August 13, 2017 – 19th Sunday of Ordinary Time, Year A

Readings – English / Español

English

An essential part of my faith life in college was a small faith-sharing group that met SUPER, INCREDIBLY early on Sunday mornings (you know, like, 9 am). Also at this group each Sunday was a close friend of mine named Sarah. Everyone on campus knew who Sarah was because she was the person who tried to help everyone, all the time, even when it required significant sacrifices on her part. Well, one morning while we were reflecting on Hell or sacrifice or some such thing, Sarah, true to character, made the statement that she would voluntarily go to Hell if it meant that someone else could go to heaven.

Immediately I and another member of the group were completely horrified by this comment. “That is not how any of this works,” we protested. “You would never say that if you really understood Hell,” we pleaded. Now this was a decade ago, and up until this weekend I thought that I was completely right to tell her that she was wrong. And yet, if you look our second reading today, St. Paul says something nearly identical. “For I could wish that I myself were accursed and cut off from Christ for the sake of my own people, my kindred according to the flesh.”

Oh boy… Now this puts me in a pickle. Does this mean that I am pitting myself against Scripture? Or, worse, does this mean I have admit that I was wrong?

Let’s break these ideas down and see.

What is good and attractive about my friend’s statement is that it is rooted in self-sacrifice. Because Christ saved us by giving himself up on the Cross, self-sacrifice is the foundation of the Christian life. It is the model that we follow in all things. Social justice is self-sacrifice. Marriage is self-sacrifice. Priesthood is self-sacrifice. Every act of love is self-sacrifice because the very definition of love is self-sacrifice.

And so when someone says that they are willing to go to Hell so that someone else can go to Heaven, they are saying that they are willing to do the absolute worst possible thing imaginable (and believe me, there is nothing conceivable that is worse than Hell). They are willing to give up everything good so that someone else can benefit. This is an extremely bold and strong statement of love, and one that seems to follow the example of Jesus who not only gave up Heaven to become human, but even gave up his human life to save us from our sins.

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Here, however, is the first problem: love is not a zero-sum game. This means that there are not a certain number of spots in Heaven and a certain number of spots in Hell and you can somehow give up your spot for another person. So the question itself is flawed. Our God is not a divine mathematician trying to balance an equation! God creates a spot in Heaven for every single person that is conceived, and he desires that all of those spots be filled.

But let us say, theoretically, there were a limited number of spots in Heaven. Then we have problem number two: the person who is willing to sacrifice herself so thoroughly that she gives up a spot in Heaven and resigns herself to Hell is exactly the kind of person who should end up in Heaven.

See, Heaven and Hell are just our patterns of behavior on Earth multiplied by infinity. If we develop a habit of always choosing God first during our lives, then we will infinitely choose God first after our death. And if we develop a habit of choose God last here on Earth, we will infinitely choose God last after death. Hell, therefore, is for those who have cut themselves off from God. But, and this is important, we cannot sacrifice ourselves and cut ourselves off from God at the same time. Love, remember, is self-sacrifice, and God is love. So when we offer ourselves for another person, when we act selflessly in service to a fellow human being, we perform a divine act. And divine acts unite us with God. And unity with God during our life leads to unity with God after our death.

To put it more simply, love cannot exist in Hell, and so we can never go to Hell because of an act of love. Even though Saint Paul wanted to be accursed and cut off from Christ for the sake of his kinsmen, it was impossible for him to do so, because we cannot cut ourselves off from God with an act of love.

One important caution, however: it is possible to love improperly, which is to say, disproportionately. For example, someone may wish to sacrifice some time or money to an animal shelter. This is a good act that shows love for God’s creation. But if this person were to give so much money to the shelter that this person’s children went without food or clothing, then that would be an act of disproportionate love. And how do we know what is the proper proportion of love that we ought to give to those around us? We look to God, and God’s priorities. Throughout the Bible and the teachings of the Church, it becomes clear that God expects us to love him first, our families second, or communities third, other human beings fourth, and everything else after that.

So yes, we can never go to Hell because of an act of love, but these acts of love must be according to God’s will, and not our own will. And this is where we find the third problem with wanting to take someone’s spot in Hell: God desires that no one should go to Hell (remember, it is we that ultimately condemn ourselves to Hell), and so this act of sacrifice could never be proportionate and in accord with God’s will. It is God who is love, not us, and so we cannot call anything love that does not follow the will of God.

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Okay, great, so that was some abstract theology. Now what? Now what do you do? Love. Love love love love love love love. Give of yourself to God, to your family, and to your communities. Love and do not worry. Yes, I still think my friend Sarah was theologically wrong, but I would rather see her reach out with great love and have to fix her theology later, than to be so worried about doing exactly the right thing that she never loves at all. Love, aim for Heaven, and let God sort out the rest.

 

Español

Una parte esencial de mi vida de fe en la universidad fue un pequeño grupo de compartir la fe que se reunió muy, muy temprano en las mañanas de domingo (ya sabes, como, a las nueve am). También en este grupo cada domingo era una amiga excelente de mi llamado Sarah. Todos en el campus sabía quién era Sarah porque era la persona que trataba de ayudar a todo el mundo, todo el tiempo, incluso cuando requería sacrificios significativos por su parte. Entonces, una mañana mientras estábamos reflexionando sobre el infierno o el sacrificio o algo así, Sarah, fiel al carácter, hizo la declaración de que voluntariamente iría al infierno si eso significaba que alguien más podría ir al cielo.

Inmediatamente yo y otro miembro del grupo quedamos completamente horrorizados por este comentario. “No es así como funciona esto” protestamos. “Nunca dirías eso si realmente entendieras el Infierno”, le rogamos. Ahora esto fue hace una década, y hasta este fin de semana pensé que tenía toda la razón para decirle que estaba equivocada. Y sin embargo, si nos fijamos hoy en nuestra segunda lectura, San Pablo dice algo casi idéntico. “Hasta aceptaría verme separado de Cristo, si esto fuera para bien de mis hermanos, los de mi raza y de mi sangre”.

Uh oh… Ahora esto me pone en un pepinillo. ¿Significa esto que me estoy enfrentando a la Escritura? O, peor aún, ¿significa esto que tengo que admitir que estaba equivocado?

Rompamos estas ideas y veamos.

Lo que es bueno y atractivo en la declaración de mi amiga es que está arraigado en el auto-sacrificio. Debido a que Cristo nos salvó al entregarse a sí mismo en la Cruz, el sacrificio personal es el fundamento de la vida cristiana. Es el modelo que seguimos en todas las cosas. La justicia social es sacrificio. El matrimonio es sacrificio. El sacerdocio es sacrificio. Cada acto de amor es auto-sacrificio porque la misma definición de amor es sacrificio de uno mismo.

Y así cuando alguien dice que están dispuestos a ir al infierno para que alguien pueda ir al cielo, están diciendo que están dispuestos a hacer lo peor posible imaginable (y créanme, no hay nada concebible que sea peor que Infierno). Están dispuestos a renunciar a todo lo bueno para que alguien más pueda beneficiarse. Esta es una declaración de amor extremadamente audaz y fuerte, y que parece seguir el ejemplo de Jesús, que no sólo dejó el Cielo para convertirse en humano, sino que incluso entregó su vida humana para salvarnos de nuestros pecados.

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Aquí, sin embargo, es el primer problema: el amor no es un juego de suma cero. Esto significa que no hay un cierto número de lugares en el Cielo y un cierto número de lugares en el infierno y que de alguna manera puede dar su lugar para otra persona. Así que la pregunta en sí es defectuosa. ¡Nuestro Dios no es un matemático divino tratando de equilibrar una ecuación! Dios crea un lugar en el Cielo para cada persona que se concibe, y desea que todos esos lugares sean llenados.

Pero digamos que, en teoría, había un número limitado de lugares en el Cielo. Entonces tenemos el problema número dos: la persona que está dispuesta a sacrificarse tan a fondo que se renuncia a un punto en el cielo y se resigna a infierno es exactamente el tipo de persona que debería terminar en el cielo.

Mira, el Cielo y el Infierno son sólo nuestros patrones de comportamiento en la Tierra multiplicados por el infinito. Si desarrollamos el hábito de elegir siempre a Dios primero en nuestras vidas, entonces estamos infinitamente elegiremos Dios en primer lugar después de nuestra muerte. Y si desarrollamos un hábito de elegir a Dios último aquí en la Tierra, vamos a elegir infinitamente a Dios último después de la muerte. El infierno, por lo tanto, es para aquellos que se han apartado de Dios. Pero, y esto es importante, no podemos sacrificarnos y separarnos de Dios al mismo tiempo. El amor, recuerda, es auto-sacrificio, y Dios es amor. Así que cuando nos ofrecemos a nosotros mismos por otra persona, cuando actuamos desinteresadamente en el servicio a un ser humano compañero, realizamos un acto divino. Y los actos divinos nos unen con Dios. Y la unidad con Dios durante nuestra vida conduce a la unidad con Dios después de nuestra muerte.

Para decirlo más sencillamente, el amor no puede existir en el infierno, por lo que nunca podemos ir al infierno a causa de un acto de amor. A pesar de que San Pablo deseaba ser anatema, separado de Cristo, por el bien de sus hermanos, era imposible que lo haga, ya que no podemos separarnos de Dios con un acto de amor.

Una precaución importante, sin embargo: es posible amar indebidamente, es decir, desproporcionadamente. Por ejemplo, alguien puede desear sacrificar algún tiempo o dinero a un refugio para animales. Este es un buen acto que muestra amor por la creación de Dios. Pero si esta persona diera tanto dinero al refugio que los hijos de esta persona iban sin comida o ropa, entonces sería un acto de amor desproporcionado. ¿Y cómo sabemos cuál es la proporción adecuada de amor que debemos dar a los que nos rodean? Miramos a Dios, y las prioridades de Dios. A través de la Biblia y las enseñanzas de la Iglesia, queda claro que Dios espera que lo amemos primero, nuestras familias en segundo lugar, nuestras comunidades en tercer lugar, otros humanos en cuarto lugar, y todo lo demás después de eso.

Así que sí, nunca podremos irnos al infierno por un acto de amor, pero estos actos de amor deben estar de acuerdo con la voluntad de Dios, y no nuestra propia voluntad. Y aquí es donde encontramos el tercer problema con querer tomar el lugar de alguien en el infierno: Dios desea que nadie vaya al infierno (recuerde, somos nosotros que finalmente nos condenamos al infierno), y así este acto de sacrificio nunca podría ser proporcionados y de acuerdo con la voluntad de Dios. Es Dios quien es amor, no nosotros, y por lo tanto no podemos llamar amor nada que no siga la voluntad de Dios.

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Bien, así que eso fue una teología abstracta. ¿Ahora que? ¿Ahora que haces? Aman. Aman aman aman aman aman aman aman aman. Dése de sí mismo a Dios, a su familia y a sus comunidades. Amor y no te preocupes. Sí, sigo pensando que mi amiga Sarah estaba teológicamente equivocada, pero preferiría verla actuar con gran amor y tener que arreglar su teología más tarde, que estar tan preocupada por hacer exactamente lo correcto que nunca ama en absoluto. Aman, y aspiran para el cielo, y dejen que Dios solucione el resto.

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