September 17, 2017 – 24th Sunday in Ordinary Time, Year A

Readings – English / Español

English

In my first homily at our parish, I told you that one of the recurring themes of my preaching is Christian Existentialism, which I defined at the time as choosing Jesus above all things, so that he becomes the center and purpose of our existence. Today we are going to talk about another aspect this theme. Hold on tight, though, because I have to give you a philosophy lesson first.

In metaphysics, which is the philosophical study of being, there are two major categories: “essence” and “existence”. “Essence” is the shape or category of something, like animal, vegetable, or mineral. “Existence” is the energy or life that makes such a thing real. You can think of it like baking cookies. The “essence” is the cookie cutter that gives each cookie its shape. The “existence” is the dough, out of which each cookie is made. Both “essence” and “existence” come from God; God both creates the pattern and fills it in.

In traditional metaphysics, the essence comes first. God has all of the patterns for all of creation in his mind from the beginning of time, and then he creates things according to these patterns. So, for example, God created the category or pattern for human beings (that is, the human “essence”) at the beginning, and then he fills in this pattern with “existence” each time a human is conceived. We are, essentially, cookies, all baked at different times, but using the same cookie cutter.

Existentialism, however, reverses the traditional order. John Paul Sartre, a very famous atheistic Existentialist, said that in Existentialism, existence comes first and essence comes second. In other words, we can create our own pattern. We can change the shape of our cookie. This, by the way, is why there is so much confusion around gender and sexuality today. Our society believes that there is no such thing as a pattern or an essence from God, that male and female and marriage are all patterns that human beings can create for themselves. Society believes that we simply exist, and we are completely free to create our own essences. This form of Existentialism is dangerous.

Christian Existentialism is different, because a Christian must still believe that we live within certain boundaries established by God. These boundaries, however, the Christian Existentialist would say, are minimal, and God, who always respects our freedom, gives us immense control over the direction of our lives and over the shape of human society.

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This, now, brings us to our readings. They are summed up in a brief excerpt from our first reading: “Forgive your neighbor’s injustice; then when you pray, your own sins will be forgiven. Could anyone nourish anger against another and expect healing from the LORD?” This idea is repeated over and over again in the Gospels, both in our Gospel today but also in such important places as the Our Father prayer. The idea is that God will treat us in the same way that we treat others. If we want to be forgiven, we must forgive. If we want to be shown mercy, we ourselves must show mercy.

Now, it is very important for us to be clear about why this is the case. God does not treat us as we treat others because we have to somehow earn God’s love. It is not because God only loves good people. God loves all of us infinitely and unfailingly.

Instead, God respects our freedom so much that he allows us to determine what kind of world we want to live in. God respects our freedom so much that, as crazy as it sounds, he lets our decisions govern his actions. Our choices determine how God will act and what this world will look like. God literally follows our lead. If we forgive, he forgives, but infinitely more. If we show mercy, he also shows mercy, but infinitely more. But if we refuse to forgive and if we refuse to show mercy, then God will respect our choices and act in the same way with us.

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This fact is big. It is heavy. It is scary.

Do you remember the first time you had to make a truly adult choice? The first time no one was telling you what to do, where you knew that all the responsibility was on you? Such choices are thrilling and terrifying, because we experience the depth and the full force of our freedom.

This adult responsibility is the same responsibility that God has given us with regards to our world and our salvation. God treats us like adults, and allows to experience all of the consequences of our actions, good or bad. My friends, if it has not become clear yet, we need to take this stuff seriously. This is not a game. This is as real as it gets.

So we have to ask ourselves, is it worth it not to forgive? Is whatever we are mad about with our siblings or our parents so important, so grievous, that we would risk giving up the forgiveness of God? Is it so important for us to be mad, to not to show mercy and understanding, that we would sacrifice the mercy of God? That choice is ours, and we have been given the freedom to choose it.

But, lest you be overwhelmed by your responsibility and your freedom, there are two incredibly important points of hope.

The first is that God always acts first. In the Gospel, the king starts out by forgiving, and he forgives a HUGE amount. This is God’s default attitude. He wants to forgive us more than anything else, and to do so with extreme generosity. He simply gives us the freedom to reject his forgiveness, too.

Second, and this is a point of great hope, God looks to intentions, not results. A lot of us struggle with forgiveness, and feel like we may never be able to forgive a certain person in our lives. And you know what? That is okay. God is the perfect one, and we are the imperfect ones. As long as we try, as best we can, to show forgiveness to others, God will take whatever imperfect action we can offer and reward it with his perfect action in return. We do not have to show saintly levels of forgiveness in order to show that we want to live in a forgiving world. If we merely show that we are trying, God will flood us with an infinite and perfect response.

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So, Christian, what is the essence of the world you wish to live in? What is the pattern according to which your life and your relationship with God will be shaped? Will you shape your life according to the pattern of forgiveness and mercy, or will you shape your life with harsh judgements and old angers? The choice is completely yours.

 

Español

En mi primera homilía en nuestra parroquia, te dije que uno de los temas recurrentes en mi predicación es el existencialismo cristiano, que yo definía en el momento como elegir a Jesús sobre todas las cosas, para que él se convierta en el centro y propósito de nuestra existencia. Hoy vamos a hablar de otro aspecto de este tema. Sin embargo, agárrate fuerte, porque primero tengo que darte una lección de filosofía.

En la metafísica, que es el estudio filosófico del ser, hay dos categorías principales: “Esencia” y “existencia”. “Esencia” es la forma o categoría de algo, como animal, vegetal o mineral. “Existencia” es la energía o la vida que hace que una cosa real. Puedes pensarlo como hornear galletas. La “esencia” es el cortador de galletas que le da a cada galleta su forma. La “existencia” es la masa, de la cual cada galleta se hace. Tanto la “esencia” como la “existencia” provienen de Dios; Dios crea el patrón y lo rellena.

En la metafísica tradicional, la esencia es lo primero. Dios tiene todos los patrones para toda la creación en su mente desde el principio de los tiempos, y luego crea las cosas de acuerdo a estos patrones. Así, por ejemplo, Dios creó la categoría o patrón para los seres humanos (es decir, la “esencia” humana) al principio, y luego se llena en este patrón con “existencia” cada vez que se concibe a un ser humano. Somos, esencialmente, galletas, todos horneados en diferentes momentos, pero con el mismo cortador de galletas.

Sin embargo, el existencialismo invierte el orden tradicional. Juan Pablo Sartre, un existencialista ateo muy famoso, dijo que en el existencialismo, la existencia llega primero y la esencia viene en segundo lugar. En otras palabras, podemos crear nuestro propio patrón. Podemos cambiar la forma de nuestra galleta. Esto, por cierto, es la razón por la cual hay tanta confusión sobre el género y la sexualidad hoy en día. Nuestra sociedad cree que no hay tal cosa como un patrón o una esencia de Dios, que el hombre y la mujer y el matrimonio son todos los patrones que los seres humanos pueden crear por sí mismos. La sociedad cree que simplemente existimos, y somos completamente libres para crear nuestras propias esencias. Esta forma de existencialismo es peligrosa.

El existencialismo cristiano es diferente, porque un cristiano todavía debe creer que vivimos dentro de ciertos límites establecidos por Dios. Sin embargo, estos límites, el existencialismo cristiano diría, son mínimos, y Dios, que siempre respeta nuestra libertad, nos da un inmenso control sobre la dirección de nuestras vidas y sobre la forma de la sociedad humana.

Esto, ahora, nos lleva a nuestras lecturas. Se resumen en un breve fragmento de nuestra primera lectura: “Perdona la ofensa a tu prójimo, y así, cuando pidas perdón, se te perdonarán tus pecados. Si un hombre le guarda rencor a otro, ¿le puede acaso pedir la salud al Señor?” Esta idea se repite una y otra vez en los evangelios, tanto en nuestro evangelio de hoy, pero también en lugares tan importantes como la oración de Padre Nuestro. La idea es que Dios nos tratará de la misma manera que tratamos a los demás. Si queremos ser perdonados, debemos perdonar. Si queremos que nos muestren misericordia, nosotros mismos debemos mostrar misericordia.

Ahora, es muy importante que seamos claros sobre por qué este es el caso. Dios no nos trata como tratamos a los demás porque tenemos que ganar de alguna manera el amor de Dios. No es porque Dios sólo ama a la gente buena. Dios nos ama infinita e indefectiblemente.

En cambio, Dios respeta nuestra libertad tanto que nos permite determinar en qué tipo de mundo queremos vivir. Dios respeta nuestra libertad tanto que, tan loco como suena, deja que nuestras decisiones gobiernen sus acciones. Nuestras elecciones determinan cómo Dios actuará y cómo será este mundo. Dios literalmente sigue nuestro ejemplo. Si perdonamos, él perdona, pero infinitamente más. Si mostramos misericordia, también muestra misericordia, pero infinitamente más. Pero si nos rehusamos a perdonar y si nos negamos a mostrar misericordia, entonces Dios respetará nuestras elecciones y actuará de la misma manera con nosotros.

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Este hecho es grande. Es pesado. Es aterrador.

¿Recuerdas la primera vez que tuviste que hacer una elección verdaderamente adulta? ¿La primera vez que nadie te decía qué hacer, donde Sabías que toda la responsabilidad estaba en ti? Tales opciones son emocionantes y aterradoras, porque experimentamos la profundidad y la fuerza plena de nuestra libertad.

Esta responsabilidad adulta es la misma responsabilidad que Dios nos ha dado con respecto a nuestro mundo y nuestra salvación. Dios nos trata como adultos, y permite experimentar todas las consecuencias de nuestras acciones, buenas o malas. Amigos míos, si no se ha aclarado aún, necesitamos tomar esto en serio. Esto no es un juego. Esto es tan real como se pone.

Así que tenemos que preguntarnos, ¿vale la pena no perdonar? ¿Es lo que nos enojamos con nuestros hermanos o nuestros padres tan importantes, tan graves, que nos arriesgamos a renunciar al perdón de Dios? ¿Es tan importante para nosotros estar enojados, no mostrar misericordia y entendimiento, que sacrificamos la misericordia de Dios? Esa elección es nuestra, y nos han dado la libertad de elegirla.

Pero, para que no seas abrumado por tu responsabilidad y tu libertad, hay dos puntos increíblemente importantes de esperanza.

La primera es que Dios siempre actúa primero. En el Evangelio, el rey comienza por perdonar, y él perdona una gran cantidad. Esta es la actitud predeterminada de Dios. Él quiere perdonarnos más que cualquier otra cosa, y hacerlo con extrema generosidad. Él simplemente nos da la libertad de rechazar su perdón, también.

Segundo, y este es un punto de gran esperanza, Dios mira a las intenciones, no a los resultados. Muchos de nosotros luchamos con el perdón, y sentimos que nunca podremos perdonar a cierta persona en nuestras vidas. Y esto está bien. Dios es el perfecto, y nosotros somos los imperfectos. Mientras tratemos, como mejor podamos, de mostrar el perdón a los demás, Dios tomará cualquier acción imperfecta que podamos ofrecer y recompensarla con su acción perfecta a cambio. No tenemos que mostrar niveles Santos de perdón para demostrar que queremos vivir en un mundo de perdón. Si meramente mostramos que estamos tratando, Dios nos inundará con una respuesta infinita y perfecta.

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Entonces, Cristiano, ¿cuál es la esencia del mundo en el que deseas vivir? ¿Cuál es el patrón según el cual su vida y su relación con Dios serán moldeadas? ¿Darás forma a tu vida según el patrón de perdón y misericordia, o darás forma a tu vida con severos juicios y viejas iras? La elección es completamente tuya.

3 thoughts on “September 17, 2017 – 24th Sunday in Ordinary Time, Year A

  1. Fr. Moore,
    I am puzzled about this idea of “Christian” existententialism. I had thought that the two ways of thinking were antithetical – essentially, that all existentialists were either athiests or Protestant gnostics.
    So, where am I confused?
    Thanks,
    Dick Tiel

    • You are correct that pure Existentialism, as defined by J.P. Sartre, is antithetical to Christianity, as it requires that humanity be completely free to define its own essence. Christians must believe that they have essential features that come from God, and so are not completely free.

      However, the founder of Existentialism, S. Kirkegaard, was a devout Christian, and Christian Existentialism is still possible, it just relies on a different definition. Generally, Christian Existentialists focus on the fact that God respects human freedom to the utmost, even allowing us the freedom to choose sin and Hell. So in this sense, we have massive freedom to choose what sort of person we wish to be vis-a-vis God, and it is in this sense that a Christian could be an Existentialist.

      For me personally, I believe an Existentialist stance in our faith is important, because it heavily emphasizes our responsibility before God to cooperate with his grace and accept his salvation.

      • Fr. Jeff,
        Thanks for the further definition. And the explanation of our freedom and responsibility to choose – I guess that is the key here.
        Blessings,

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