November 12, 2017 – Anniversary of the Dedication of Immaculate Conception Church

Context: Each year, a parish is given permission to celebrate the anniversary of the dedication of their church as a solemnity, meaning it can take precedent even over certain Sunday liturgies. I was privileged to preach at Immaculate Conception Church in Mount Vernon, WA on the 2nd anniversary of its dedication.

Readings – English / Español

 

English

As was already mentioned earlier, today we celebrate the anniversary of the dedication of our church building. And I promise you we are not doing this because of fund-raising best-practices or some such silly thing. The anniversary of the dedication of a church is a special event that the Roman liturgy allows to be celebrated with elevated solemnity, even taking precedent over the normal Sunday prayers. And whenever we have special, solemn Mass like this one, Rome also provides us with special readings, always suited to the theme of the occasion. So what do today’s readings tell us about the theme of “church?”

Our first reading comes from Third Isaiah, that section of the Book of Isaiah written after the return from exile, a section concerned with describing the restoration of Israel. The key line in this reading is “…my house shall be called a house of prayer for all peoples,” which in its original context was scandalously novel, suggesting that even Gentiles will be part of the restored Israel. As Christians, we believe that the restored Israel is, in fact, the Christian Church, which unites all people in a common worship. Being Catholic, it is obvious how this is true: our faith encompasses every county and culture on Earth and, even though the Mass is no longer routinely offered in Latin, one can still walk into any Catholic church in the entire world and be assured that it is the same teachings, the same Creed, and the same worship. Our church here in Mount Vernon, even though it is functionally a local church for local people, in fact is a house of prayer for all peoples, of every culture, origin, and generation, united in our global Catholic faith.

But more than a diversity of cultures, our church is also a house of prayer for all peoples in the sense that both saints and sinners are welcome here. And I mean that to the extreme. Xenophobes, racists, abortionists, LGBT activists, atheists, secularists, and anyone else we might seem to disagree with are welcome to worship here. But when we say welcome, we do not mean it as the “live-and-let live” toleration so championed by secular society. No, we mean that all people, of whatever background and whatever belief, are invited here to encounter Jesus Christ, to enter into relationship with Jesus Christ, and to worship Jesus Christ. And, for saints and sinners both, no one has ever encountered Christ without being called to repent, convert, and believe in the Gospel. All are welcome and all are invited to become disciples of the Lord.

Our second reading, from Paul’s first letter to the Corinthians, gives us two golden ideas. The first is that the foundation of everything we do is Jesus Christ. I hope that this goes without saying. Our building is meaningless unless we preach Jesus Christ and worship Jesus Christ here. The moment we abandon Jesus, no matter how grand and expensive and well-designed our building is, at that moment this building becomes meaningless. The second golden idea is that God’s true temple is the believer in whom the Spirit lives. This is an idea that I find very comforting. There have been multiple eras in the history of our faith were our institutions, our churches, and our monasteries have been taken away from us by the civil society. God forbid, there may come a day, even in our lifetimes, where the First Amendment is litigated into irrelevance, and our church is sued and fined out of existence; a day where we have to abandon this building because we refuse to kowtow to the cultural Zeitgeist. But should that day ever come, the true temple of God will persist in those who keep the faith.

And finally, we have our Gospel, where Jesus establishes his Church on the rock of Peter, and assures us that the gates of Hell shall never prevail against us. But let us remember two things: First, Peter is established as the rock because Peter first establishes his faith on the rock of Jesus Christ. When we confess boldly that Jesus is the Christ, the son of the living God, we have established ourselves on a firm foundation that cannot be shaken. Second, and this one blew my mind when it was first pointed out to me, gates do not move, they are solidly in one place, by design. So when Jesus says that the gates of Hell shall not prevail against his Church, he is not portraying a scenario where Hell us attacking us, he is describing our attack on Hell. Jesus is saying that when we go on the offensive and try to break down Hell’s defenses, those defenses cannot stand; the Church is too powerful. In other words, no power, natural or supernatural, can withstand our declaration of faith in Christ Jesus.

My friends, this building is beautiful, noble, and suitable for the worship of almighty God. That it was ever built is a testament to the generosity and tenacity of this community. It is, to be sure, a building that should swell our chests with pride. But when you look at it, I don’t want you to think about dollar signs and fund-raising events. When you look at it, I want you to remember that the true beauty of this building, the true source of its nobility, is that we worship Jesus here. It is here that we are united with God through the sacraments. It is here that our divine faith will be handed on to our children and our children’s children. The reason for this building is Jesus Christ, and may it always be so, in saecula saeculorum. Amen.

 

Español

Como ya se mencionó anteriormente, hoy celebramos el aniversario de la dedicación de nuestro templo. Y les prometo que no estamos haciendo esto para recaudar dinero o como parte de nuestros esfuerzos de corresponsabilidad. El aniversario de la dedicación de una iglesia es un evento especial que la liturgia romana permite celebrar con una solemnidad elevada, incluso teniendo precedentes sobre las oraciones normales del domingo. Y cada vez que tenemos una Misa especial y solemne como ésta, Roma también nos proporciona lecturas especiales, siempre adaptadas al tema de la ocasión. Entonces, ¿qué nos dicen las lecturas de hoy sobre el tema de la “iglesia”?

Nuestra primera lectura viene del tercer Isaías, esa sección del libro de Isaías escrita después de la vuelta del exilio, una sección referida a describir la restauración de Israel. La línea más importante en esta lectura es “… mi templo será la casa de oración para todos los pueblos”, que en su contexto original fue escandalosamente novedosa, sugiriendo que incluso los gentiles serán parte del Israel restaurado. Como cristianos, creemos que el Israel restaurado es, de hecho, la iglesia cristiana, que une a toda la gente en un culto común. Siendo católico, es obvio cómo esto es verdad: nuestra fe abarca cada condado y cultura en la tierra y, aunque la Misa ya no se ofrezca rutinariamente en latín, uno puede todavía caminar en cualquier iglesia católica en el mundo entero y estar seguro de que es el mismo enseñe, el mismo Credo, y la misma adoración. Nuestra iglesia aquí en Mount Vernon, a pesar de que es funcionalmente una iglesia local para la gente local, de hecho es una casa de oración para todos los pueblos, de toda cultura, origen y generación, unidos en nuestra fe católica mundial.

Pero más que una diversidad de culturas, nuestra iglesia es también una casa de oración para todos los pueblos/ en el sentido de que los santos y los pecadores son bienvenidos aquí. Y yo pretendo esto al extremo. Xenófobos, racistas, abortistas, activistas homosexuales, ateos, secularistas, y cualquier otra persona con la que parecemos discrepar/ son bienvenidos a adorar aquí. Pero cuando damos la bienvenida, no lo entendemos como la tolerancia “vivir y dejar vivir” de la sociedad secular. No, queremos decir que todas las personas, de cualquier fondo y cualquier creencia, son invitadas aquí a encontrarse con Jesucristo, a entrar en relación con Jesucristo, y a adorar a Jesucristo. Y, para los santos y los pecadores ambos, nadie ha encontrado nunca a Cristo sin ser llamado para arrepentirse, convertirse, y creer en el Evangelio. Todos son bienvenidos y todos están invitados a convertirse en discípulos del Señor.

Nuestra segunda lectura, desde la primera carta de Pablo a los Corintios, nos da dos ideas doradas. La primera es que el cimiento de todo lo que hacemos es Jesucristo. Espero que esto pase sin decirlo. Nuestro edificio no tiene importancia si no predicamos a Jesucristo y adoramos a Jesucristo aquí. En el momento en que abandonamos a Jesús, no importa cuán grande y caro y bien diseñado sea nuestro edificio, en ese momento este edificio se vuelve insignificante. La segunda idea dorada es que el verdadero templo de Dios es el creyente en quien el espíritu vive. Esta es una idea que me parece muy reconfortante. Ha habido múltiples épocas en la historia de nuestra fe fueron nuestras instituciones, nuestras iglesias, y nuestros monasterios han sido quitados de nosotros por la sociedad civil. Dios no lo quiera, pero puede venir un día, incluso en nuestras vidas, donde la primera enmienda de la Constitución es litigada en la irrelevancia, y nuestra iglesia es perseguida y penalizada a la no existencia; un día donde tenemos que abandonar este edificio porque nos negamos al espíritu de la era. Pero si ese día llegase alguna vez, el verdadero templo de Dios persistirá en aquellos que guardan la fe.

Y finalmente, tenemos nuestro evangelio, donde Jesús establece su iglesia sobre la roca de Pedro, y nos asegura que las puertas del infierno nunca prevalecerán sobre nosotros. Pero recordemos dos cosas: primero, Pedro se establece como la piedra porque Pedro primero establece su fe en la piedra de Jesucristo. Cuando confesamos audazmente que Jesús es el Cristo, el hijo del Dios viviente, nos hemos establecido en una fundación firme que no puede ser sacudida. Segundo, las puertas no se mueven, están sólidamente en un lugar, por el diseño. Así que cuando Jesús dice que las puertas del infierno no prevalecerán contra su iglesia, él no está retratando un escenario donde el infierno que nos ataca, él está describiendo nuestro ataque contra el infierno. Jesús está diciendo que cuando vamos a la ofensiva y tratar de derribar las defensas del infierno, esas defensas no pueden soportar; la iglesia es demasiado poderosa. En otras palabras, ningún poder, natural o sobrenatural, puede soportar nuestra declaración de fe en Cristo Jesús.

Mis amigos, este edificio es hermoso, noble, y bien adaptado para la adoración de Dios Todopoderoso. Que fue construido es un testamento a la generosidad y tenacidad de esta comunidad. Es, sin duda, un edificio que debe hinchar nuestros pechos con orgullo. Pero cuando lo miras, no quiero que pienses en los signos del dólar y en los eventos de recaudación de fondos. Cuando lo miras, quiero que recuerdes que la verdadera belleza de este edificio, la verdadera fuente de su nobleza, es que nosotros adoramos a Jesús aquí. Es aquí donde estamos unidos con Dios a través de los sacramentos. Es aquí donde nuestra fe divina será entregada a nuestros hijos y a los hijos de nuestros hijos. La razón de este edificio es Jesucristo, y puede ser siempre así, en saecula saeculorum. Amén.

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