November 19, 2017 – Waiting for Jesus Intentionally

33rd Sunday in Ordinary Time, Year A

Readings – English / Español

 

English

The core of the Christian faith is the Resurrection of Jesus from the dead. Without the Resurrection, Christianity is irrelevant and our beliefs are meaningless. The Resurrection proves that Jesus is the Messiah who has been given power over sin and death. The Resurrection proves that Jesus can and does save us. 

So imagine being in the first generation of Christians. St. Paul has come to your town and told you about this guy named Jesus who conquered death. And not only did he conquer death, but he was sent by almighty God to save all of humanity from sin and death. So you begin to believe St. Paul. You begin to believe in this man named Jesus, and you are baptized in the name of Jesus. You begin to believe that by the power of Jesus’ Holy Spirit you will be saved from sin and death. You begin to believe that Jesus will return to Earth, and take you and your fellow Christians to be with him in glory. 

And then a member of your nascent Christian community dies. And then another. And then another. Suddenly, you have a lot of questions for St. Paul. “I thought this Jesus guy was supposed to save us from death, but look, all these Christians are dying.” “I thought that Jesus was supposed to come back for us, but it has been a few years, Jesus has not come back, and life is still moving forward the same as it always has.” These are the questions that the Thessalonians wrote to St. Paul, and that St. Paul tried to answer in his First Letter to the Thessalonians, from which comes our second reading today. It should be noted that these are the earliest questions we know about in Christianity, because First Thessalonians is the earliest book written in the New Testament, between ten and twenty years after Jesus’ death. For perspective, that is about how far out we are from September 11th. 

Anyway, St. Paul addresses the question of death in the section immediately before today’s passage, and I encourage you to go home and read it. For today, he is addressing the question of Jesus’ return in glory. Why has Jesus not yet come? When is he going to come? 

St. Paul cannot answer that question because Jesus himself never answered that question. Jesus only said that he would return in glory, but was very clear that only the Father knows the time or the season. So what St. Paul tells the Thessalonians is “Be ready! Jesus’ coming will surprise everyone, so be ready!”  

As important as this message was for the Thessalonians in the mid first century, it is even more important for us. The fact that Jesus has not returned for two-thousand years dulls the urgency of the idea. “Oh, we probably have at least a millennium still, so let’s not worry about it.” NO! The coming of Christ will still be like a thief in the night. It will still be like labor pains. Jesus could return at any moment, and we ought to be ready. 

And, spoiler alert, even apart from the Second Coming of Christ, at some point each of us dies. Every single one of us will meet Jesus unexpectedly. We pray that we will have time to prepare and to plan, to get our life in order, but sometimes we do not. That alone should compel us to be ready! 

—- 

So what exactly does St. Paul mean when he tells us not to sleep like the rest do, but to stay alert and sober? What he means is that we cannot and should not grow complacent. What he means is that we cannot live our lives on auto-pilot, but must be intentional about everything we do. “Intentionality” is often a buzz-word in Christian circles today, but it is so, so important. 

Put most simply, intentionality means that we have a plan. Intentionality means that we do not wait around for our prayer life to improve or for a bolt of inspiration to come from Heaven to magically make us better Christians. Intentionality means that we make a choice to do the hard work to develop virtues, to develop prayer, to develop a relationship with God. 

If I am honest with you, this is the thing I struggle with most in my Christian life, and the thing I have had to confess most often over the last decade. So allow me to share two insights I have picked up along the way. 

First, I have found that, in my own experience, intentionality benefits from taking the short-term view. In other words, I find it very helpful to focus on the next step, rather than the end goal. I do not ask myself what I want to accomplish in fifty years, I ask myself what I want to accomplish this week. I do not focus on the million things I have to fix to be a saint, I instead focus on the one thing I want to work on between now and my next confession. 

See, I am easily overwhelmed, and when I get overwhelmed, I shut down, and run away to Facebook or a video game or some other escape. I am very much like the man with one talent in the Gospel: I cannot deal with even that little bit of responsibility, so I bury it and run away. In order for me to be intentional, I continually have to return myself to the short term and ask “What do I need to do right now. What is the one thing I can focus on right now.” 

The second thing I have learned in my struggle is that developing good habits is really, really helpful. Making one good choice one time is incredibly difficult. Making that good choice ten times is still really hard, but doable. Making that choice one-hundred times takes effort, but not as much. Making that choice a thousand times is actually the easiest of all. See, our good choices build on themselves, and over time they become automatic. So I try to be intentional about one habit at a time. What is the good choice that it is really hard for me to make right now? And then I try to make that choice one-hundred and then one-thousand times. Eventually, making that choice because automatic and easy, and I am ready to move on to building a different habit. 

My friends, do not be overwhelmed by the fact that we must be ready for Jesus at any given moment. As long as you have a plan, you will be fine. So please, develop a plan for your spiritual life. Determine one thing you can work on right now, and begin to make progress on it. Before you know it, your talents will double, and the return of your master will bring with it great rewards. 

 

Español

El núcleo de la fe cristiana es la resurrección de Jesús de entre los muertos. Sin la resurrección, el cristianismo es irrelevante y nuestras creencias no tienen significado. La resurrección demuestra que Jesús es el Mesías al que se le ha dado poder sobre el pecado y la muerte. La resurrección demuestra que Jesús puede salvarnos. 

Imaginen estar en la primera generación de cristianos. San Pablo ha venido a tu ciudad y te ha hablado de este personaje llamado Jesús que conquistó la muerte. Y no sólo conquistó la muerte, sino que fue enviado por Dios Todopoderoso para salvar a toda la humanidad del pecado y la muerte. Así que empiezas a creer en San Pablo. Empiezas a creer en este hombre llamado Jesús, y eres bautizado en el nombre de Jesús. Empiezas a creer que por el poder del Espíritu Santo de Jesús serás salvado del pecado y la muerte. Empiezas a creer que Jesús volverá a la tierra, y te llevará a ti y a tus compañeros cristianos a estar con él en gloria. 

Y luego un miembro de tu naciente comunidad cristiana muere. Y luego otra. Y luego otra. De repente, tienes muchas preguntas para San Pablo. “Pensé que este personaje Jesús debía salvarnos de la muerte, pero mira, todos estos cristianos están muriendo.” “Pensé que Jesús debía regresar por nosotros, pero han pasado algunos años, Jesús no ha regresado, y la vida sigue avanzando igual que siempre.” Estas son las preguntas que los Tesalonicenses escribieron a San Pablo, y que San Pablo trató de responder en su Primera Carta a los Tesalonicenses, de la que viene nuestra segunda lectura de hoy. Cabe señalar que estas son las primeras preguntas que conocemos en el cristianismo, porque Primero Tesalonicenses es el libro más temprano escrito en el Nuevo Testamento, entre diez y veinte años después de la muerte de Jesús. Para la perspectiva, se trata de lo lejos que estamos desde el once de septiembre. 

De todos modos, San Pablo responde a la cuestión de la muerte en la sección inmediatamente antes del paso de hoy, y te recomiendo que vayas  a casa y la layas. Por hoy, él está respondiendo a la cuestión del regreso de Jesús en gloria. ¿Por qué Jesús no ha venido todavía? ¿Cuándo va a venir? 

San Pablo no puede responder a esa pregunta porque Jesús mismo nunca contestó esa pregunta. Jesús sólo dijo que volvería en gloria, pero era muy claro que sólo el padre sabe el tiempo o la temporada. Así que lo que San Pablo dice a los Tesalonicenses es “¡Prepárate! ¡ El venir de Jesús sorprenderá a todos, así que prepárate!” 

Tan importante como este mensaje fue para los Tesalonicenses a mediados del siglo uno, es aún más importante para nosotros. El hecho de que Jesús no haya regresado por dos mil años opaca la urgencia de la idea. “Oh, probablemente tenemos al menos un milenio todavía, así que no nos preocupemos por ello.” ¡No! La venida de Cristo seguirá siendo como un ladrón en la noche. Seguirá siendo como dolores de parto. Jesús podría regresar en cualquier momento, y deberíamos estar listos. 

Y, alerta de spoiler, incluso aparte de la Segunda Venida de Cristo, en algún momento cada uno de nosotros muere. Cada uno de nosotros se reunirá con Jesús inesperadamente. Oramos para que tengamos tiempo para prepararnos y planear, para conseguir nuestra vida en orden, pero a veces no. ¡Eso solo nos obligaría a estar listos! 

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Entonces, ¿qué significa San Pablo cuando nos dice que no durmamos como los malos, sino que mantengámonos despiertos y vivamos sobriamente? Lo que quiere decir es que no podemos ni debemos crecer complacientes. Lo que quiere decir es que no podemos vivir nuestras vidas en piloto automático, sino que debemos ser intencionales sobre todo lo que hacemos. “Intencionalidad” es a menudo una palabra pegadiza en los círculos cristianos de hoy, pero es tan, tan importante. 

Puesto más simple, la intencionalidad significa que tenemos un plan. La intencionalidad significa que no sólo esperamos que Dios venga a nosotros, o que nuestra vida de oración mejore, o que un rayo de inspiración venga del cielo para hacernos mágicamente mejores cristianos. En lugar de eso, tomamos acción. La intencionalidad significa que hacemos una elección para hacer el trabajo duro para desarrollar virtudes, para desarrollar la oración, para desarrollar una relación con Dios. 

Si soy sincero con ustedes, esto es lo que más lucho en mi vida cristiana, y lo que he tenido que confesar más a menudo en la última década. Así que permítanme compartir dos ideas que he recogido a lo largo del camino. 

En primer lugar, he encontrado que la intencionalidad se beneficia de tomar la visión a corto plazo. En otras palabras, me parece muy útil para centrarse en el siguiente paso, en lugar de la meta final. No me pregunto lo que quiero lograr en cincuenta años, me pregunto lo que quiero lograr esta semana. No me concentro en el millón de cosas que tengo que arreglar para ser un Santo, en cambio me concentro en la única cosa que quiero trabajar entre ahora y mi próxima confesión. 

Mira, yo soy fácilmente abrumado, y cuando me abruma, me cierro, y me escapo a Facebook o un videojuego o algún otro escape. Soy como el hombre con un talento en el Evangelio: no puedo lidiar con ese poco de responsabilidad, así que lo entierro y escapo. Para que yo sea intencional, continuamente tengo que regresar a corto plazo y preguntar “¿Qué necesito hacer ahora? ¿Cuál es la única cosa en la que puedo centrarme ahora mismo?” 

La segunda cosa que he aprendido en mi lucha es que el desarrollo de buenos hábitos es muy, muy útil. Hacer una buena elección una vez es increíblemente difícil. Hacer esa buena elección diez veces es todavía muy difícil, pero factible. Hacer esa elección cien veces requiere esfuerzo, pero no tanto. Hacer esa elección mil veces en realidad el más fácil de todos. Mira, nuestras buenas elecciones se construyen sobre sí mismas, y con el tiempo se vuelven automáticas. Así que intento ser intencional sobre un hábito a la vez. Pregunto ¿cuál es la buena opción que es realmente difícil para mí hacer ahora mismo? Y luego intento hacer esa elección cien y luego mil veces. Eventualmente, haciendo esa elección porque automática y fácil, y estoy listo para pasar a la construcción de un hábito diferente. 

Mis amigos, no se sienten abrumados por el hecho de que debemos estar listos para Jesús en cada momento. Mientras tengas un plan, estarás bien. Así que por favor, desarrolle un plan para su vida espiritual. Determine una cosa en la que puede trabajar ahora mismo y comience a progresar. Antes de que lo sepas, tus talentos se duplicarán, y el regreso de tu maestro traerá consigo grandes recompensas. 

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