia enseñó fue respaldado por la razón, por la lógica, y por miles de años de gente muy inteligente pensando en problemas muy duros. Y predicando que cada persona humana tenía derecho a la vida en cada etapa de su vida, y que el sexo era más seguro y sagrado y santo en el contexto del matrimonio, inmediatamente me llamó la atención como justo y verdadero. La fe católica era inteligente, era sabia, y yo estaba enganchado.

Esta atracción continuó a través de la universidad, donde comencé a poner mi fe en acción. Me involucré con el club católico en el campus, primero dirigiendo el coro, y luego dirigiendo el club en sí. Comencé a poner más y más esfuerzo en tratar de llevar a la gente a la creencia en Jesucristo y la participación sólida en la iglesia católica. Incluso fui más allá de mi propio campus y comenzó a trabajar en red con otras universidades en el área de Boston. Eventualmente, colaboré en un retiro para los líderes del ministerio estudiantil del campus de las universidades del área de Boston, que sigue siendo uno de mis logros más orgullosos.

Ahora, necesito parar aquí. ¿Ya he hablado del sacerdocio? No. Sí, me encantó la iglesia. Sí, a la mitad de la universidad había decidido vivir mi vida por Jesús. Sí, trataba de llevar a la gente a la fe. Pero estas no son características de un sacerdote, son características de un discípulo, de una persona auténticamente tratando de vivir su bautismo. Deben ser características de cada niño y de la juventud en esta congregación, y de cada otra persona, también, sea soltero, casado, viudo, o de otra manera. Mira, los sacerdotes no son nacidos de huevos, no crecen en los árboles, y no están separados de alguna manera o especial de nacimiento. Los sacerdotes son personas reales, de parroquias reales, que fueron a las escuelas normales, y tuvieron vidas normales. Nos asombran los sacerdotes porque renuncian a la familia y a la carrera, pero no debemos serlo. Cualquier discípulo verdadero de Jesucristo abandonaría la familia y la carrera si el Señor le pidiera. Los sacerdotes son simplemente los que el Señor ha pedido.

Pero aquí está la cosa: el Señor no puede pedirle a un hombre que sea sacerdote si ese hombre no es ya un discípulo, viviendo su vida por Jesús. Para el caso, el Señor no puede llamar a alguien a una vocación religiosa o a la plenitud del Sacramento del matrimonio a menos que ya estén viviendo su vida para Jesús. Realmente, el Señor no puede llamar a nadie a nada hoy si esa persona no está dispuesta a abandonar las mentiras de la revolución sexual y las tentaciones del materialismo burdo, y vivir para algo más profundo. Pocos son dispuestos, por lo que tenemos tan pocas vocaciones religiosas. Mis hermanos y hermanas en Cristo, puedo decir sin vacilar que nuestro país no tiene una crisis sacerdotal, tiene una crisis de discipulado, de la cual nuestra falta de sacerdotes es meramente un síntoma.

El llamado al sacerdocio sucedió rápidamente para mí. Fui a un retiro mi tercer año de universidad donde Dios me ayudó a ver que me estaba enfocando demasiado en las mujeres, y no lo suficiente en él. En respuesta, juré salir por un año y medio hasta después de la graduación de la universidad. Si alguna vez te preguntas si Dios tiene sentido del humor, sí, lo hace: me hizo comprometerme al celibato antes de que me hablara del sacerdocio. Este fue también un retiro carismático, mi primero, y me ayudó a ver que Dios era mucho más grande y más personalmente activo de lo que había imaginado anteriormente. Sólo entonces, un mes después de este retiro, después de haberme dado la mejor y más natural vida de oración que he experimentado, sólo entonces Dios puso la idea del sacerdocio en mi corazón. Dentro de los seis meses de orar al respecto, soñando despierto y tratando de racionalizar mi manera de salir de ella, apliqué al seminario, porque no podía sacudir la idea del sacerdocio, y necesitaba resolver esta pregunta ardiente. No me comprometí a ser sacerdote, me comprometí a orar profundamente mientras estaba en el seminario. Y luego en el seminario, con esa oración profunda, el llamado al sacerdocio nunca se desvaneció. Seis años en el proceso, cuando tuve que tomar una decisión sobre la ordenación, Dios había trabajado en mí lo suficiente como para decir honestamente que estaba dispuesta a darle mi vida entera como sacerdote.

Pero noten de nuevo, nada de esto hubiera sido posible si yo no hubiera estado persiguiendo la santidad, si yo no hubiera deseado ya ardientemente llevar a cabo la voluntad de Dios, si no hubiera tenido una relación de oración con él donde pudiera oír su voz y seguir su llamado. El sacerdocio no es posible sin el discipulado. Tampoco la vida religiosa. Tampoco es un matrimonio sacramental y gratificante.

Hay una razón por la cual nuestro evangelio de hoy comienza con la proclamación del Reino. Primero Jesús tiene que dejar claro lo que está sucediendo en el mundo, lo que está en juego, lo que todos estamos llamados a hacer. Arrepentirse y creer en el Evangelio. No debemos imaginar que Simón y Andrés y Santiago y Juan no habían escuchado estas palabras, no habían oído estas palabras, y no habían estado reflexionando sobre ellos en sus corazones. Estos hombres ya eran judíos fieles y devotos, que estaban siendo formados de nuevo por las palabras de este predicador errante de Galilea, así que cuando Jesús termina llamándolos por su nombre, sus corazones ya estaban preparados para decir que sí.

Así que dejemos de orar por sacerdotes, y comencemos a orar por discípulos que decidan seguir a Jesús antes que cualquier otra cosa. Te prometo, si todos podemos llegar a ser fervientes discípulos de nuestro Señor Jesucristo, y convencer a otros para que hagan lo mismo, el problema del sacerdote se hará cargo de sí mismo.

 

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