September 24, 2017 – 25th Sunday of Ordinary Time, Year A

Readings – English / Español

English

At any point in time, I try to be reading two books: a regular book that I read during breakfast, and a spiritual book that I read during prayer. Right now my spiritual book is an embellished version of the life of St. Joan of Arc, written by Mark Twain. Twain was not Catholic, and had no real love for the Catholic Church, but he absolutely loved St. Joan of Arc, so much so that he spent years of his life in France researching her story. And, gifted author that he was, his telling of her life is masterful, and reads almost like an extended love letter to this young girl.

In case you are unfamiliar with the story of the Maid of Orleans, St. Joan of Arc was a peasant girl who lived in France during the Hundred Years’ war, a war in which the kings of England were slowly conquering all of France. By Joan’s time, France had surrendered almost all of its major cities. Joan, however, began to hear voices as a teenager, which she believed were from God. These voices told her that she would lead the armies of France, break the English hold on that country, and ensure that the French prince would be crowned king. And this is exactly what happened. Joan, who was a poor girl from the middle of nowhere, who had never been to war, and knew nothing about politics, ends up being named commander-in-chief of all French forces at the age of seventeen, and shows herself to be a military genius, undoing in one year many of the English victories of the previous eighty years.

But in Mark Twain’s telling of her story, it is not the facts of St. Joan’s life that are remarkable, it is her personal characteristics. Twain’s Joan is simple and humble, but direct. She can see through the politics and the treachery of the king’s seasoned advisors, and is able to escape even the most subtle traps laid by biased ecclesiastical courts. It is as though St. Joan has a sixth-sense about people, able to discern their characters immediately, and knowing how to converse with each person in exactly the right way. And, remember: this is a poor peasant girl who cannot even read. It is obvious from every account of the life of St. Joan of Arc that she was given incredible gifts from God, and that everyone who met her and interacted with her was deeply moved by the powerful divine spark working in her.

Now remember that this is my spiritual book, so I am supposed to pray about it. Well, my prayer so far has been how nice it would be to have the gifts of St. Joan of Arc. I may not have a need to lead the armies of France, but leading the armies of parish ministry could also really benefit from an ability to converse effectively and inspire people to heroic action. Yes, it would be very nice to have the gifts of St. Joan of Arc, and I wonder why God did not give them to me.

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The answer is hidden in that powerful and convicting line at the end of our Gospel: “Are you envious because I am generous?”

Bingo. Let’s unpack that.

The gifts of the saints are exactly that: gifts. They are freely given by God, for purposes known only to God. When we look to the life of a saint, and read about all of the miracles they performed or all of the incredible spiritual insights they provided, we have to remember that it is not because that person earned this greatness, but because God saw fit to bestow this greatness. The lives of the saints are a witness, first and foremost, to the generosity of God.

Okay, but that just makes me more envious of the saints. If these amazing works and characteristics of the saints are gifts from God, why does God not give all of us these gifts? Why only a select few? Plus, if we are all called to be saints, wouldn’t it be easier if God just gave me all these amazing saintly super powers?

Enter our first reading, with another powerful and convicting reminder: “For my thoughts are not your thoughts, nor are your ways my ways, says the LORD. As high as the heavens are above the earth, so high are my ways above your ways and my thoughts above your thoughts.”

To be honest, we have no idea why God raises up some people to such great heights and not others. Or why God would take sides in a war between the French and the English. We can make a few guesses. For one, difficult periods in the life of the Church, like the Roman persecutions, the Reformation, and the French Revolution, always seem to have more saints than other periods. For another, some saints seem to emerge to inspire a particular ethnicity or generation, like St. Juan Diego, St. Kateri Tekakwitha, or St. John Paul II. But why should these exact people, in these exact places, but given such exceptional graces from God? We do not know.

What we do know is that these gifts are never given for the sake of the person, they are given for the sake of the Church. St. Joan of Arc did not save France so that she could be glorified. She saved France because God determined that the people of France and England needed an end to their endless war. God did not raise up St. John Paul II so that he could have his picture plastered everywhere. God raised up St. John Paul II because, for whatever reason, God decided that the Church of the 20th century needed him to have saintly gifts.

What we also know is that God is in control, and he is really, really smart. Even if we do not understand his plans, we trust that he has them, both for the world and for individuals. We trust that God will send our world and our generation every grace we need to remain strong in faith and to serve our neighbors in love. And we trust that God will send every one of us exactly the graces we need to stay faithful to him and to our God-given vocations.

So we cannot be envious because God is generous. God is exactly as generous as he needs to be, for every person and every era. We have been given what we have been promised, what we might call the “usual daily wage” of salvation. That is, we have been given sufficient grace and gifts to become exactly the saints that God wants us to be. Ordinary saints in our ordinary vocations. We do not need to lead the armies of France to realize that God is generous with us. We need only to look at the gifts that he has given us, and realize these are exactly the gifts that we need.

 

Español

En cualquier momento, intento leer dos libros: un libro regular que leí durante el desayuno, y un libro espiritual que leí durante la oración. En este momento mi libro espiritual es una versión adornada de la vida de Santa Juana de Arco, escrita por Mark Twain. Twain no era católico, y no tenía amor verdadero para la iglesia católica, pero él amó absolutamente a Santa Juana del Arco, tanto de modo que él pasara años de su vida en Francia que investigaba su historia. Y, autor dotado que era, la narración de Twain de su vida es magistral, y aparece casi como una carta de amor extendida a esta jovencita.

En caso de que no esté familiarizado con la historia de la Doncella de Orleans, Santa Juana de Arco era una campesina que vivía en Francia durante La Guerra de los Cien Años, una guerra en la que los reyes de Inglaterra estaban lentamente conquistando toda Francia. Por la época de Juana, Francia había entregado casi todas sus grandes ciudades. Juana, sin embargo, comenzó a oír voces como un adolescente, que ella creyó eran de Dios. Estas voces le dijeron que ella iba a dirigir a los ejércitos de Francia, romper el asimiento inglés en ese país, y asegurarse de que el príncipe francés sería coronado rey. Y esto es exactamente lo que pasó. Juana, que era una pobre chica del medio de la nada, que nunca había estado en la guerra, y no sabía nada de la política, termina siendo nombrada comandante en jefe de todas las fuerzas francesas a la edad de diecisiete años, y se muestra a sí misma como un genio militar, deshaciendo en un año, así que muchos de las inglés victorias de los años anteriores de 80.

Pero en la narración de Mark Twain de su historia, no son los hechos de la vida de Santa Juana que son notables, son sus características personales. La Juana de Twain es simple y humilde, pero directa. Ella puede ver a través de la política y la traición de los asesores veteranos del rey, y es capaz de escapar incluso las trampas más sutiles establecidas por los tribunales eclesiásticos sesgados. Es como si Santa Juana tiene un sexto sentido sobre la gente, capaz de discernir sus personajes inmediatamente, y saber cómo conversar con cada persona en exactamente el camino correcto. Y esta es una pobre campesina que ni siquiera puede leer. Es obvio por cada relato de la vida de Santa Juana de Arco que se le dio regalos increíbles de Dios, y que todo aquel que la conoció e interactuó con ella se conmovió profundamente por la poderosa chispa divina que trabajaba en ella.

Ahora recuerden que este es mi libro espiritual, así que se supone que debo orar por ello. Bueno, mi oración hasta ahora ha sido lo bonito que sería tener los dones de Santa Juana de Arco. Puede que no necesite liderar a los ejércitos de Francia, pero liderar a los ejércitos del ministerio parroquial también podría beneficiarse de una habilidad para conversar eficazmente e inspirar a la gente a una acción heroica. Sí, sería muy agradable tener los dones de Santa Juana de Arco, y me pregunto por qué Dios no me los dio.

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La respuesta está escondida en esa línea poderosa y condenando al final de nuestro evangelio: “¿Vas a tenerme rencor porque yo soy bueno?” O, como otras traducciones dicen, “¿Te da envidia de que yo sea generoso?”

Bingo. Vamos a desempaquetar eso.

Los regalos de los Santos son exactamente eso: regalos. Son dados libremente por Dios, para los propósitos conocidos solamente a Dios. Cuando miramos a la vida de un Santo, y leemos sobre todos los milagros que ellos realizaron o todas las increíbles percepciones espirituales que ellos nos proporcionaron, tenemos que recordar que no es porque esa persona ganó esta grandeza, sino porque Dios consideró oportuno otorgar esta grandeza. Las vidas de los Santos son un testimonio, ante todo, de la generosidad de Dios.

De acuerdo, pero eso me hace más envidioso de los Santos. Si estas asombrosas obras y características de los Santos son regalos de Dios, ¿por qué Dios no nos da todos estos dones? ¿por qué sólo unos pocos selectos? Además, si todos somos llamados a ser santos, ¿no sería más fácil que Dios me diera todos estos increíbles súper poderes?

Entra en nuestra primera lectura, con otro recordatorio poderoso y condenando: “Mis pensamientos no son los pensamientos de ustedes, sus caminos no son mis caminos, dice el Señor. Porque así como aventajan los cielos a la tierra, así aventajan mis caminos a los de ustedes y mis pensamientos a sus pensamientos.”

Para ser sincero, no tenemos idea de por qué Dios levanta a algunas personas a alturas tan grandes y no a otras. O por qué Dios tomaría partido de una manera entre los franceses y los ingleses. Podemos hacer algunas conjeturas. Los períodos difíciles en la vida de la Iglesia, como las persecuciones Romanas, la Reforma Protestante, y la Revolución Francesa, parecen siempre tener más santos que otros períodos. Algunos santos parecen emerger para inspirar una etnia o una generación en particular, como San Juan Diego, Santa Kateri Tekakwitha, o San Juan Pablo Segundo. Pero, ¿por qué esas personas exactamente, en esos lugares exactos, pero dadas gracias excepcionales de Dios? No lo sabemos.

Lo que sí sabemos es que estos dones nunca se dan por el bien de la persona, se dan por el bien de la Iglesia. Santa Juana de Arco no salvó a Francia para que pudiera ser glorificada. Ella salvó a Francia porque Dios determinó que el pueblo de Francia e Inglaterra necesitaba el fin de su interminable guerra. Dios no levantó a San Juan Pablo Segundo para que él pudiera tener su foto enyesada a todos. Dios levantó a San Juan Pablo Segundo porque, por la razón que fuere, Dios decidió que la iglesia del Siglo Veinte lo necesitaba para tener dones Santos.

Lo que también sabemos es que Dios está en control, y él es muy, muy inteligente. Aunque no entendamos sus planes, confiamos en que los tiene, tanto para el mundo como para los individuos. Confiamos en que Dios nos enviará a nuestro mundo y a nuestra generación cada gracia que necesitamos para permanecer fuertes en la fe y servir a nuestros prójimos. Y confiamos en que Dios nos enviará a cada uno de nosotros exactamente las gracias que necesitamos para mantenernos fieles a él y a nuestras vocaciones dadas por Dios.

Así que no podemos ser envidiosos porque Dios es generoso. Dios es exactamente tan generoso como necesita ser, para cada persona y cada época. Se nos ha dado lo que se nos ha prometido, lo que podríamos llamar el “denario espiritual”. Es decir, nos han dado suficiente gracia y dones para llegar a ser exactamente los Santos que Dios quiere que seamos. Los Santos ordinarios en nuestras vocaciones ordinarias. No necesitamos dirigir a los ejércitos de Francia para entender que Dios es generoso con nosotros. Sólo necesitamos mirar los dones que él nos ha dado, y entender que estos son exactamente los regalos que necesitamos.

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