August 06, 2017 – Feast of the Transfiguration of the Lord, Year A

Readings: English / Español

English

This homily is brought to you by the word “hermeneutic”. It is one of those words that is hard to say ten times fast. [Hermeneutic hermeneutic hermeneutic hermeneutic hermeneutic…]

A hermeneutic is the lens through which we analyze something. If you have a hermeneutic of optimism, for example, you tend to see everything in the world as hopeful and on the right track. Or if you have a hermeneutic of distrust, maybe because someone has hurt you in the past, you tend to be very cautious around other people.

Well, the two most debated hermeneutics in the Catholic Church today are the hermeneutics of continuity and discontinuity. In other words, do we see the world today as a continuation of the world that came before or as a complete break from that world? This debate is especially strong regarding the Second Vatican Council. Do we see that council as a complete break with the past, or as a continuation of the past? Sorry to leave you hanging, but we can discuss that particular council another time.

Instead, what we are going to ask ourselves today is which hermeneutic we use regarding the Old Testament. In other words, do you think the Old Testament matters? Do you think that we, as Christians, can continue to draw from the Old Testament (that is, a hermeneutic of continuity), or do you think that Jesus replaced the Old Testament (a hermeneutic of discontinuity)?

Most of us have been given a hermeneutic of discontinuity regarding the Old Testament. We are ashamed of the harsh moral laws, the super precise liturgical prescriptions, and the seemingly vindictive image of God. We do not understand or find value in the hundreds of pages of prophecies that just read like one, very repetitive condemnation of Israel and Jerusalem. We look with curiosity at the psalms and the proverbs and the wisdom literature, but right when we find something valuable, the next line makes us cringe. At a very basic level, we are taught to believe that sometime between 400 BC and the birth of Jesus, the unchanging Creator of the Universe finally took a Zoloft and chilled out.

This is a hermeneutic of discontinuity, one that says that, other than a handful of key prophecies, the New Testament is completely separate and different from the Old Testament.

Now compare that to a hermeneutic of continuity, which says that the Old Testament Temple sacrifices continue here in the Mass, that the harsh moral prescriptions of the Old Law continue, focused now more on purity of heart than purity of body, but with their same absolutist demands. A continuity that says that the prophets are not locked in the past, yelling to a Jerusalem being invaded by Babylonians, but that these prophets’ voices ring true through the ages, to all who would abandon God for comfort, political, or economic gain. A hermeneutic of continuity tells us that the Old Testament was not replaced, but was fulfilled. It continues but, like creation itself, it has been marked by the coming of Jesus.

——

Okay, keeping all of this in the back of your mind, let us look at our Gospel. The first thing you should notice is that Jesus is going up a mountain, and this should immediately set off your Old Testament alarm bells. Abraham’s near sacrifice of Isaac occurred on a mountain. Elijah called down fire from heaven on a mountain. And, most importantly of all, Moses encounters God and receives the Law on a mountain.

But this rabbit hole goes deeper! When Moses goes up the mountain, he does so with three named companions, a cloud descends upon the mountain and the loud voice of God shouts forth, his companions were terror-struck, and the face of Moses himself became radiant. That was with Moses, not Jesus. Do you see what is happening here? Jesus is acting in parallel with Moses, and Saint Matthew is taking great pains to highlight this parallel.

But Jesus is not simply acting in parallel, Jesus is elevating the action! While it was only Moses’ face that was made radiant, Jesus’ entire body becomes radiant. While the booming voice of God delivered a law to Moses, the voice in the Gospel names Jesus himself as the law. This is what “listen to him” means: listen to the one who has more authority than Moses, the one who is the Law incarnate.

My friends, the New Testament does not make sense without the Old Testament! God is unchanging. God is consistent. God has had a plan for our salvation from the moment we got kicked out of Eden, and he has carried out that plan faithfully and consistently. Moses went up his mountain 1300 years before Jesus went up his, but it was the same God who planned both events. It was the same God who spoke from the same cloud.

Another example: Jesus uses this silly phrase “Son of Man” to refer to himself all the time. Not only is he referring to himself in the third person, which is annoying enough, but he is using a phrase that seems to make no sense. That is, until you recognize this phrase in our first reading, and realize that it refers to the one who is given dominion, glory, and kingship by the Ancient One in heaven. When Jesus calls himself the Son of Man, it is not an act of humility, but an act of authority. He is identifying himself as the eternal ruler, whose kingship will never be destroyed.

Can you see them? Can you see the riches of the Bible, with the Old and the New working in harmony? Can you see the beauty of God’s plan from the beginning of humanity, how that plan can spread over thousands of years and still be beautiful and consistent and the product of the same God? Can you see how the Bible is not some dead letter that we have to follow, but is a beautiful story of our God’s love for us, as he unfolded it through countless generations?

My friends, we must pick a hermeneutic, not just for Catholic theology and Biblical interpretation, but for our own lives. Do we think that God is discontinuous, acting in fits and starts, changing his mind as often as we change ours? Or do we think that God is continuous, careful, in control, a God who has walked by our side since childhood, who has never abandoned us, and who will always try to nudge us, gently, back toward the same plan he has had for us since the beginning? Your hermeneutic matters.

 

Español

Esta homilía es traída a usted por la palabra “hermenéutica”.  Es una de esas palabras que es difícil de decir diez veces rápido.  Hermenéutica hermenéutica hermenéutica hermenéutica hermenéutica …

Una hermenéutica es la lente a través de la cual analizamos algo.  Si tienes una hermenéutica del optimismo, por ejemplo, tiendes a ver todo en el mundo como esperanzador y en el camino correcto.  O si tienes una hermenéutica de desconfianza, tal vez porque alguien te ha lastimado en el pasado, tiendes a ser muy cauteloso con otras personas.

Bueno, las dos hermenéuticas más debatidas en la Iglesia Católica son la hermenéutica de la continuidad y la discontinuidad.  En otras palabras, ¿vemos el mundo hoy como una continuación del mundo que vino antes o como una ruptura completa de ese mundo?  Este debate es especialmente fuerte con respecto al Segundo Concilio Vaticano.  ¿Vemos ese Concilio como una ruptura total con el pasado, o como una continuación del pasado?  Siento dejarte colgando, pero podemos discutir ese concilio en otra ocasión.

En cambio, lo que vamos a preguntarnos hoy es qué hermenéutica usamos con respecto al Antiguo Testamento.  En otras palabras, ¿cree usted que el Antiguo Testamento importa?  ¿Cree que nosotros, como cristianos, puede seguir extrayendo del Antiguo Testamento (es decir, una hermenéutica de la continuidad), o crees que Jesús reemplazó el antiguo testamento (una hermenéutica de la discontinuidad)?

A la mayoría de nosotros se nos ha dado una hermenéutica de la discontinuidad con respecto al Antiguo Testamento.  Nos avergüenzan de las duras leyes morales, de las prescripciones litúrgicas muy precisas y de la aparentemente vengativa imagen de Dios.  No entendemos ni encontramos valor en los cientos de páginas de profecías que sólo leemos como una, muy repetitiva condena de Israel y Jerusalén.  Miramos con curiosidad los salmos y los proverbios y la literatura de la sabiduría, pero justo cuando encontramos algo valioso, la siguiente línea nos hace temblar.  En un nivel muy básico, se nos enseña a creer que en algún momento entre cuatrocientos BC y el nacimiento de Jesús, el creador inmutable del Universo finalmente tomó un Zoloft y se relajó.

Esta es una hermenéutica de la discontinuidad, una que dice que, aparte de un puñado de profecías clave, el Nuevo Testamento es completamente separado y diferente del Antiguo Testamento.

Ahora comparemos esto con una hermenéutica de continuidad, que dice que los sacrificios del Templo del Antiguo Testamento continúan aquí en la Misa, que las duras prescripciones morales de la Antigua Ley continúan, ahora se centran más en la pureza del corazón que en la pureza del cuerpo, pero con sus mismas requisitas absolutistas.  Una continuidad que dice que los profetas no están encerrados en el pasado, gritando a una Jerusalén siendo invadida por los babilonios, pero que las voces de estos profetas suenan verdaderas a través de los siglos, a todos los que abandonarían a Dios por comodidad, ganancia política o económica.  Una hermenéutica de la continuidad nos dice que el Antiguo Testamento no fue reemplazado, sino que se cumplió.  Continúa, pero, como la creación misma, ha sido marcada por la venida de Jesús.

——

De acuerdo, guardando todo esto en el fondo de su mente, veamos nuestro Evangelio.  Lo primero que debes notar es que Jesús sube una montaña, y esto inmediatamente debe desencadenar las campanas de alarma del Antiguo Testamento.  El cercano sacrificio de Abraham de Isaac ocurrió en una montaña.  Elías llamó fuego del cielo a una montaña. Y, lo más importante de todo, Moisés encuentra a Dios y recibe la Ley en una montaña.

Pero este agujero de conejo va más profundo!  Cuando Moisés sube al monte, lo hace con tres compañeros nombrados, una nube desciende sobre el monte y la gran voz de Dios grita, sus compañeros fueron aterrorizados y el rostro de Moisés se hizo radiante.  Eso fue con Moisés, no con Jesús.  ¿Ves lo que está sucediendo aquí?  Jesús está actuando en paralelo con Moisés, y San Mateo está tomando grandes esfuerzos para resaltar este paralelo.

¡Pero Jesús no está simplemente actuando en paralelo, Jesús está elevando la acción!  Mientras que sólo el rostro de Moisés se hizo radiante, todo el cuerpo de Jesús se torna radiante.  Mientras que la voz en auge de Dios entregó una ley a Moisés, la voz en el Evangelio nombra a Jesús mismo como la ley.  Esto es lo que “escucharlo” significa: escuchar al que tiene más autoridad que Moisés, el que es la Ley encarnada.

¡Mis amigos, el Nuevo Testamento no tiene sentido sin el Antiguo Testamento!  Dios es inmutable.  Dios es consistente.  Dios ha tenido un plan para nuestra salvación desde el momento en que nos expulsaron del Edén, y él ha llevado a cabo ese plan fiel y consistentemente.  Moisés subió a su montaña 1300 años antes de que Jesús subiera el suyo, pero era el mismo Dios quien planeó ambos eventos.  Era el mismo Dios que hablaba desde la misma nube.

Otro ejemplo: Jesús usa esta tonta frase “Hijo del Hombre” para referirse a sí mismo todo el tiempo.  No sólo se está refiriendo a sí mismo en la tercera persona, lo cual es bastante molesto, sino que está usando una frase que parece no tener sentido.  Es decir, hasta que reconoce esta frase en nuestra primera lectura, y darse cuenta de que se refiere a aquél a quien se le da dominio, gloria y realeza por el Anciano en el cielo.  Cuando Jesús se llama a sí mismo Hijo del Hombre, no es un acto de humildad, sino un acto de autoridad.  Se está identificando como el gobernante eterno, cuyo reino nunca será destruido.

¿Puedes verlos?  ¿Puedes ver las riquezas de la Biblia, con lo viejo y lo nuevo trabajando en armonía?  ¿Puedes ver la belleza del plan de Dios desde el principio de la humanidad, cómo ese plan puede extenderse por miles de años y seguir siendo hermoso y consistente y el producto del mismo Dios?  ¿Puede usted ver cómo la Biblia no es una carta muerta que tenemos que seguir, pero es una hermosa historia del amor de nuestro Dios por nosotros, como lo desplegó a través de innumerables generaciones?

Mis amigos, debemos elegir una hermenéutica, no sólo para la teología católica y la interpretación bíblica, sino para nuestras propias vidas.  ¿Pensamos que Dios es discontinuo, actuando en encrucijadas, cambiando su mente tan a menudo como cambiamos la nuestra?  ¿O pensamos que Dios es continuo, cuidadoso, en control, un Dios que ha caminado a nuestro lado desde la infancia, que nunca nos ha abandonado y que siempre intentará empujarnos con suavidad hacia el mismo plan que ha tenido Para nosotros desde el principio?  Sus hermenéuticos importan.

 

 

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