September 10, 2017 – 23rd Sunday of Ordinary Time, Year A

Readings – English / Español

English

Let me give you a line from our first reading again: “[If] you do not speak out to dissuade the wicked from his way, the wicked shall die for his guilt, but I will hold you responsible for his death. But if you warn the wicked, trying to turn him from his way, and he refuses to turn from his way, he shall die for his guilt, but you shall save yourself.”

The problem with human beings is that they were created free. Despite our best efforts for others, despite the depths of love to which we may go for others, these other human beings always have the freedom to choose to sin. In our reading, the wicked man dies in both cases, because in both cases he has chosen to sin.

The question, however, is one of responsibility. Who is to be held responsible for the wicked man’s sin?

In the first case, the responsibility lies with the prophet, who was too cowardly to speak out and warn the man of his impending doom. In the second case, the responsibility lies with the wicked man himself who, even though he was warned, did not turn from his wicked ways.

My brothers and sisters in Christ, the question of responsibility is foremost in many of our hearts. It is not uncommon for me to hear from parents or spouses or close friends who fret about the bad, self-destructive choices of people that they love. “Father, my kid is getting married outside the Church or won’t baptize my grandbaby, what should I do?” “Father, my spouse has stopped coming to church, what should I do?” “Father, my friend is starting to hang out with some shady people or is throwing away everything for a relationship that is going to end poorly, what should I do?” These are very difficult questions, questions that affect us deeply because of how much we love these people and how dangerous we think their choices might be, questions that I struggle to answer with any kind of helpful advice.

But thanks be to God, our reading today helps, by giving us a fairly clear answer: Our responsibility is to warn. God expects us to point out the sin, the self-destruction, the dangerous choice, and to encourage as best we can repentance and reform. This is a hard enough responsibility, one that I myself have shirked, to my great shame, as many times as I have upheld it.

But for many of us, for whatever reason, in the depth of our heartbreak and worry, we think that warning is not enough, that if our loved one continues down their destructive path, that we are still somehow responsible. We begin to take more drastic actions, cutting off our family members, or ignoring our friends, in a vain hope to take control of the situation and have them see things our way. But this thinking is a lie. God has made the extent of our responsibility clear, and yet we somehow do not trust his word.

The problem, again, is human freedom. God is the author of human freedom and he never violates it, even when someone endangers their eternal salvation. If God will not force a person to act for the good, what possesses us to think that we have a chance? If we are going to respect human freedom as God does, then the best and most God-like thing we can ever do for our loved ones who have abandoned the right path is to warn and persuade them, while still trying to be as loving as possible in every aspect of their life unrelated to their sin. Warning about the sin but being loving otherwise is exactly how God acts, and how we should act as well.

“But Father,” you might say, “the Gospel says that we should cut persistent sinners off and treat them like Gentiles and tax collectors.” Well, good for you for listening. But there is an important distinction here. Jesus begins by saying, “If your brother sins against you…” Unlike our first reading, the Gospel tells us what to do, not with a person who is generally sinning, but with a person who has specifically sinned against us. And this is only because we have no responsibility to continue to be hurt by, to be sinned against by, anyone, including our close family and friends. But notice that this is a last resort. First we must try to reconcile personally, or with the help of an objective third party, before we give up hope and realize that maintaining the relationship will only lead to further destruction.

My friends, in all cases the problem remains human responsibility. Each of us is responsible for only one person in the world, and that is our own selves. We can persuade, encourage, and even discipline others, but we cannot control them. And we have to make peace with that. God wants us to make peace with that. Once we have done our duty, we must allow others the burden of their freedom, as much as it may pain us. It is they, not us, who will have to make an account to God of their own lives. In the meantime, let us not burden ourselves with the sins of others. Taking responsibility for our own selves is burden enough.

 

Español

Permítanme darles una línea de nuestra primera lectura de nuevo: “[Si] tú no lo amonestas para que se aparte del mal camino, el malvado morirá por su culpa, pero yo te pediré a ti cuentas de su vida. En cambio, si tú lo amonestas para que deje su mal camino y él no lo deja, morirá por su culpa, pero tú habrás salvado tu vida.”

El problema con los humanos es que fueron creados libres. A pesar de nuestros mejores esfuerzos para otros, a pesar de las profundidades del amor a las que podemos acudir para otros, estos otros humanos siempre tienen la libertad de elegir pecar. En nuestra lectura, el hombre malvado muere en ambos casos, porque en ambos casos ha elegido pecar.

La cuestión, sin embargo, es una de las responsabilidades. ¿Quién se responsabiliza del pecado del hombre malvado?

En el primer caso, la responsabilidad recae en el Profeta, que era demasiado cobarde para hablar y advertir al hombre de su inminente perdición. En el segundo caso, la responsabilidad recae en el mismo hombre malvado que, a pesar de ser advertido, no se volvió de sus malvados caminos.

Mis hermanos y hermanas en Cristo, la cuestión de la responsabilidad es primordial en muchos de nuestros corazones. No es raro para mí escuchar a los padres o cónyuges o amigos íntimos que se preocupan por las malas y autodestructivas opciones de las personas que aman. “Padre, mi hijo se va a casar fuera de la iglesia o no va a bautizar a mi nieto, ¿qué debo hacer?” “Padre, mi cónyuge ha dejado de venir a la iglesia, ¿qué debo hacer?” “Padre, mi amigo está empezando a pasar el rato con algunas personas sombrías o está tirando todo por una relación que va a terminar mal, ¿qué debo hacer?” Estas son preguntas muy difíciles, preguntas que nos afectan profundamente debido a lo mucho que amamos a estas personas y cuán peligrosas pensamos que podrían ser sus elecciones, preguntas que me cuesta responder con cualquier tipo de consejo útil.

Pero gracias a Dios, nuestra lectura hoy nos ayuda, dándonos una respuesta bastante clara: nuestra responsabilidad es advertir. Dios espera que señalemos el pecado, la autodestrucción, la elección peligrosa, y que fomentemos lo mejor que podamos arrepentirnos y reformarnos. Esta es una responsabilidad bastante dura, una que yo mismo he eludido, para mi gran vergüenza, tantas veces como lo he sostenido.

Pero para muchos de nosotros, en la profundidad de nuestra angustia y preocupación, pensamos que la advertencia no es suficiente, que si nuestro ser querido continúa su camino destructivo, que todavía somos de alguna manera responsable. Empezamos a tomar acciones más drásticas, cortando a nuestros familiares, o ignorando a nuestros amigos, en una vana esperanza de tomar el control de la situación y hacer que vean las cosas a nuestro modo. Pero este pensamiento es una mentira. Dios ha hecho el alcance de nuestra responsabilidad, y sin embargo, de alguna manera no confiamos en su palabra.

*El problema, de nuevo, es la libertad humana. Dios es el autor de la libertad humana y nunca lo viola, aun cuando alguien pone en peligro su salvación eterna. Si Dios no obliga a una persona a actuar por el bien, lo que nos posee a pensar que tenemos una oportunidad. Si vamos a respetar la libertad humana como Dios lo hace, entonces lo mejor y lo más parecido a Dios que podemos hacer por nuestros seres queridos que han abandonado el camino correcto es advertirlos y persuadirlos, mientras aún intentan ser tan amorosos como sea posible en todos los aspectos de su vida sin relacionarse d a su pecado. La advertencia sobre el pecado pero el ser amoroso de otra manera es exactamente cómo Dios actúa, y cómo debemos actuar también.

“Pero Padre,” usted podría decir: “el Evangelio dice que debemos cortar a los pecadores persistentes y tratarlos como paganos y publicanos”. Bueno, bueno para ti por escuchar. Pero aquí hay una distinción importante. In la mayoría de traducciones, Jesús comienza diciendo: “Si tu hermano peca contra ti …” A diferencia de nuestra primera lectura, el Evangelio nos dice qué hacer, no con una persona que está pecando en general, sino con una persona que ha pecado específicamente contra nosotros. Y esto es sólo porque no tenemos la responsabilidad de seguir siendo heridos por, para ser pecados en contra de, cualquiera, incluyendo nuestra familia cercana y amigos. Pero note que este es un último recurso. Primero debemos tratar de reconciliarnos personalmente, o con la ayuda de un tercer partido objetivo, antes de que demos la esperanza y nos demos cuenta de que mantener la relación sólo conducirá a una mayor destrucción.

Amigos míos, en todos los casos el problema sigue siendo responsabilidad humana. Cada uno de nosotros es responsable de una sola persona en el mundo, y eso es nuestro propio yo. Podemos persuadir, alentar e incluso disciplinar a otros, pero no podemos controlarlos. Y tenemos que hacer las paces con eso. Dios quiere que hagamos las paces con eso. Una vez que hayamos cumplido con nuestro deber, debemos permitir a otros la carga de su libertad, tanto como nos puede doler. Son ellos, no nosotros, quienes tendrán que dar cuenta a Dios de sus propias vidas. Mientras tanto, no nos carguemos con los pecados de los demás. Asumir la responsabilidad por nosotros mismos es suficiente carga.

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